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Conforme se conoce más sobre los cambios de los genes y de las proteínas celulares que causan cáncer, se han desarrollado medicamentos más recientes para combatir estos cambios de manera específica. Estos medicamentos dirigidos funcionan de distinta manera que los que se usan comúnmente en la quimioterapia. Algunas veces, estos medicamentos funcionan cuando los medicamentos convencionales de quimioterapia no son eficaces y a menudo presentan efectos secundarios diferentes (y menos graves). Se pueden usar junto con quimioterapia o por sí solos si la quimioterapia ya no es eficaz.

Medicamentos dirigidos al VEGF (formación de vasos sanguíneos)

El factor de crecimiento del endotelio vascular (VEGF, por sus siglas en inglés) es una proteína que ayuda a los tumores a desarrollar nuevos vasos sanguíneos para obtener nutrientes (un proceso conocido como angiogenesis). Se pueden emplear medicamentos que impiden el trabajo del VEGF para tratar algunos cánceres de colon o de recto. Entre estos se incluye:

  • Bevacizumab (Avastin)
  • Ramucirumab(Cyramza)
  • Ziv-aflibercept (Zaltrap)

Estos medicamentos se administran como infusión en una vena cada 2 o 3 semanas, usualmente con quimioterapia. A menudo la combinación de estos medicamentos con la quimioterapia, puede ayudar a prolongar el tiempo de vida de los pacientes con cánceres de colon o recto en etapas avanzadas.

Efectos secundarios de los medicamentos dirigidos a VEGF

Los efectos secundarios comunes de estos medicamentos incluyen hipertensión arterial, cansancio, sangrado, bajos recuentos de glóbulos blancos (con mayor riesgo de infecciones), dolores de cabeza, úlceras en la boca, pérdida del apetito, y diarrea.

Aunque se presentan pocas veces, los posibles efectos secundarios incluyen coágulos sanguíneos, sangrado profuso, orificios en el colon (perforaciones), problemas cardiacos y lenta curación de heridas. Si hay un orificio en el colon, esto puede causar una grave infección que puede requerir cirugía para corregir este problema.

Aunque poco común, el efecto secundario más grave de estos medicamentos es una reacción alérgica durante la infusión, lo que puede causar problemas con la respiración y bajar la presión arterial.

Medicamentos que atacan a las células con cambios EGFR

El receptor del factor de crecimiento epidermal (EGFR) es una proteína que a menudo aparece en altas cantidades sobre la superficie de las células cancerosas y las ayuda a crecer. Se pueden usar medicamentos que atacan el EGFR para tratar algunos cánceres de colon o de recto en etapas avanzadas. Entre estos se incluye:

  • Cetuximab (Erbitux)
  • Panitumumab (Vectibix)

Ambos medicamentos se administran por infusión intravenosa, ya sea una vez a la semana o cada dos semanas.

Aproximadamente cuatro de cada 10 cánceres colorrectales tienen mutaciones (defectos) en el gen KRAS o NRAS, lo que hace que estos medicamentos no sean eficaces. Antes del tratamiento, los médicos ahora hacen comúnmente una prueba al tumor para determinar si estos cambios genéticos están presentes, y sólo usan estos medicamentos en las personas que no tienen estas mutaciones. Los médicos también pueden hacer una prueba para determinar la presencia de una mutación en el gen BRAF, lo que también indicaría que estos medicamentos no serían eficaces.

Posibles efectos secundarios de los medicamentos dirigidos a EGFR

Los efectos secundarios más comunes de estos medicamentos son problemas en la piel, como un sarpullido parecido al acné en el rostro y el pecho durante el tratamiento, lo que algunas veces puede causar infecciones. Los problemas que el panitumumab causa en la piel pueden ser más graves y podrían ocasionar descamación de la piel. Otros efectos secundarios incluyen dolor de cabeza, cansancio, fiebre y diarrea.

Aunque poco común, el efecto secundario más grave de estos medicamentos es una reacción alérgica durante la infusión, lo que puede causar problemas con la respiración y bajar la presión arterial. Para ayudar a prevenir esto se pueden administrar medicamentos antes del tratamiento.

Otros medicamentos de terapia dirigida

El regorafenib (Stivarga) es un tipo de terapia dirigida conocida como un inhibidor de cinasa. Las cinasas son proteínas que están en la superficie de una célula o cerca de ella. Transmiten señales importantes al centro de control de la célula. El regorafenib bloquea ciertas proteínas cinasas que ayudan a las células del tumor a crecer o ayudan a formar nuevos vasos sanguíneos para alimentar al tumor. El bloqueo de estas proteínas puede ayudar a detener el crecimiento de las células cancerosas.

Este medicamento se utiliza para tratar el cáncer colorrectal avanzado, por lo general cuando otros medicamentos ya no son útiles. Se administra en forma de pastillas.

Los efectos secundarios comunes incluyen:

  • Cansancio
  • Pérdida del apetito
  • Síndrome de pies y manos (enrojecimiento e irritación de las manos y los pies)
  • Diarrea
  • Úlceras en la boca y la garganta
  • Pérdida de peso
  • Cambio en la voz
  • Infecciones
  • Hipertensión arterial (presión alta)

Entre los efectos secundarios menos comunes, pero más graves, se incluyen:

  • Daño hepático
  • Sangrado profuso
  • Perforaciones en el estómago o los intestinos

Para más información sobre los medicamentos de terapia dirigida, lea Targeted Therapy.


Last Medical Review: 10/15/2015
Last Revised: 02/22/2016