Preguntas acerca del hábito de fumar, el tabaco y la salud

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¿Cómo afecta el humo del tabaco a los pulmones?

El daño a los pulmones comienza temprano en los fumadores, y las personas de una misma edad que fuman cigarrillos tienen un nivel más bajo en el funcionamiento de los pulmones que las que no fuman. La función pulmonar continúa deteriorándose a medida que la persona fuma, pero puede que tome años para que el problema sea los suficientemente notable para que se diagnostique la afección pulmonar. El hábito de fumar causa muchas enfermedades pulmonares que pueden ser casi tan graves como el cáncer de pulmón.

Enfermedad pulmonar obstructiva crónica

La enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC, o COPD por sus siglas en inglés) es el nombre para referirse a enfermedades de pulmón de largo plazo incluyendo bronquitis crónica y enfisema (las cuales se detallan más adelante). A continuación se presentan algunos datos sobre la EPOC:

  • Más de 12 millones de personas en los Estados Unidos padecen EPOC. Otros 12 millones podrían tener la enfermedad y no sospecharlo, ya que desconocen las señales de advertencia tempranas.
  • La enfermedad pulmonar obstructiva crónica es la tercera causa principal de fallecimientos en los Estados Unidos.
  • Más mujeres mueren de EPOC que hombres.
  • Fumar es el factor de riesgo principal para desarrollar EPOC (alrededor del 80 al 90% de las muertes por EPOC son causadas por fumar.
  • Entre mayor sea el tiempo y la cantidad que una persona fuma, mayor será su riesgo de llegar a padecer EPOC.
  • No existe cura para EPOC.

La EPOC comúnmente no es detectable cuando comienza entre los fumadores jóvenes, y por lo general empeora bastante antes de ser diagnosticada. El tipo de ruido torácico (como el de la respiración sibilante), la falta de aliento durante actividades, y la tos con mucosidad (flema) son algunas de las señales iniciales de la EPOC.

A través del tiempo, la EPOC puede dificultar la respiración incluso al no estar haciendo actividad alguna. Limita la actividad física y causa graves problemas de salud. La última etapa es considerada como la enfermedad más lamentable para una persona, Ocasiona que la persona respire con jadeos y que sienta como si estuviera ahogándose.

Bronquitis crónica

La bronquitis crónica es un tipo de EPOC, una enfermedad en la que las vías respiratorias producen demasiada mucosidad, lo que obliga a la persona a toser para expulsarla. Éste es un problema común para los fumadores. Las vías respiratorias se inflaman (dilatan) y la tos se hace crónica (de larga duración), síntomas que en ocasiones parecen mejorar, pero la tos suele a regresar. Las vías respiratorias se obstruyen por tejido cicatrizado y mucosidades, lo cual puede resultar en infecciones pulmonares graves (neumonía).

No hay cura para la bronquitis crónico, pero dejar de fumar puede ayudar a mantener los síntomas bajo control. Dejar de fumar también ayuda a evitar que el daño ocasionado por la enfermedad empeore.

Enfisema

Fumar es también la principal causa de enfisema, el otro tipo de EPOC que destruye lentamente la capacidad respiratoria de la persona. El oxígeno llega a la sangre al atravesar un área de superficie extensa en los pulmones. Normalmente, miles de sacos diminutos componen esta superficie. En un enfisema, las paredes entre los sacos se desintegran y crean sacos más grandes, pero en menor número, por lo que la cantidad de oxígeno que llega a la sangre disminuye. Esto disminuye el área superficial del pulmón, lo que reduce la cantidad de oxígeno que llega a la sangre. A través del tiempo, el área de la superficie del pulmón se reduce tanto que una persona con enfisema debe de esforzarse demasiado para poder obtener suficiente oxígeno, incluso al no estar haciendo actividad alguna.

Las señales de enfisema en etapa avanzada puede que incluyan una tos que no se alivia (la cual a menudo es descartada como la común "tos de fumador"), falta de aliento incluso al recostarse, sensación de cansancio y pérdida de peso. Las personas que tienen enfisema presentan riesgo de muchos problemas que causan una función pulmonar deficiente, incluyendo pulmonía. En las etapas finales de la enfermedad, los pacientes sólo pueden respirar sin malestar mediante la ayuda de un tubo de oxígeno colocado en la nariz.

El enfisema no es curable ni reversible, pero puede ser tratado y aliviado si la persona deja de fumar.

¿Por qué los fumadores tienen esa "tos de fumador"?

El humo del tabaco contiene muchas sustancias químicas y partículas que irritan las vías respiratorias y los pulmones. Cuando un fumador inhala estas sustancias, el cuerpo trata de eliminarlas al producir mucosidad y al toser.

La conocida tos mañanera de los fumadores se produce por muchas razones. Normalmente, las formaciones parecidas a diminutos vellos (llamados cilios) se proyectan hacia fuera y expulsan los materiales nocivos de los pulmones. Pero el humo del tabaco debilita la acción purificadora, por lo que algunas partículas del humo permanecen en los pulmones y la mucosidad se queda en las vías respiratorias. Mientras un fumador duerme (y no fuma), algunos cilios se recuperan y comienzan a funcionar nuevamente. Al despertar, el fumador tose porque los pulmones están tratando de eliminar los irritantes y la mucosidad acumulados del día anterior.

Los cilios dejarán de funcionar completamente después de la exposición prolongada al humo. Esto causa que los pulmones del fumador estén aún más expuestos y propensos a infecciones e irritaciones. La llamada "tos del fumador" puede ser una señal temprana de enfermedad pulmonar obstructiva crónica EPOC (lea información anterior en "Enfermedad pulmonar obstructiva crónica" en la sección "¿Cómo afecta el humo del tabaco a los pulmones?".

¿Existe algún peligro si se fuma sin inhalar?

Sí. Dondequiera que el humo toque las células vivas, causa daño. Incluso los fumadores que no inhalan respiran humo de segunda mano, lo cual los pone aun en riesgo de desarrollar cáncer de pulmón y otras enfermedades.

Incluyendo los fumadores de puros y pipas, quienes a menudo no inhalan el humo directamente del tabaco quemado, tienen un mayor riesgo de desarrollar cáncer de labio, la boca y la lengua, así como otros tipos de cáncer. Para más información, lea nuestro documento El humo de segunda mano.


Fecha de última actualización: 06/03/2014
Fecha de último cambio o revisión: 06/03/2014