Estudios por imágenes (Radiología)

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Preguntas y comentarios generales sobre el riesgo de la radiación

En grandes dosis, la radiación puede causar daño grave a los tejidos y aumentar el riesgo de que una persona desarrolle cáncer más adelante. Las dosis bajas de radiación que se usan para los estudios por imágenes podrían aumentar levemente el riesgo de cáncer de una persona; sin embargo, es importante considerar este riesgo en forma objetiva. En esta sección responderemos algunas de las preguntas más comunes que las personas tienen acerca de los riesgos de la radiación relacionados con los estudios por imágenes.

¿A cuanta radiación se expone la persona promedio durante la vida?

Estamos constantemente expuestos a la radiación de varias fuentes, incluyendo los materiales radiactivos en nuestro medioambiente, gas radón en nuestras casas y los rayos cósmicos del espacio exterior. A esto se le llama radiación de fondo y varía por todo el país.

El estadounidense promedio está expuesto a aproximadamente 3 mSv (milisievert) de radiación de fuentes naturales durante el transcurso de un año. (Un milisievert es una medida de exposición a la radiación). Gran parte de esta exposición proviene del radón, un gas natural con niveles que varían de una parte del país a otra.

Por ejemplo, debido a que la atmósfera terrestre bloquea algunos rayos cósmicos, vivir a una mayor altitud aumenta la exposición de una persona (los residentes en las mesetas de Nuevo México y Colorado, tienen un nivel de exposición anual de aproximadamente 1.5 mSv más que las personas que viven a nivel del mar). Y un vuelo de aerolínea de 10 horas aumenta la exposición a rayos cósmicos por aproximadamente 0.03 mSv.

Fumar un paquete de cigarrillos al día expone al fumador a un 53 mSv adicionales por año.

¿A cuánta radiación expone un estudio por imágenes a una persona?

A menudo, no se expone a mucha radiación, aunque depende del estudio por imágenes que se haga. Una radiografía de pecho simple expone al paciente a aproximadamente 0.1 mSv, lo cual es casi la dosis de radiación a la que las personas están expuestas naturalmente durante el transcurso de aproximadamente 10 días. Un mamograma expone a una mujer a 0.4 mSv, o a aproximadamente la cantidad de exposición que se esperaría que una persona tenga en aproximadamente 7 semanas.

Algunos otros estudios por imágenes tienen exposiciones más elevadas. Una serie radiográfica del tracto gastrointestinal (GI) inferior que usa radiografías estándar expone a una persona a aproximadamente 8 mSv. Una CT del abdomen (vientre) y de pelvis expone a una persona a aproximadamente 10 mSv, esto asciende hasta 20 mSv si el estudio se hace con y sin un medio de contraste. Una colonografía por CT lo expone a aproximadamente 10 mSv de radiación. Tenga en cuenta que estos son cálculos y algunos estudios han encontrado que la cantidad de radiación que recibe puede variar considerablemente.

Si se preocupa por la radiación que puede recibir de una CT, o cualquier otro estudio por imágenes, consulte con el centro que llevará a cabo el estudio. (Recuerde que las MRI y las ecografías no le exponen a radiación). Además, es posible que usted desee mantener un “historial de procedimientos de imaginología médica” que le permitirá mantener un registro de los estudios que se ha realizado y compartirlo con sus médicos. (Usted puede encontrar uno en línea en www.radiologyinfo.org. Lea la sección “¿Cómo obtener más información?”. El mejor consejo en este momento es que se haga solo estudios por imágenes que sean necesarios y trate de limitar su exposición a todas las formas de radiación. Si usted necesita someterse a un estudio que le expondrá a cierta radiación, pregunte si existen maneras de cubrir las partes de su cuerpo que no se van a examinar. Por ejemplo, a veces se puede usar un delantal de plomo para proteger a las partes de su pecho o abdomen, y se puede usar un collar de plomo (conocido como protector o escudo para la tiroides o collar tiroideo) para proteger su glándula tiroides.

¿Cuánto aumenta la radiación adicional el riesgo de cáncer de una persona?

Los investigadores han calculado que la exposición a la radiación de una radiografía de diagnóstico promedio puede aumentar el riesgo de cáncer muy levemente (probablemente de aproximadamente cientos del miles de uno por ciento). Desde luego, esto puede variar según el tipo de estudio que se lleva a cabo, el área del cuerpo expuesta y otros factores.

Los expertos en radiación indican que los niveles de riesgo que representan los estudios por imágenes son solo sumas muy pequeñas a la probabilidad de 1 en 5 que todos tenemos de morir a causa de cáncer. Es difícil saber si, y de ser así, cuánto aumenta la exposición a la radiación de los estudios por imágenes el riesgo de cáncer de una persona. La mayoría de los estudios sobre la radiación y el riesgo de cáncer han examinado a personas expuestas a dosis muy elevadas de radiación, como los mineros de uranio y los sobrevivientes de bombas atómicas. El riesgo de la exposición a bajos niveles de radiación no es fácil de calcular a partir de estos estudios.

De hecho sabemos que los niños son más sensibles a la radiación y se les debe proteger de ella tanto como sea posible.

Debido a que la radiación procedente de todas las fuentes se puede acumular durante toda la vida, y la radiación puede, de hecho, aumentar el riesgo de cáncer, los estudios por imágenes que usan radiación solo se deben realizar por una buena razón. En muchos casos, se pueden usar otros estudios por imágenes como la ecografía o la MRI. Pero si existe un motivo para creer que una radiografía o CT es la mejor forma de buscar el cáncer u otras enfermedades, la persona probablemente obtendrá más beneficios que lo que la pequeña dosis de radiación le pueda perjudicar.


Fecha de última actualización: 04/01/2013
Fecha de último cambio o revisión: 04/01/2013