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Después del diagnóstico de cáncer de seno, los médicos averiguarán si el cáncer se ha propagado y si es así, a qué distancia. A este proceso de determinar la etapa (estadio) del cáncer se le llama clasificación por etapas o estadificación. La etapa de un cáncer ayuda a saber qué tan grave es el cáncer y la mejor manera de tratarlo.

¿Qué es la clasificación por etapas?

La determinación de la etapa es un proceso cuyo objetivo es determinar qué tan propagado se encuentra un cáncer al momento de encontrarlo. La etapa es el factor más importante para decidir cómo tratar el cáncer y determinar cuán eficaz podría ser un tratamiento.

Para determinar la etapa del cáncer después de un diagnóstico de cáncer de seno, los médicos deben responder a estas preguntas:

  • ¿Es el cáncer invasivo o no invasivo?
  • ¿Qué tan grande es el tumor del seno? ¿Ha crecido en las áreas cercanas?
  • ¿Se ha propagado el cáncer a los ganglios linfáticos cercanos? Si es así, ¿cuántos se han afectado?
  • ¿Se propagó el cáncer a otras partes del cuerpo?

Dependiendo de los resultados del examen médico y de la biopsia, es posible que necesite más pruebas para ayudar a determinar la etapa del cáncer, como por ejemplo radiografías del tórax, mamogramas de ambos senos, gammagrafías óseas, tomografía computarizada (CT), imágenes por resonancia magnética (MRI), o tomografías por emisión de positrones (PET). También se pueden llevar a cabo análisis de sangre para evaluar su salud general o identificar la propagación a ciertos órganos.

Después de analizar los resultados de sus pruebas, su doctor le dirá la etapa en que se encuentra su cáncer. Los cánceres en etapas más tempranas se identifican como etapas 0 (carcinoma in situ) y luego van desde etapas I (1) a IV (4). Algunas de las etapas se dividen aún más en subetapas usando las letras A, B y C.

Por regla general, mientras más bajo sea el número, menos se ha propagado el cáncer. Un número más alto, como la etapa IV (4), significa un cáncer más avanzado. Además, dentro de una etapa, una letra menor significa una etapa menos avanzada (y a menudo mejor). Los cánceres con etapas similares suelen tener un pronóstico similar, y a menudo son tratados de manera muy similar.

Cómo entender la etapa de su cáncer de seno

El cáncer de seno se clasifica por etapas usando el sistema TNM de la American Joint Commission on Cancer (AJCC) que se basa en:

  • El tamaño del tumor (T) del seno y si éste ha crecido hacia áreas cercanas
  • Si el cáncer ha alcanzado a los ganglios linfáticos (nódulos, N) cercanos
  • Si el cáncer ha hecho metástasis (se ha propagado) a otras partes del cuerpo (M)

Una vez que se han determinado las categorías T, N y M para el cáncer, su médico combinará la información para encontrar la etapa del cáncer. Este proceso se conoce como agrupación por etapas. Los cánceres con etapas similares tienden a tener un pronóstico similar, y a menudo son tratados de una manera similar.

Etapa 0

Tis, N0, M0

Se considera carcinoma ductal in situ (DCIS), un precáncer de seno. Muchos consideran al DCIS la forma más temprana del cáncer de seno. En el DCIS, las células cancerosas continúan localizadas en el interior de un conducto y no han invadido más profundamente el tejido adiposo circundante del seno.

El carcinoma lobulillar in situ (LCIS) algunas veces se clasifica también como cáncer de seno en etapa 0, pero la mayoría de los oncólogos no creen que sea un verdadero cáncer o precáncer.

La enfermedad de Paget del pezón (sin una masa tumoral subyacente) también es etapa 0.

En todos los casos, el cáncer no se ha propagado a los ganglios linfáticos o a áreas distantes.

Etapa IA

T1, N0, M0

El tumor mide 2 cm (aproximadamente 3/4 de pulgada) o menos (T1) de ancho, y no se ha propagado a los ganglios linfáticos (N0) ni a áreas distantes (M0).

Etapa IB

T0 o T1, N1mi, M0

El tumor mide 2 cm o menos (o no se detecta) (T0 o T1) de ancho con micrometástasis en uno a tres ganglios linfáticos axilares (el cáncer en los ganglios linfáticos de la axila mide más de 0.2 mm de ancho y/o contiene más de 200 células, pero no mide más de 2 mm)(N1mi). El cáncer no se ha propagado a áreas distantes (M0).

