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La quimioterapia (quimio) consiste en el uso de medicamentos para tratar el cáncer.

¿Cómo se administra la quimioterapia?

Usted puede recibir quimioterapia en distintas maneras.

Quimioterapia sistémica: se inyectan medicamentos en una vena o se toman por vía oral. Estos medicamentos entran a su torrente sanguíneo y llegan a todas las áreas de su cuerpo. Este tratamiento es útil para los cánceres que se han propagado (metástasis).

Quimioterapia regional: los medicamentos se inyectan directamente en una arteria que conduce hasta la parte del cuerpo con un tumor. Este método concentra la dosis de quimioterapia alcanzando así las células cancerosas en esa área. Además, reduce los efectos secundarios al limitar la cantidad de medicamento que alcanza el resto de su cuerpo.

La infusión arterial hepática, o quimio que se administra directamente en la arteria hepática, es un ejemplo de quimioterapia regional que algunas veces se usa para tratar un cáncer que se ha propagado al hígado. Esto se usa con menos frecuencia que la quimioterapia sistémica.

Los doctores administran la quimioterapia en ciclos, con cada período de tratamiento seguido de un período de descanso para permitir que su cuerpo se recupere. Los ciclos de quimioterapia por lo general duran alrededor de 2 a 4 semanas, y las personas reciben usualmente al menos varios ciclos de tratamiento.

¿Cuándo se utiliza la quimioterapia para tratar el cáncer colorrectal?

La quimioterapia se puede usar en fechas distintas durante el tratamiento del cáncer colorrectal.

Quimioterapia adyuvante: la quimioterapia se puede administrar después de la cirugía. El objetivo es destruir algunas células cancerosas pudieron haber quedado durante la cirugía porque eran demasiado pequeñas como para verse, así como células cancerosas que pudieron haber escapado del tumor principal y se establecieron en otras partes del cuerpo (pero son demasiado pequeñas como para verlas en estudios por imágenes). Esto ayuda a disminuir la probabilidad de que el cáncer regrese.

Quimioterapia neoadyuvante: para algunos cánceres, la quimioterapia se administra (algunas veces con la radiación) antes de la cirugía para tratar de reducir el tamaño del cáncer y así hacer más fácil la cirugía. Con frecuencia, se emplea para tratar el cáncer de recto.

Quimioterapia para los cánceres avanzados: para los cánceres que se han extendido a otros órganos como el hígado, la quimioterapia puede utilizarse también para ayudar a encoger tumores y aliviar los síntomas. Aunque resulta poco probable que cure el cáncer, a menudo ayuda a las personas a vivir más tiempo.

Medicamentos para tratar el cáncer colorrectal

Los medicamentos que se usan con más frecuencia para el cáncer colorrectal son:

  • 5-fluorouracilo (5-FU): a menudo se administra junto con leucovorín (también llamado ácido folínico) que es un medicamento parecido a una vitamina, o con otro medicamento similar llamado levo-leucovorín que ayudan a mejorar su eficacia.
  • Capecitabina (Xeloda): se administra en forma de pastilla. Una vez que está en el cuerpo, este medicamento cambia a 5-FU cuando alcanza el lugar del tumor.
  • Irinotecán (Camptosar)
  • Oxaliplatino (Eloxatin)
  • Trifluridina y tipiracil (Lonsurf): un medicamento combinado en forma de pastilla

A menudo, se combinan dos o más de estos medicamentos para tratar que sean más eficaces. Algunas veces, los medicamentos de quimioterapia se administran junto con un medicamento de terapia dirigida.

Efectos secundarios de la quimioterapia

Los medicamentos de quimioterapia atacan a las células que se están dividiendo rápidamente, razón por la cual funcionan contra las células cancerosas. Sin embargo, otras células en el cuerpo, tales como aquellas en la médula ósea (donde se producen nuevas células sanguíneas), el revestimiento de la boca y los intestinos, así como los folículos pilosos, también se dividen rápidamente. La quimioterapia también puede afectar a estas células, y ocasionar efectos secundarios.

