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Algunas mujeres con cáncer de seno necesitarán radiación, a menudo con otros tratamientos. La necesidad de radiación depende de qué tipo de cirugía se realizó, si su cáncer se ha propagado a los ganglios linfáticos o a algún otro lugar en su cuerpo, y en algunos casos, de su edad. Puede que reciba un solo tipo de radiación, o una combinación de diferentes tipos.

La radioterapia es un tratamiento que usa rayos o partículas de alta energía (como los rayos X) para eliminar las células del cáncer. Hay dos tipos principales de radioterapia que se pueden usar para tratar el cáncer de seno:

  • Radioterapia externa: este tipo de radiación proviene de una máquina que está fuera del cuerpo.
  • Radiación interna (braquiterapia): para este tratamiento, una fuente radiactiva se coloca dentro del cuerpo por un corto tiempo.

¿Cuándo se usa la radioterapia?

Las mujeres con cáncer de seno pueden recibir tratamiento con radiación en varias situaciones:

  • Después de la cirugía con conservación del seno para ayudar a reducir la probabilidad de que el cáncer regrese en el seno o en los ganglios linfáticos adyacentes
  • Después de una mastectomía si el cáncer medía más de 5 cm (aproximadamente 2 pulgadas), o cuando se encuentra cáncer en los ganglios linfáticos
  • Si el cáncer se ha propagado a otras partes del cuerpo, tal como los huesos o el cerebro

Radioterapia externa

La radioterapia externa es el tipo más común de radioterapia para las mujeres con cáncer de seno. La radiación se emite desde una máquina externa al cuerpo y se concentra en el área afectada por el cáncer.

Las áreas que necesiten la radiación depende de si se ha hecho una mastectomía o una cirugía con conservación del seno, y si los ganglios están o no afectados.

  • Si se hizo una mastectomía y los ganglios linfáticos no tenían cáncer, se dirige radiación a la pared torácica y a los lugares (del cuerpo) de donde salía cualquier drenaje después de la operación.
  • Si se hizo una cirugía con conservación del seno, es muy probable que se administre radiación a todo el seno con un refuerzo adicional de radiación al área del seno donde el cáncer se extirpó para ayudar a prevenir que regrese en esa área. El refuerzo a menudo se administra después de que los tratamientos a todo el seno han terminado. Se usa la misma máquina, pero los rayos se dirigen hacia el lugar donde se extrajo el cáncer. La mayoría de las mujeres no nota efectos secundarios diferentes del refuerzo de radiación que con la radiación a todo el seno.
  • Si se encontró cáncer en los ganglios linfáticos ubicados debajo del brazo (ganglios linfáticos axilares), también se puede administrar radiación a esta área. En algunos casos, el área tratada también puede incluir los ganglios linfáticos que se encuentran sobre la clavícula (ganglios supraclaviculares) y los ganglios que están debajo del esternón en el centro del tórax (ganglios linfáticos mamarios internos).

¿Cuándo se administrará la radioterapia?

Si es necesario administrar radioterapia externa después de la cirugía, esta generalmente no se inicia sino hasta después de que los tejidos hayan podido sanar, lo que a menudo toma un mes o más. Si también se va a recibir quimioterapia, por lo general se retrasan los tratamientos de radiación hasta que se complete la quimioterapia.

Cómo prepararse para la radioterapia externa

Antes de iniciar el tratamiento, el equipo de radiación cuidadosamente tomará medidas para determinar los ángulos correctos para emitir los haces de radiación, y las dosis adecuadas de radiación. Entonces el equipo de radiación hará unas marcas o pequeños tatuajes con tinta en la piel que se utilizarán como guía para concentrar la radiación en el área correcta. Pregunte a su equipo de profesionales que atiende su salud si las marcas que usan serán permanentes.

Las lociones, los polvos, los desodorantes y los antitranspirantes pueden interferir con la radioterapia externa. Por lo tanto, el equipo de profesionales que le atiende puede indicarle si debe evitar el uso de éstos hasta que se concluyan los tratamientos.

La radioterapia externa es muy similar a una radiografía, pero la radiación es más intensa. El procedimiento en sí no es doloroso. Cada tratamiento dura sólo unos minutos, aunque el tiempo de preparación (colocarle en el lugar correcto para el tratamiento) usualmente toma más tiempo.

