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¿Qué es metástasis?

Cuando el cáncer se propaga desde la parte del cuerpo donde comenzó (sitio primario) a otras partes del cuerpo se le llama metástasis. La metástasis puede ocurrir cuando las células se desprenden de un tumor canceroso y viajan a otras partes del cuerpo a través del torrente sanguíneo o los vasos linfáticos. (Los vasos linfáticos se parecen mucho a los vasos sanguíneos con la diferencia que transportan un líquido claro llamado linfa de regreso al corazón). Las células cancerosas que se trasladan a través de los vasos sanguíneos o linfáticos se pueden propagar a otros órganos o tejidos en partes distantes del cuerpo.

Muchas de las células cancerosas que se desprenden del tumor original mueren sin causar ningún problema. Algunas, sin embargo, se establecen en una nueva área. En este nuevo sitio, crecen y forman nuevos tumores. Cuando el cáncer se propaga, decimos que se metastatizó. Si existe un solo tumor, a esto se le llama una metástasis o un tumor metastásico. Cuando existen dos o más tumores metastásicos, le llamamos metástasis.

Algunas veces los tumores metastásicos se detectan mediante estudios que se hacen cuando el cáncer primario se diagnostica inicialmente. En otros casos, primero se encuentra la metástasis, lo que hace que el médico busque el lugar donde se originó la enfermedad.

Distintos tipos de cáncer tienden a propagarse a diferentes partes en el cuerpo, pero algunos de los lugares más comunes de metástasis son los huesos, el hígado, el cerebro y los pulmones.

¿Qué es metástasis en los huesos?

Una metástasis ósea es un área de hueso que contiene cáncer que se ha propagado allí desde otro lugar.

El cáncer se puede propagar a cualquier hueso del cuerpo, aunque las metástasis se detectan con mayor frecuencia en los huesos cercanos al centro del cuerpo. La columna vertebral es el lugar más común. Los lugares más comunes que siguen son la cadera (pelvis), los huesos superiores de los muslos (fémur), los huesos superiores de los brazos (húmero), las costillas y el cráneo.

Una vez que el cáncer se ha propagado a los huesos o a otras partes del cuerpo pocas veces se puede curar. Sin embargo, a menudo se puede tratar para reducir, detener o retardar su crecimiento. Aun cuando la cura ya no es posible, el tratamiento del cáncer puede ayudarle a sentirse mejor y a vivir más tiempo.

¿Cómo las metástasis en los huesos causan cambios óseos y otros problemas?

Los huesos forman la estructura que sostiene todo el cuerpo. Los huesos se componen de células, una red de tejido fibroso llamada matriz, y minerales, como el calcio, que se adhieren a la matriz y proveen al hueso su fortaleza y dureza. Los dos tipos principales de células óseas son los osteoblastos y los osteoclastos.

Conocer un poco sobre estas dos clases de células puede ayudar a entender cómo las metástasis en los huesos crecen, y cómo algunas medicinas funcionan para tratar las metástasis óseas. El osteoblasto es la célula que forma hueso nuevo, y el osteoclasto es la célula que desintegra el hueso viejo. Cuando estas células funcionan adecuadamente, se forma siempre nuevo hueso mientras se disuelve el hueso viejo. Esto ayuda a mantener los huesos fuertes.

Las células cancerosas pueden afectar los huesos al interferir con los osteoblastos y los osteoclastos:

  • A menudo, las células cancerosas producen sustancias que activan a los osteoclastos. Esto ocasiona que el hueso comience a desintegrase sin que se genere nuevo hueso, lo que debilita a los huesos. Los huecos que se forman cuando algunas partes del hueso se disuelven se llaman lesiones osteolíticas o líticas. Las lesiones líticas son tan débiles que pueden causar fácilmente la fractura de huesos.
  • A veces, las células cancerosas liberan sustancias que activan a los osteoblastos. Esto ocasiona que el nuevo hueso comience a generarse sin que se haya desintegrado primero el viejo hueso fracturado. Esto causa que las áreas de los huesos sean más duras, una condición llamada esclerosis. Las áreas en el hueso donde esto ocurre se llaman lesiones osteoblásticas o blásticas. Aunque estas áreas blásticas son más duras, la estructura del hueso es anormal y estas áreas en realidad se fracturan más fácilmente que los huesos normales.

Las metástasis en los huesos pueden causar otros problemas como:

  • La propagación del cáncer a los huesos de la columna vertebral puede hacer presión sobre la médula espinal. Esto puede causar daño en el nervio que incluso puede ocasionar parálisis si no se trata.
  • Conforme las células cancerosas afectan a los huesos, se libera calcio de los huesos a la sangre. Esto puede ocasionar complicaciones debido a altos niveles de calcio en la sangre (hipercalcemia).

¿Por qué los cánceres se propagan a los huesos?

Para que las células cancerosas se propaguen a otras partes del cuerpo, éstas tienen que pasar por muchos cambios:

  • Tienen que poder desprenderse del tumor original (primario) e ingresar en el torrente sanguíneo o sistema linfático, el cual puede transportarlas hacia otras partes del cuerpo.
  • Es preciso que en un momento dado se adhieran a la pared de un vaso sanguíneo o linfático, mediante el cual se trasladan a un nuevo órgano.
  • Luego necesitan poder crecer y desarrollarse en su nueva ubicación.

Todo el tiempo, las células cancerosas necesitan poder evitar los ataques del sistema inmunitario del cuerpo. El pasar por todos estos pasos significa que probablemente las células que inician nuevos tumores no sean exactamente las mismas que las que estaban en el lugar donde se originaron. Pero aún llevarán el mismo nombre. Por ejemplo, al cáncer de seno que se extiende a los huesos se le llama cáncer de seno metastásico, y no cáncer de hueso.

¿Cuál es la diferencia entre el cáncer de hueso primario y la metástasis en los huesos?

Algunos tipos de cáncer se originan en el hueso en lugar de propagarse a los huesos desde alguna otra parte. Los cánceres que comienzan en el hueso se llaman cánceres de huesos primarios. Estos cánceres son muy distintos a la metástasis en los huesos. La metástasis en los huesos es mucho más común que los cánceres primarios de huesos, especialmente en adultos.

Usted puede encontrar información sobre los cánceres de huesos primarios en Cáncer de hueso, Osteosarcoma y Ewing Family of Tumors.

Referencias

Chow E, Finkelstein JA, Sahgal A, Coleman RE. Metastatic cancer to the bone. In: DeVita VT, Lawrence TS, Rosenberg SA, eds. DeVita, Hellman, and Rosenberg’s Cancer: Principles & Practice of Oncology. 9th ed. Philadelphia, Pa: Lippincott Williams & Wilkins; 2011: 2192-2204.

Coleman RE, Holen I. Bone metastasis. In: Niederhuber JE, Armitage JO, Doroshow JH, Kastan MB, Tepper JE, eds. Abeloff’s Clinical Oncology. 5th ed. Philadelphia, Pa: Elsevier; 2014: 739-763.


Last Medical Review: 05/02/2016
Last Revised: 06/15/2016