Cáncer de vagina

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¿Qué es Cáncer de vagina? TEMAS

¿Qué es el cáncer de vagina?

La vagina

La vagina tiene un canal de 3 a 4 pulgadas (de 7½ cm a 10 cm). A veces se le llama canal de parto. La vagina va desde el cuello uterino (la parte más baja del útero) y se abre en la vulva (los genitales externos de la mujer). La vagina está recubierta por una capa de células planas llamadas células escamosas. A esta capa de células se le llama también epitelio (o revestimiento epitelial) porque está formado por células epiteliales.

La pared vaginal debajo del epitelio está compuesta de tejido conectivo, muscular, vasos linfáticos y nervios. La vagina está generalmente plegada con sus paredes tocándose entre sí. Las paredes vaginales tienen muchos pliegues que ayudan a que la vagina se abra y se expanda durante la relación sexual o el nacimiento de un bebé. Las glándulas cercanas a la abertura de la vagina segregan una mucosidad que mantiene lubricado el revestimiento de la vagina.

Tipos de cáncer de vagina

Hay varios tipos de cáncer de vagina.

Carcinoma de células escamosas

Alrededor de 70 de cada 100 casos de cáncer de vagina son carcinomas de células escamosas. Estos cánceres comienzan en las células escamosas que forman el revestimiento epitelial de la vagina. Con más frecuencia se presentan en la parte superior de la vagina cerca del cuello uterino. El cáncer de células escamosas de la vagina suele formarse lentamente. Primero, algunas de las células normales de la vagina tienen cambios precancerosos. Luego, algunas de las células precancerosas se convierten en células cancerosas. Este proceso puede llevar muchos años.

El término médico más frecuentemente usado para esta condición precancerosa es neoplasia intraepitelial vaginal (VAIN). “Intraepitelial” significa que las células anormales se encuentran únicamente en la capa superficial de la piel de la vagina (epitelio). Hay 3 tipos de VAIN: VAIN1, VAIN2, y VAIN3, donde 3 indica una mayor progresión hacia un cáncer propiamente dicho. La VAIN es más común en mujeres a quienes les han extirpado el útero (histerectomía) y en aquellas que fueron anteriormente tratadas por cáncer o precáncer cervical.

Anteriormente, se usaba el término displasia en lugar de VAIN. Este término se usa mucho menos ahora. Cuando se habla de displasia, hay también un rango de avance hacia el cáncer; primero, displasia leve; luego, displasia moderada y posteriormente displasia grave.

Adenocarcinoma

Los cánceres que se originan de células glandulares se llaman adenocarcinomas. Aproximadamente 15 de cada 100 casos de cáncer de vagina son adenocarcinomas. El tipo usual de adenocarcinoma vaginal se presenta por lo general en mujeres mayores de 50 años. Un tipo, llamado adenocarcinoma de células claras, ocurre con más frecuencia en mujeres jóvenes que han estado expuestas al dietilestilbestrol (DES) en útero (cuando estaban en el útero materno). (Lea la sección “¿Cuáles son los factores de riesgo para el cáncer de vagina?” para más información sobre el DES y el carcinoma de células claras).

Melanoma

Los melanomas se forman a partir de las células que producen el pigmento que da color a la piel. Estos tipos de cáncer se encuentran usualmente en zonas de la piel expuestas al sol; sin embargo, se pueden formar en la vagina u otros órganos internos. Alrededor de 9 de cada 100 casos de cáncer de vagina son melanomas. El melanoma tiende a afectar la parte inferior o externa de la vagina. Los tumores varían mucho en cuanto a tamaño, color y patrón de crecimiento. Para más información sobre el melanoma, lea nuestro documento Cáncer de piel tipo melanoma.

Sarcoma

Los sarcomas son cánceres que comienzan en las células de huesos, músculos, o de tejido conectivo. Hasta 4 de cada 100 casos de cáncer de vagina son sarcomas. Estos tipos de cáncer se forman en la parte profunda de las paredes vaginales, no en su superficie. Hay varios tipos de sarcomas vaginales. El rabdomiosarcoma es el tipo más común de sarcoma vaginal. Se encuentra con más frecuencia en las niñas y es poco común en mujeres adultas. Un sarcoma llamado leiomiosarcoma se encuentra más frecuentemente en mujeres adultas. Tiende a presentarse en mujeres mayores de 50 años de edad.

Otros tipos de cáncer

Los cánceres que se originan en la vagina son mucho menos comunes que otros tipos de cáncer que comienzan en otros órganos (como el cuello uterino, el útero, el recto o la vejiga) y luego se propagan a la vagina. Estos tipos de cáncer reciben el nombre del lugar donde se iniciaron. Asimismo, el cáncer que afecta tanto al cuello uterino como a la vagina se considera como cáncer cervical. Del mismo modo, si el cáncer abarca la vulva y la vagina, se considera como cáncer de vulva.

Este documento hace referencia únicamente a los tipos de cáncer que se inician en la vagina, también conocidos como cáncer primario de vagina.


Fecha de última actualización: 07/30/2014
Fecha de último cambio o revisión: 07/30/2014