Tipos y programas de radiación con haces externos

El programa tradicional para administrar radiación al seno ha sido 5 días a la semana (de lunes a viernes) por 5 a 6 semanas. Sin embargo, muchos médicos están usando irradiación acelerada del seno para administrar dosis mayores en menos tiempo. Hay varios tipos de irradiación acelerada del seno:

  • Radioterapia hipofraccionada: en este método, la radiación se administra en dosis más grandes usando menos tratamientos (normalmente durante sólo 3 semanas). En mujeres que recibieron tratamiento mediante cirugía con conservación del seno y que no presentaban cáncer propagado a los ganglios linfáticos debajo del brazo, este programa ha demostrado ser tan eficaz en evitar que el cáncer reaparezca en el mismo seno como la radiación que se administra durante 5 semanas. También puede que cause menos efectos secundarios a corto plazo. Actualmente se están estudiando nuevos métodos de administrar radiación por un periodo de tiempo aún más corto. En uno de los métodos, se administran mayores dosis de radiación cada día, pero el curso de radiación es reducido a sólo 5 días.
  • Radioterapia intraoperatoria (IORT): mediante este método, se administra sólo una dosis grande de radiación en el quirófano justo después de la cirugía con conservación del seno (antes de cerrar la incisión en el seno). La IORT requiere equipo especializado y por lo tanto no está ampliamente disponible.
  • Radioterapia conformada en 3D: en esta técnica, la radiación se administra con máquinas especiales de manera que sea mejor dirigida al área donde estaba el tumor. Esto permite preservar más el seno sano. El tratamiento se administra dos veces al día por 5 días. Debido a que solo se trata parte del seno, a esto se le considera una forma de radiación parcial acelerada al seno. (Se ofrece más información sobre otras formas de irradiación parcial acelerada al seno en “Braquiterapia”).

Los investigadores esperan que estos métodos demuestren ser por lo menos igual de eficaces que los métodos de radiación al seno convencionales usados actualmente, pero pocos estudios los han comparado directamente con la radioterapia convencional. Se desconoce si todos los nuevos métodos presentarán los mismos resultados a largo plazo como la radiación convencional, así que no todos los médicos los utilizan. Por lo tanto, muchos doctores aún los consideran métodos experimentales. A las mujeres que estén interesadas en estos métodos se les recomienda que pregunten a sus médicos sobre la participación en estudios clínicos que se estén realizando actualmente sobre irradiación acelerada del seno.

Posibles efectos secundarios de la radiación externa

Los efectos secundarios principales de la radioterapia de rayos externos al seno son:

  • Hinchazón y pesadez en el seno
  • Cambios en la piel del área tratada
  • Cansancio

Los cambios en la piel pueden ir desde enrojecimiento leve hasta descamación de la piel y ampollas. Es posible que su médico le aconseje evitar la exposición de la piel tratada a los rayos solares, ya que puede empeorar los cambios que ocurren en la piel. La mayoría de los cambios en la piel se alivian dentro de pocos meses. Los cambios en el tejido del seno generalmente desaparecen en 6 a 12 meses, aunque puede tomar más tiempo.

La radioterapia externa también puede causar efectos secundarios más adelante:

  • Algunas mujeres pueden notar que la radioterapia causa que el seno sea más pequeño y más firme.
  • La radiación puede afectar la posibilidad futura de una reconstrucción del seno. También puede aumentar el riesgo de problemas si se administra después de la reconstrucción, especialmente con procedimientos de colgajo de tejido.
  • Las mujeres que han recibido radiación en un seno pueden enfrentar problemas con la lactancia en el futuro.
  • La radiación al seno puede algunas veces causar daño a algunos nervios del brazo. A esto se le llama plexopatía braquial y puede causar entumecimiento, dolor y debilidad en el hombro, el brazo y la mano.
  • La radiación a los ganglios linfáticos debajo del brazo puede causar linfedema, un tipo de dolor e hinchazón en el brazo o el pecho.
  • En pocos casos, la radioterapia puede debilitar las costillas, lo que podría ocasionar una fractura.
  • En el pasado, era probable que partes de los pulmones y del corazón recibieran algo de radiación, lo que podría conducir a daño a largo plazo de estos órganos en algunas mujeres. No obstante, el equipo moderno de radioterapia permite a los médicos enfocar mejor los rayos de radiación, por lo que estos problemas son poco comunes hoy día.
  • Una complicación de la radiación al seno que se presenta en muy pocas ocasiones consiste en otro cáncer llamado angiosarcoma. Estos cánceres que ocurren en pocas ocasiones pueden crecer y propagarse rápidamente.