Etapa IIA

T0 o T1, N1 (pero no N1mi), M0

El tumor mide 2 cm o menos de ancho (o no es detectado) (T1 o T0) y cualquiera de lo siguiente está presente:

  • El cáncer se propagó a entre uno y tres ganglios linfáticos axilares (debajo del brazo), y el cáncer en los ganglios linfáticos mide más de 2 mm de ancho (N1a),
  • O
  • Se encuentran diminutas cantidades de cáncer en los ganglios linfáticos mamarios internos (ganglios cercanos al esternón) en la biopsia de ganglio centinela (N1b),
  • O
  • El cáncer se propagó a entre uno y tres ganglios linfáticos axilares y a ganglios linfáticos mamarios internos (encontrados en la biopsia de ganglio centinela) (N1c).
  • El cáncer no se ha propagado a áreas distantes (M0).

O

T2, N0, M0

El tumor mide más de 2 cm, pero menos de 5 cm (alrededor de 2 pulgadas) de ancho (T2), pero no se ha propagado a los ganglios linfáticos (N0). El cáncer no se ha propagado a áreas distantes (M0).

Etapa IIB

T2, N1, M0

El tumor mide más de 2 cm, pero menos de 5 cm de ancho (T2). El cáncer se propagó a entre uno y tres ganglios linfáticos axilares, y/o se encuentran diminutas cantidades de cáncer en los ganglios linfáticos mamarios internos en la biopsia de ganglio centinela (N1). El cáncer no se ha propagado a sitios distantes (M0).

O

T3, N0, M0

El tumor mide más de 5 cm de ancho, pero no ha invadido la pared torácica o la piel (T3). El cáncer no se ha propagado a los ganglios linfáticos (N0) ni a sitios distantes (M0).

Etapa IIIA

T0 a T2, N2, M0

El tumor no mide más de 5 cm de ancho (o no se pudo encontrar) (T0 a T2). Se propagó a entre cuatro y nueve ganglios linfáticos axilares, o el cáncer ha agrandado los ganglios linfáticos mamarios internos (N2). El cáncer no se ha propagado a sitios distantes (M0).

O

T3, N1 o N2, M0

El tumor mide más de 5 cm de ancho, pero no ha invadido la pared torácica o la piel (T3). Se propagó a entre uno a nueve ganglios linfáticos axilares, o a los ganglios mamarios internos (N1o N2). El cáncer no se ha propagado a sitios distantes (M0).

Etapa IIIB

T4, N0 a N2, M0

El tumor ha crecido en la pared torácica o en la piel (T4), y uno de los siguientes criterios está presente:

  • El cáncer no se propagó a los ganglios linfáticos (N0).
  • El cáncer se propagó a entre uno y tres ganglios linfáticos axilares, y/o se encuentran diminutas cantidades de cáncer en los ganglios linfáticos mamarios internos en la biopsia de ganglio centinela (N1).
  • Se propagó a entre cuatro y nueve ganglios linfáticos axilares, o el cáncer ha agrandado los ganglios linfáticos mamarios internos (N2).
  • El cáncer no se ha propagado a sitios distantes (M0).
  • El cáncer inflamatorio de seno se clasifica como T4d y está al menos en etapa IIIB. Si se ha propagado a muchos ganglios linfáticos cercanos (N3), podría estar en etapa IIIC, y si se ha propagado a ganglios linfáticos distantes o a órganos (M1) estaría en etapa IV.

Etapa IIIC

Cualquier T, N3, M0

El tumor es de cualquier tamaño (o no puede ser encontrado), y existe una de las siguientes situaciones:

  • Propagación del cáncer a 10 o más ganglios linfáticos axilares (N3).
  • Propagación del cáncer a los ganglios linfáticos debajo de la clavícula (ganglios infraclaviculares) (N3).
  • Propagación del cáncer a los ganglios linfáticos sobre de la clavícula (ganglios supraclaviculares) (N3).
  • El cáncer afecta a los ganglios linfáticos axilares y ha agrandado los ganglios linfáticos mamarios internos (N3).
  • El cáncer se ha propagado a cuatro o más ganglios linfáticos axilares, y se encuentran diminutas cantidades de cáncer en los ganglios linfáticos mamarios internos en la biopsia de ganglio centinela (N3).
  • El cáncer no se ha propagado a sitios distantes (M0).

