Virus del Papiloma Humano (VPH), cáncer y la vacuna contra el VPH – Preguntas frecuentes

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¿Qué es el VPH?

Virus del papiloma humano (VPH)

¿Qué son los virus?

Los virus son organismos muy pequeños (la mayoría incluso no se puede ver con un microscopio común) que no se pueden reproducir por sí solos. Éstos tienen que entrar en una célula viviente, la cual se convierte en la célula anfitriona, y "secuestrar" el mecanismo celular para producir más virus.

Los virus pueden entrar al cuerpo a través de las membranas mucosas, tal como la nariz, la boca y los revestimientos de los ojos o de los genitales. Algunos virus entran a través del sistema digestivo (como el estómago o los intestinos), por picaduras de insectos, o por cortaduras en la piel. Algunos pueden entrar al cuerpo a través de la piel sana. Una vez dentro del organismo, los virus encuentran el tipo específico de célula anfitriona para originar una infección. Por ejemplo, los virus de los resfriados y de la gripe encuentran e invaden las células que cubren el tracto respiratorio (nariz, senos nasales, vías respiratorias y pulmones). Asimismo, el virus de inmunodeficiencia humana (VIH, o HIV, por sus siglas en inglés) infecta las células T y los macrófagos del sistema inmunológico. El VPH infecta las células epiteliales escamosas (células planas que cubren la superficie de la piel y las membranas mucosas).

¿Qué es el VPH?

VPH son las siglas para referirse al virus de papiloma humano (o HPV en inglés). Los VPH son un grupo de más de 150 virus relacionados. A cada variedad de VPH en el grupo se le asigna un número, lo que es llamado tipo de VPH. Los VPH son llamados virus del papiloma debido a que algunos tipos de VPH causan verrugas o papilomas, los cuales son tumores no cancerosos. Sin embargo, se sabe que algunos tipos de VPH causan cáncer, especialmente del cuello uterino (la base de la matriz en la parte superior de la vagina).

Los virus del papiloma son atraídos y solo pueden vivir en ciertas células del organismo llamadas células epiteliales escamosas. Estas células se encuentran en la superficie de la piel y en superficies húmedas (llamadas superficies mucosales), como:

    • La vagina, el ano, el cuello uterino, la vulva (el área exterior de la vagina).

    • El interior del prepucio y de la uretra del pene

    • El interior de la nariz, la boca y la garganta

    • La tráquea (la vía principal de respiración), los bronquios (vías más pequeñas de respiración que se ramifican en la tráquea)

    • El interior de los párpados.

De las más de 150 variedades conocidas, a alrededor de 3 de 4 (75%) tipos de VPH se les llama cutáneos porque causan verrugas en la piel. Las verrugas surgen en los brazos, el pecho, las manos y los pies. Estas son verrugas comunes; no son el tipo de verruga genital.

El otro 25% de los tipos se consideran VPH de las mucosas. El término “mucosa” se refiere a las membranas mucosas del cuerpo o las capas superficiales húmedas que cubren los órganos y las cavidades del cuerpo que están expuestas al exterior. Por ejemplo, la boca, la vagina y el ano tienen esta capa de mucosidad húmeda. Los tipos de VPH mucosales también son llamados VPH tipo genital (o anogenital), ya que a menudo afectan el área anal y genital. Los VPH mucosales (genitales) prefieren las células escamosas húmedas que se encuentran en esta área. Por lo general, los tipos de VPH mucosales no crecen en la piel ni en partes del cuerpo que no sean las superficies mucosales.

Tipos de VPH genitales de bajo riesgo

Los tipos de VPH que suelen causar verrugas y no cáncer se llaman tipos de bajo riesgo. Las infecciones ocasionadas por los tipos de bajo riesgo pueden causar verrugas en forma de coliflor en o alrededor de los genitales y el ano tanto en hombres como en mujeres. En las mujeres, las verrugas pueden aparecer en áreas que no siempre se pueden notar, como el cuello uterino y la vagina. Este tipo de “verruga genital” se llama condiloma acuminado y es causado con más frecuencia por el VPH-6 o el VPH-11. Las infecciones con los tipos de VPH de bajo riesgo también pueden causar cambios de bajo grado en las células, los cuales no se transforman en cáncer tanto como los cambios más graves (de alto grado). (El grado describe cómo difieren las células que han cambiado de las células normales).

Tipos de VPH genitales de alto riesgo

A los tipos de VPH que suelen causar cáncer se les llama tipos de alto riesgo. Estos tipos han sido asociados con cánceres tanto en hombres como en mujeres. Además, estos tipos pueden causar cambios de bajo grado y de alto grado en las células, así como precánceres. Los médicos se preocupan más por los cambios de alto grado y los precánceres, ya que éstos tienden a transformarse en cánceres con el paso del tiempo. Los tipos de VPH de alto riesgo comunes incluyen:

  • VPH-16
  • VPH-18
  • VPH-31
  • VPH-33
  • VPH-35
  • VPH-39
  • VPH-45
  • VPH-51
  • VPH-52
  • VPH-56
  • VPH-58
  • VPH-59
  • VPH-68

Verrugas y cáncer causados por diferentes tipos de VPH

En resumen, los tipos de VPH genitales de bajo riesgo pueden causar verrugas genitales y cambios de bajo grado en las células, pero pocas veces causan cáncer. Por otro lado, los tipos de VPH genitales de alto riesgo pueden causar cambios de bajo y alto grado, precáncer y cáncer.

A continuación presentamos un diagrama que muestra los diferentes grupos de VPH y los problemas que cada grupo puede causar.


Fecha de última actualización: 07/21/2014
Fecha de último cambio o revisión: 07/21/2014