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¿Qué es el cáncer?

El término cáncer es un nombre general que incluye a un grupo de más de 100 enfermedades. Aunque existen muchos tipos de cáncer, todos comienzan debido al crecimiento sin control de células anormales. Los cánceres que no reciben tratamiento pueden causar enfermedades graves y la muerte.

Las células normales del cuerpo

El cuerpo está compuesto por millones de millones de células vivas. Las células normales del cuerpo crecen, se dividen para crear nuevas células y mueren de manera ordenada. Durante los primeros años de vida de una persona, las células normales se dividen más rápidamente para permitir el crecimiento. Una vez que se llega a la edad adulta, la mayoría de las células sólo se dividen para remplazar a las células desgastadas o a las que están muriendo y para reparar lesiones.

Cómo se inicia el cáncer

El cáncer se origina cuando las células en alguna parte del cuerpo comienzan a crecer sin control. El crecimiento de las células cancerosas es diferente al crecimiento de las células normales. En lugar de morir, las células cancerosas continúan creciendo y forman nuevas células anormales. Las células cancerosas pueden también invadir o propagarse a otros tejidos, algo que las células normales no pueden hacer. El hecho de que crezcan sin control e invadan otros tejidos es lo que hace que una célula sea cancerosa.

Las células se transforman en células cancerosas debido a una alteración en el ADN (ácido desoxirribonucleico). El ADN se encuentra en cada célula y dirige todas sus actividades. En una célula normal, cuando se altera el ADN, la célula repara la alteración o muere. Por el contrario, en las células cancerosas el ADN alterado no se repara, y la célula no muere como debería. En lugar de esto, la célula persiste en producir nuevas células que el cuerpo no necesita. Todas estas células nuevas tendrán el mismo ADN alterado que tuvo la primera célula anormal.

Las personas pueden heredar un ADN anormal (lo adquieren de sus padres), pero con más frecuencia la alteración del ADN es causada por errores que ocurren durante la reproducción de una célula normal o por algún otro factor en el ambiente. Algunas veces, la causa del daño al ADN puede ser algo obvio, como el fumar cigarrillos o la exposición solar. Sin embargo, rara vez se sabe exactamente qué causó el cáncer en una persona.

En la mayoría de los casos, las células cancerosas forman un tumor. Sin embargo, en algunos tipos de cáncer, como la leucemia, rara vez se forman tumores, ya que estas células cancerosas afectan a la sangre y a los órganos que producen la sangre, y circulan a través de otros tejidos en los que crecen.

Cómo se propaga el cáncer

Las células cancerosas a menudo se trasladan a otras partes del cuerpo donde pueden crecer y formar nuevos tumores. Esto ocurre cuando las células cancerosas entran al torrente sanguíneo del organismo o a los vasos linfáticos. Con el paso del tiempo, los tumores reemplazan al tejido normal, lo desplazan y lo empujan hacia un lado. Al proceso de propagación del cáncer se le llama metástasis.

¿Cómo se diferencian los tipos de cáncer?

Independientemente del lugar hacia el cual se propague el cáncer, siempre se le da el nombre del lugar donde se originó. Por ejemplo, al cáncer de seno que se propaga al hígado se le llama cáncer de seno metastásico, y no cáncer de hígado. De igual manera, al cáncer de próstata que se ha propagado a los huesos se le llama cáncer de próstata metastásico, y no cáncer de huesos.

Los diferentes tipos de cáncer se pueden comportar de manera muy diferente. Por ejemplo, el cáncer de pulmón y el cáncer de piel son enfermedades muy distintas ya que crecen a una tasa diferente y responden a diferentes tratamientos. Por esta razón, las personas con cáncer deben recibir un tratamiento específico para su propio tipo de cáncer.

Tumores que no son cancerosos

Un tumor es una protuberancia anormal o una aglomeración de células, pero no todos los tumores son cáncer. A los tumores que no son cancerosos se les llama tumores benignos. Los tumores benignos pueden causar problemas, ya que pueden crecer mucho y presionar los tejidos y órganos sanos. Sin embargo, estos tumores no pueden crecer (invadir) hacia otros tejidos. Debido a que no pueden invadir otros tejidos, tampoco se pueden propagar a otras partes del cuerpo (hacer metástasis). Estos tumores muy pocas veces ponen la vida en peligro.

¿Qué tan común es el cáncer?

Alrededor de la mitad de todos los hombres y una tercera parte de todas las mujeres en los Estados Unidos padecerá cáncer en algún momento de sus vidas. En la actualidad, millones de personas están viviendo con cáncer o han padecido cáncer.

El riesgo de padecer muchos tipos de cáncer se puede reducir mediante cambios en el estilo de vida de la persona, por ejemplo, mantenerse alejado del tabaco, limitar el tiempo de exposición al sol, hacer ejercicio y tener una alimentación sana.

Además, existen pruebas de detección precoz de algunos tipos de cáncer que se pueden hacer para encontrarlos lo antes posible (mientras estén pequeños y antes de que se propaguen). En general, mientras más temprano se detecte el cáncer y se comience el tratamiento, mayores serán las probabilidades de vivir por muchos años.

Independientemente de quién sea usted, nosotros podemos ayudarle. Llámenos a cualquier hora del día o de la noche, para obtener información y apoyo. Llámenos al 1-800-227-2345 o visítenos en www.cancer.org.

Para obtener más información

Más información de la Sociedad Americana Contra El Cáncer

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Guías para la detección temprana del cáncer de la Sociedad Americana del Cáncer

Guías de la Sociedad Americana Contra El Cáncer sobre nutrición y actividad física para la prevención del cáncer

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Organizaciones nacionales y sitios en Internet*

Además de la Sociedad Americana Contra El Cáncer, algunas otras fuentes de información y apoyo son:

Instituto Nacional del Cáncer
Línea telefónica gratuita: 1-800-4-CANCER (1-800-422-6237)
TYY: 1-800-332-8615
Sitio Web: www.cancer.gov

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*La inclusión en esta lista no implica respaldo por parte de la Sociedad Americana Contra El Cáncer.

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Last Medical Review: 05/06/2014
Last Revised: 05/06/2014