Etapa IV

Cualquier T, cualquier N, M1

    El cáncer puede ser de cualquier tamaño (cualquier T) y podría o no haberse propagado a los ganglios linfáticos adyacentes (cualquier N). Se ha propagado a órganos distantes o a ganglios linfáticos distantes al seno (M1). Los lugares donde el cáncer se propaga con más frecuencia son los huesos, el hígado, el cerebro o los pulmones.

El sistema de estadificación en esta tabla utiliza la etapa patológica que se basa en los resultados del examen médico, la biopsia, los estudios por imágenes, y los resultados de la cirugía, cuando el seno y los ganglios linfáticos cercanos se examinan al microscopio. Probablemente la etapa patológica es más precisa que la etapa clínica, la cual solo toma en consideración las pruebas realizadas antes de la cirugía.

Si usted tiene alguna pregunta acerca de la etapa de su cáncer y lo que esto podría significar en su caso, no dude en preguntar a su médico.

Detalles del sistema de estadificación TNM

El sistema de estadificación TNM clasifica los cánceres en base a tres áreas llamadas categorías T, N y M:

Categorías T (tumor primario)

La letra T seguida de un número del 0 al 4 describe el tamaño del tumor primario y su propagación a la piel o a la pared torácica debajo del seno. Los números T mayores indican un tumor más grande y/o una propagación más extensa a los tejidos adyacentes al seno.

  • TX: no se puede evaluar el tumor primario.
  • T0: no hay evidencia de tumor primario.
  • Tis: carcinoma in situ (DCIS, LCIS o enfermedad de Paget del pezón sin masas tumorales asociadas).
  • T1 (incluye T1a, T1b, y T1c): tumor de 2 cm (3/4 de pulgada) o menos de ancho.
  • T2: el tumor mide más de 2 cm, pero no más de 5 cm (2 pulgadas) de ancho.
  • T3: el tumor mide más de 5 cm de ancho.
  • T4 (incluye T4a, T4b, T4c, y T4d): el tumor es de cualquier tamaño y crece hacia la pared torácica o la piel, invadiéndolos. Esto incluye al cáncer inflamatorio del seno.

Categorías N (ganglios linfáticos adyacentes)

La letra N seguida de un número del 0 al 3 indica si el cáncer se ha propagado a los ganglios linfáticos vecinos al seno y, de ser así, cuántos ganglios linfáticos se encuentran afectados.

La estadificación de ganglios linfáticos para el cáncer de seno se basa en el aspecto de los nódulos al examinarlos con un microscopio. Este proceso ha cambiado a medida que ha evolucionado la tecnología. Los métodos más recientes han hecho posible que se puedan encontrar depósitos cada vez más pequeños de células cancerosas, aunque los expertos no están seguros de cuánto estos depósitos diminutos de cáncer afectan el pronóstico.

Aún no está claro cuánto cáncer es necesario en los ganglios linfáticos para que haya un cambio en el pronóstico o el tratamiento. Este asunto se sigue analizando, pero hasta el momento, un depósito de células cancerosas tiene que contener por lo menos 200 células o medir por lo menos 0.2 mm de ancho (menos de 1/100 de una pulgada) para que cambie la etapa N. Un área de propagación del cáncer que mida menos de 0.2 mm (o con menos de 200 células) no cambia la etapa, pero se registra con abreviaciones (i+ o mol+) que indican el tipo de prueba especial usada para encontrar la propagación del cáncer.

Por otro lado, si el área de la propagación del cáncer mide por lo menos 0.2 mm (o 200 células), pero aún no mide más de 2 mm, se le llama micrometástasis (1 mm es aproximadamente del ancho de un grano de arroz). Las micrometástasis se cuentan sólo si no hay ninguna otra área mayor de propagación del cáncer. Se sabe que las áreas de propagación del cáncer que miden más de 2 mm afectan el pronóstico y cambian la etapa N. Algunas veces, a estas áreas más grandes se les llama macrometástasis, aunque con más frecuencia se les llama metástasis.

NX: los ganglios linfáticos adyacentes no se pueden evaluar (por ejemplo, si se extirparon anteriormente).

N0: el cáncer no se ha propagado a los ganglios linfáticos adyacentes.