Los efectos secundarios de la quimioterapia dependen del tipo y de la dosis de los medicamentos suministrados y por cuánto tiempo los toma. Los efectos secundarios comunes de los medicamentos de quimio pueden incluir:

  • Caída de pelo
  • Úlceras en la boca
  • Pérdida del apetito
  • Náuseas y vómitos
  • Diarrea
  • Aumento en la probabilidad de infecciones (debido a una disminución de los glóbulos blancos)
  • Facilidad de que se formen moretones o surjan sangrados (debido a que hay muy pocas plaquetas)
  • Cansancio (debido a que hay muy pocos glóbulos rojos)

Además de estos efectos, ciertas medicinas causan algunos efectos secundarios específicos. Por ejemplo:

  • Síndrome de pies y manos. Durante el tratamiento con capecitabina o 5-FU (cuando se administra como una infusión), esta afección puede comenzar como un enrojecimiento en las manos y los pies y luego progresar a dolor y sensibilidad en palmas y plantas. Si la afección empeora, pueden presentarse ampollas o descamación de la piel, lo que algunas veces ocasiona úlceras dolorosas. Resulta importante notificar inmediatamente a su médico sobre cualquier síntoma inicial, tal como enrojecimiento o sensibilidad, para que se tomen las medidas necesarias y así evitar que la afección empeore.
  • Neuropatía (daño a los nervios). Este es un efecto secundario común causado por el oxaliplatino. Los síntomas incluyen hormigueo, adormecimiento e incluso dolor en las manos y los pies. También puede ocasionar sensibilidad intensa al calor y al frío en la garganta y el esófago (el tubo que conecta la garganta con el estómago). Esto puede causar problemas al tragar líquidos. Si usted va a recibir oxaliplatino, hable primero con su médico sobre los efectos secundarios e infórmele inmediatamente si padece entumecimiento y hormigueo u otros efectos secundarios.
  • Reacciones alérgicas o sensibilidad. Algunas personas pueden presentar reacciones (adversas) al medicamento oxaliplatino. Los síntomas pueden incluir sarpullido, opresión en el pecho y dificultad para respirar, dolor de espalda, o sentirse mareado, aturdido o débil. Asegúrese de avisar inmediatamente a su enfermera si nota cualquiera de estos síntomas mientras está recibiendo quimioterapia.
  • Diarrea. Este es un efecto secundario común con muchos de estos medicamentos, aunque puede empeorar particularmente con el irinotecán. Para prevenir la deshidratación, resulta necesario tratar inmediatamente la diarrea (la primera vez que se presenten heces sueltas). A menudo, esto significará tomar medicamentos, como loperamida (Imodium). Si usted recibe tratamiento con un medicamento de quimioterapia que probablemente le cause diarrea, su médico le dará instrucciones sobre qué medicamentos tomar y la frecuencia con que debe tomarlos para controlar este síntoma.

La mayoría de estos efectos secundarios suele desaparecer después que termina el tratamiento. Algunos efectos, como el adormecimiento de las manos y los pies, pueden durar mucho tiempo. Muchas veces hay métodos para aminorar los efectos secundarios. Por ejemplo, se le pueden administrar medicamentos para ayudar a prevenir o reducir las náuseas y los vómitos.

Asegúrese de discutir cualquier pregunta sobre efectos secundarios con su equipo de atención médica contra el cáncer e informar cualquier efecto secundario o cambios que usted observe mientras recibe quimioterapia para que se puedan tratar con prontitud. Es posible que en algunos casos las dosis de medicamentos de quimioterapia necesiten ser reducidas o que el tratamiento necesite ser retrasado o suspendido para prevenir que los efectos empeoren.

Las personas de edad avanzada parecen ser capaces de tolerar bastante bien algunos tipos de quimioterapia contra el cáncer colorrectal. La edad no debe ser una razón para dejar de ofrecer tratamiento a personas que por lo demás se encuentran saludables.

Para más información sobre quimioterapia, lea Una guía sobre quimioterapia.


Last Medical Review: 10/15/2015
Last Revised: 02/22/2016