Braquiterapia

La braquiterapia, también conocida como radiación interna, es otra manera de administrar radiación. En lugar de aplicar los rayos de la radiación desde el exterior del cuerpo, se coloca un dispositivo que contiene semillas o perdigones radiactivos por un corto tiempo en el tejido mamario del área donde ha estado el cáncer.

Para las mujeres que se sometieron a una cirugía con conservación del seno, la braquiterapia puede utilizarse junto con radioterapia externa como una manera de añadir un refuerzo adicional de radiación al sitio del tumor. También se puede usar por sí sola (en lugar de radiación a todo el seno) como una forma de irradiación parcial acelerada al seno. Puede que el tamaño del tumor, la localización y otros factores limiten quién puede obtener braquiterapia.

Tipos de braquiterapia

Hay diferentes tipos de braquiterapia:

  • Braquiterapia intersticial: en este método, varios tubos pequeños y huecos, llamados catéteres, se insertan en el seno, alrededor del área donde se extrajo el cáncer, y se dejan en ese lugar por varios días. Cada día se insertan partículas radiactivas en los catéteres por un corto periodo de tiempo y luego se remueven. Este método de braquiterapia ha estado disponible por más tiempo (y existe más evidencia para apoyarlo), aunque ya no se usa tanto.
  • Braquiterapia intracavitaria: este constituye el tipo más común de braquiterapia para mujeres con cáncer de seno. Se coloca un dispositivo en el espacio que quedó después de la cirugía con conservación del seno y se deja allí hasta que se complete el tratamiento. Hay varios dispositivos diferentes que se pueden utilizar, incluyendo MammoSite®, SAVI®, Axxent® y Contura®. Estos dispositivos se colocan en el seno como un pequeño catéter (tubo). Luego se expande el extremo del dispositivo que se encuentra en el interior del seno para que se mantenga fijamente en el lugar correcto durante todo el tratamiento. El otro extremo del catéter sobresale del seno. Para cada tratamiento, se coloca una o más fuentes de radiación (a menudo semillas o perdigones) a través del tubo y hacia el dispositivo por breve tiempo y luego se retira. Por lo general, los tratamientos se administran de forma ambulatoria dos veces al día durante 5 días. Después del último tratamiento, el dispositivo se encoje nuevamente y se retira.

Los estudios iniciales sobre la braquiterapia intracavitaria, como la única radiación tras la cirugía con conservación del seno, han dado resultados prometedores, pero éstos no comparaban directamente esta técnica con la radioterapia de rayos externos convencional a todo el seno.

Un estudio que comparó resultados después de la cirugía con conservación del seno indicó que las mujeres que fueron tratadas con braquiterapia eran más propensas a someterse a una mastectomía del seno tratado (muy probablemente debido a que se había detectado nuevamente cáncer en dicho seno). Sin embargo, el riesgo general aún era bajo, con alrededor de un 4% de las mujeres en el grupo de braquiterapia que requirieron de una mastectomía, contra solamente un 2% de las mujeres en el grupo de radiación hacia todo el seno. Se requieren más estudios que comparen los dos métodos para ver si la braquiterapia debería usarse en lugar de la radiación hacia todo el seno.

Posibles efectos secundarios de la braquiterapia intracavitaria

Al igual que la radioterapia externa, la braquiterapia intracavitaria puede causar efectos secundarios, incluyendo:

  • Enrojecimiento
  • Moretones
  • Dolor en el seno
  • Infección
  • Desprendimiento de un área de tejido graso en el seno
  • En pocos casos, debilitamiento y fractura de las costillas


Last Medical Review: 06/01/2016
Last Revised: 09/27/2016