Leucemia linfocítica crónica

+ -Text Size

¿Qué es Leucemia linfocítica crónica? TEMAS

¿Qué es la leucemia linfocítica crónica?

La leucemia linfocítica crónica (chronic lymphocytic leukemia, CLL) es un tipo de cáncer que se origina de las células que se convierten en ciertos glóbulos blancos (llamados linfocitos) en la médula ósea. Las células cancerosas (leucemia) se originan en la médula ósea, pero luego llegan hasta la sangre.

En la CLL, las células leucémicas a menudo se acumulan lentamente con el tiempo, y muchas personas que padecen esta enfermedad no presentan síntomas durante al menos algunos años. Con el tiempo, las células se pueden propagar a otras partes del cuerpo, incluyendo los ganglios linfáticos, el hígado y el bazo.

¿Qué es leucemia?

La leucemia es un cáncer que se origina en las células productoras de sangre de la médula ósea. Cuando una de estas células cambia y se convierte en una célula de leucemia, ya no madura normalmente. A menudo, se divide para formar nuevas células más rápido de lo normal. Además, las células leucémicas no mueren cuando deberían hacerlo, sino que se acumulan en la médula ósea y desplazan a las células normales. En algún momento, las células de leucemia salen de la médula ósea y entran al torrente sanguíneo, causando a menudo un aumento en el número de glóbulos blancos en la sangre. Una vez en la sangre, las células leucémicas pueden propagarse a otros órganos, en donde pueden evitar el funcionamiento normal de otras células corporales.

La leucemia es diferente a otros tipos de cáncer que comienzan en órganos como los pulmones, el colon o el seno y luego se propagan a la médula ósea. Los tipos de cáncer que comienzan en otro lugar y luego se propagan a la médula ósea no son leucemias.

No todas las leucemias son iguales. Cuando los médicos saben el tipo de leucemia específico que padece el paciente, pueden hacer un mejor pronóstico (tener una mejor perspectiva) y seleccionar el mejor tratamiento.

¿Qué es una leucemia crónica?

Si la leucemia es aguda o crónica depende de si la mayor parte de las células anormales son inmaduras (y se parecen más a las células madre) o maduras (y se parecen a los glóbulos blancos normales).

En la leucemia crónica, las células pueden madurar parcialmente, pero no por completo. Estas células no son normales, aunque parezcan ser bastante normales. Por lo general, no combaten las infecciones tan bien como los glóbulos blancos normales. Las células leucémicas sobreviven más tiempo que las células normales, se acumulan y desplazan a las células normales en la médula ósea. Con las leucemias crónicas puede que pase mucho tiempo antes de que causen problemas, y la mayoría de las personas puede vivir por muchos años. Sin embargo, las leucemias crónicas son generalmente más difíciles de curar que las leucemias agudas.

¿Qué es una leucemia linfocítica?

Si la leucemia es mieloide o linfocítica depende de cuáles células de médula ósea se origina el cáncer.

Las leucemias linfocíticas (también conocida como leucemia linfoide o linfoblástica) se originan en las células que se vuelven linfocitos. Los linfomas también son cánceres que se originan en esas células. La diferencia principal entre las leucemias linfocíticas y los linfomas consiste en que en la leucemia, la célula cancerosa se encuentra principalmente en la sangre y la médula ósea, mientras que el linfoma tiende a estar en los ganglios linfáticos y en otros tejidos.

¿Existen diferentes tipos de CLL?

Los médicos han descubierto que al parecer existen dos tipos diferentes de CLL:

  • Un tipo de CLL se desarrolla con mucha lentitud y puede que tome mucho tiempo antes de que el paciente necesite tratamiento.
  • Otro tipo de CLL se desarrolla más rápidamente y es una enfermedad más grave.

Las células de estos dos tipos de leucemia tienen una apariencia similar, pero las pruebas de laboratorio pueden indicar la diferencia entre ellas. En estas pruebas se busca la presencia de proteínas llamadas ZAP-70 y CD38. Si las células de la CLL contienen bajas cantidades de estas proteínas, la leucemia tiende a crecer más lentamente.

¿Cuáles son los otros tipos de leucemia?

Los cuatro tipos principales de leucemia se basan en si son agudas o crónicas, y si son mieloides o linfocíticas:

En las leucemias agudas, las células de la médula ósea no pueden madurar apropiadamente. Las células leucémicas inmaduras continúan reproduciéndose y acumulándose. Sin tratamiento, la mayoría de las personas con leucemia aguda vivirían sólo unos meses. Algunos tipos de leucemia aguda responden bien al tratamiento, y muchos pacientes se pueden curar. Otros tipos de leucemia aguda tienen una perspectiva menos favorable.

Las leucemias mieloides (también conocidas como leucemias mielocíticas, mielógenas o no linfocíticas) se originan en las formas más primitivas de las células mieloides (glóbulos blancos [que no sean linfocitos], glóbulos rojos o células productoras de plaquetas [megacariocitos]).

Formas poco comunes de leucemia linfocítica

El tipo común de CLL se inicia en los linfocitos B, pero hay algunos tipos poco comunes de leucemia que comparten algunas de sus características con la CLL.

Leucemia prolinfocítica (prolymphocytic leukemia, PLL): en este tipo de leucemia las células cancerosas son similares a unas células normales llamadas prolinfocitos, que son formas inmaduras de los linfocitos B (B-PLL) o de los linfocitos T (T-PLL). Tanto la PLL-B como la PLL-T tienden a ser más agresivas que el tipo usual de CLL. La mayoría de las personas responde a cierto tipo de tratamiento, pero con el tiempo tienden a recurrir. La PLL se puede desarrollar en alguien que ya tienen CLL (en cuyo caso tiende a ser más agresiva), aunque también puede ocurrir en personas que nunca han tenido CLL.

Leucemia de linfocitos grandes granulares (large granular lymphocyte, [LGL] leukemia): es otra forma poco común de la leucemia crónica. Las células cancerosas son grandes y tienen características de linfocitos T u otro tipo de linfocito llamado células citolíticas naturales. La mayoría de las leucemias LGL son de crecimiento lento, pero un pequeño número son más agresivas. Los medicamentos que suprimen el sistema inmunológico pueden ser útiles, pero los casos agresivos son muy difíciles de tratar.

Leucemia de células peludas (hairy cell leukemia, HCL): es otro cáncer de los linfocitos que tiende a progresar lentamente. Representa aproximadamente un 2% de todas las leucemias. Las células cancerosas son un tipo de linfocito B, pero son diferentes a las que se observan en la CLL. También existen diferencias importantes en los síntomas y el tratamiento. Este tipo de leucemia recibe su nombre de la apariencia de las células bajo el microscopio, ya que tienen finas proyecciones en la superficie que les confiere un aspecto “peludo”. El tratamiento de la HCL puede ser muy eficaz y se describe en la sección “¿Cómo se trata la leucemia linfocítica crónica?”.

El resto de este documento se enfoca principalmente en la CLL en adultos, y contiene información limitada sobre la leucemia de células peludas. Si desea información sobre otros tipos de leucemia en adultos y niños, consulte los otros documentos que tratan de estos temas.


Fecha de última actualización: 03/10/2015
Fecha de último cambio o revisión: 03/10/2015