  • N0(i+): el área de propagación del cáncer contiene menos de 200 células y mide menos de 0.2 mm. La abreviación “i+” significa que un pequeño número de células cancerosas (llamadas células tumorales aisladas) fueron observadas en tinción de rutina o cuando se usó una técnica especial de tinción, llamada inmunohistoquímica.
  • N0(mol+): las células cancerosas no se pueden observar en los ganglios linfáticos axilares (aun cuando se usan tintes especiales), pero se detectaron señales de células cancerosas mediante el uso de una técnica llamada RT-PCR. La RT-PCR es una prueba molecular que puede encontrar un número muy pequeño de células. (Esta prueba no se usa a menudo para encontrar las células cancerosas del seno en los ganglios linfáticos, ya que los resultados no afectan las decisiones sobre el tratamiento).

N1: el cáncer se propagó a entre uno y tres ganglios linfáticos axilares (debajo del brazo), y/o se encuentran diminutas cantidades de cáncer en los ganglios linfáticos mamarios internos (aquellos que están cerca del esternón) en la biopsia de ganglio centinela.

  • N1mi: hay micrometástasis (áreas diminutas de propagación del cáncer) entre uno y tres ganglios debajo del brazo. Las áreas de propagación del cáncer en los ganglios linfáticos miden 2mm o menos de ancho (pero tienen por lo menos 200 células cancerosas o miden 0.2 mm de ancho).
  • N1a: el cáncer se ha propagado a entre uno y tres ganglios linfáticos debajo del brazo con por lo menos un área de propagación del cáncer que mide más de 2 mm de ancho.
  • N1b: el cáncer se propagó a los ganglios linfáticos mamarios internos, pero esta propagación sólo se detectó mediante una biopsia de ganglio centinela (no causó inflamación de los ganglios linfáticos).
  • N1c: tanto N1a como N1b están presentes.

N2: el cáncer se propagó a entre cuatro y nueve ganglios linfáticos debajo del brazo, o el cáncer ha agrandado los ganglios linfáticos mamarios internos (N2a o N2b, pero no ambos).

  • N2a: el cáncer se propagó a entre cuatro y nueve ganglios linfáticos debajo del brazo con por lo menos un área de propagación del cáncer que mide más de 2 mm.
  • N2b: el cáncer se propagó a uno o más ganglios linfáticos mamarios internos, lo que causa que estén agrandados.

N3: en cualquiera de los siguientes casos:

N3a: bien sea que:

  • El cáncer se propagó a 10 o más ganglios linfáticos axilares con por lo menos un área de propagación del cáncer que mide más de 2mm, O
  • El cáncer se propagó a los ganglios linfáticos que están debajo de la clavícula (ganglios infraclaviculares) con por lo menos un área de propagación del cáncer que mide más de 2mm.

N3b: bien sea que:

  • Se encuentra cáncer en por lo menos un ganglio linfático axilar (con por lo menos un área de propagación del cáncer que mide más de 2 mm), y ha agrandado los ganglios linfáticos mamarios internos, O
  • El cáncer se propagó a cuatro o más ganglios linfáticos axilares (con por lo menos un área de propagación del cáncer que mide más de 2 mm), y se encuentran diminutas cantidades de cáncer en los ganglios linfáticos mamarios internos en la biopsia de ganglio linfático centinela.

N3c: el cáncer se propagó a los ganglios linfáticos que están sobre la clavícula (ganglios supraclaviculares) con por lo menos un área de propagación del cáncer que mide más de 2mm.

Categorías M (metástasis)

La letra M seguida de un número del 0 al 1 indica si el cáncer se ha propagado o no a los órganos distantes (por ejemplo, los pulmones o los huesos).

MX: no se puede evaluar la propagación a distancia (metástasis).

M0: no se encuentra propagación a distancia en las radiografías (o en otros estudios por imágenes) o por examen médico.

  • cM0(i +): se encuentran pequeños números de células cancerosas en la sangre o la médula ósea (encontrados sólo por pruebas especiales) o se encuentran áreas diminutas de propagación del cáncer (que no miden más de 0.2 mm) en ganglios linfáticos alejados del seno.

M1: el cáncer se ha propagado a órganos distantes (con más frecuencia a los huesos, los pulmones, el cerebro o al hígado).


Last Medical Review: 06/01/2016
Last Revised: 09/29/2016