Cáncer de laringe y de hipofaringe

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¿Qué es Cáncer de laringe y de hipofaringe? TEMAS

¿Qué son los cánceres de laringe y de hipofaringe?

Estos cánceres se originan en la parte inferior de la garganta. Para comprender estos cánceres, es útil tener algunos conocimientos sobre la laringe y la hipofaringe.

¿Qué es la laringe?

La laringe, a menudo llamada la caja de la voz, es uno de los órganos que contribuye con la producción de la voz. Este órgano contiene las cuerdas vocales, y está localizado en el cuello, sobre la abertura de la tráquea. Allí, ayuda a evitar que los alimentos y los líquidos entren a la tráquea. La laringe se divide en tres secciones:

  • La supraglotis es el área que se encuentra sobre las cuerdas vocales, y que contiene la epiglotis, la cual cierra la laringe al tragar para evitar que la comida y los líquidos se vayan a los pulmones.
  • La glotis es el área que contiene las cuerdas vocales.
  • La subglotis es el área que está por debajo de las cuerdas vocales.

El cáncer que comienza en la laringe (cáncer laríngeo) se trata de forma diferente según la sección donde se origina.

Su laringe y sus cuerdas vocales tienen varias funciones:

  • La laringe produce el sonido para hablar. Las cuerdas vocales se mueven y se juntan para provocar un cambio en el sonido y tono en su voz.
  • La laringe protege sus vías respiratorias cuando usted traga. La epiglotis y las cuerdas vocales se cierran estrechamente cuando usted traga para evitar que la comida y los líquidos pasen a sus pulmones.
  • Las cuerdas vocales se abren naturalmente al respirar, de manera que el aire pueda entrar y salir de sus pulmones.

¿Qué es la hipofaringe?

La hipofaringe es la parte de la garganta (faringe) que se encuentra al lado y detrás de la laringe. Ésta es el acceso hacia el esófago (el tubo que conecta la garganta con el estómago). Cuando se tragan los alimentos y los líquidos, éstos pasan por la boca y la garganta a través de la hipofaringe y el esófago, y luego pasan al estómago. La estructura de la hipofaringe ayuda a asegurar que la comida vaya alrededor de la laringe y hacia el esófago.

Cánceres de laringe y de hipofaringe

Al cáncer que se origina en la laringe se le llama cáncer laríngeo, mientras que al cáncer que se inicia en la hipofaringe se le llama cáncer hipofaríngeo. Ambos tipos de cáncer se discuten en este artículo debido a la gran proximidad de estas dos estructuras.

Carcinomas de células escamosas

Casi todos los cánceres de la laringe o la hipofaringe se desarrollan a partir de las células planas y delgadas llamadas células escamosas que se encuentran en el epitelio, la capa más interna que reviste a esas dos estructuras. El cáncer que se inicia en esta capa se conoce como carcinoma o cáncer de células escamosas.

La mayoría de los casos de cáncer de células escamosas de laringe y de hipofaringe se inician como una lesión precancerosa, llamadas displasia. Cuando se observan con un microscopio, estas células lucen anormales, pero no tan anormales como las células cancerosas. En la mayoría de los casos, la displasia no se transforma en un cáncer. Suele desaparecen sin tratamiento, en especial si se elimina la causa (como fumar). (Lea la sección “¿Cuáles son los factores de riesgo de los cánceres de laringe y de hipofaringe?”). La mayoría de las afecciones precancerosas de la laringe y la hipofaringe no causan síntomas a menos de que surjan en las cuerdas vocales.

Algunas veces la displasia progresará hasta convertirse en una condición llamada carcinoma in situ (CIS). En el CIS, las células cancerosas se observan sólo en el epitelio que reviste la laringe o la hipofaringe. Estas células no han invadido las capas más profundas ni se han propagado a otras partes del cuerpo. El carcinoma in situ es la forma más temprana del cáncer. La mayoría de estos inicios de cáncer se puede curar, pero si el carcinoma in situ no se trata, se puede transformar en cáncer invasivo de células escamosas que destruirá los tejidos cercanos y puede extenderse hacia otras partes del cuerpo.

Otros tipos de cáncer

Otros tipos de cáncer poco comunes también se originan en la laringe o la hipofaringe.

Cánceres de glándulas salivales menores: algunas áreas de la laringe y de la hipofaringe tienen diminutas glándulas debajo de su capa de revestimiento, conocidas como glándulas salivales menores. Estas glándulas producen moco y saliva para lubricar y humedecer la zona. Rara vez surge cáncer a partir de las células de estas glándulas, pero cuando ocurre, estos cánceres tienen nombres como:

  • Adenocarcinoma.
  • Carcinoma quístico adenoide.
  • Carcinoma mucoepidermoide.

Estos cánceres se discuten en nuestro documento Salivary Gland Cancers.

Sarcomas: la forma de la laringe y de la hipofaringe depende de un armazón de tejidos conectivos y cartílago. A partir de los tejidos conectivos de la laringe o la hipofaringe pueden originarse cánceres como los condrosarcomas o los sarcomas sinoviales, pero se presentan en muy raras ocasiones.

Melanomas: por lo general, estos cánceres se originan en la piel, pero pocas veces pueden comenzar en las superficies más internas (mucosales) del cuerpo, tal como en la laringe o la hipofaringe.

Estos cánceres poco comunes de la laringe o la hipofaringe no se discuten detalladamente en este documento. El resto de esta información se refiere solamente al cáncer de células escamosas.


Fecha de última actualización: 02/04/2013
Fecha de último cambio o revisión: 02/04/2014