Cuando alguien que usted conoce tiene cáncer

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TEMAS

Preguntas y respuestas generales

¿Qué es el cáncer?

El cuerpo está compuesto por billones de células vivas. Las células normales del cuerpo crecen, se dividen y mueren de manera ordenada. Durante los primeros años de vida de una persona, las células normales se dividen más rápidamente para permitirle a la persona crecer. Una vez la persona llega a la edad adulta, la mayoría de las células sólo se dividen para reemplazar las células desgastadas o que están muriendo, y para reparar lesiones.

El cáncer se origina cuando las células en alguna parte del cuerpo comienzan a crecer sin control. Existen muchas clases de cáncer, pero todos ellos comienzan debido al crecimiento sin control de células anormales.

El crecimiento de las células cancerosas es diferente al crecimiento de las células normales. En lugar de morir, las células cancerosas continúan creciendo y forman nuevas células anormales. Además, las células cancerosas pueden invadir (crecer hacia) otros tejidos, algo que las células normales no pueden hacer. El crecimiento sin control y la invasión a otros tejidos es lo que hace que una célula sea cancerosa.

Las células se transforman en células cancerosas debido a un daño en el ADN. El ADN se encuentra en todas las células y dirige todas sus acciones. En una célula normal, cuando el ADN se afecta, la célula repara el daño o muere. Por el contrario, en las células cancerosas el ADN dañado no se repara, y la célula no muere como debería. En lugar de esto, la célula continúa produciendo nuevas células que el cuerpo no necesita. Todas estas nuevas células tendrán el mismo ADN dañado que tuvo la primera célula.

Las personas pueden heredar un ADN dañado, pero la mayor parte del ADN dañado es causado por errores que ocurren mientras la célula normal se está reproduciendo o por alguna otra cosa en nuestro ambiente. Algunas veces, la causa del daño al ADN es algo obvio, como fumar cigarrillos. A menudo, sin embargo no se encuentra una causa clara.

En la mayoría de los casos, las células cancerosas forman un tumor, Algunos cánceres, como la leucemia, rara vez forman tumores. En este caso, las células cancerosas afectan la sangre y los órganos hematopoyéticos (productores de sangre) y circulan a través de otros tejidos en los cuales crecen.

Por otro lado, las células cancerosas a menudo se trasladan a otras partes del cuerpo donde comienzan a crecer y a formar nuevos tumores que reemplazan el tejido normal. Este proceso se llama metástasis, el cual ocurre cuando las células cancerosas entran al torrente sanguíneo o a los vasos linfáticos de nuestro cuerpo.

Independientemente del lugar hacia el cual se propague el cáncer, siempre recibe el nombre del lugar donde se originó. Por ejemplo, el cáncer de seno que se propagó al hígado sigue siendo cáncer de seno, y no cáncer de hígado. Asimismo, el cáncer de próstata que se propagó a los huesos es referido como cáncer de próstata metastásico, y no cáncer de huesos.

Los diferentes tipos de cáncer se pueden comportar de manera muy diferente. Por ejemplo, el cáncer de pulmón y el cáncer de seno son enfermedades muy diferentes, crecen a una tasa diferente y responden a diferentes tratamientos. Por esta razón las personas que padecen cáncer necesitan un tratamiento que sea específico a la clase particular del cáncer que les afecta.

No todos los tumores son cancerosos. A los tumores que no son cancerosos se les llama tumores benignos. Los tumores benignos pueden causar problemas, ya que pueden crecer mucho y ocasionar presión en los tejidos y órganos sanos, Sin embargo, estos tumores no pueden crecer (invadir) hacia otros tejidos. Debido a que no pueden invadir otros tejidos, tampoco se pueden propagar a otras partes del cuerpo (hacer metástasis). Estos tumores casi nunca ponen en riesgo la vida de una persona.

¿Es contagioso el cáncer?

No, el cáncer no es contagioso. En el pasado la gente temía a todas las enfermedades y evitaba a quienes tenían cáncer al no saber lo suficiente sobre la enfermedad como para comprender que no estaban en peligro. En la actualidad, esto aún sigue pasando cuando la persona que tiene cáncer ve que su familia, amigos y compañeros de trabajo se alejan al enterarse de su enfermedad. En consecuencia, las personas con cáncer a menudo expresan que se sienten aisladas y solas. Usted no tiene que alejarse de alguien con cáncer, pues no es una enfermedad que se contrae por estar en contacto con alguien que lo padezca. De hecho, la persona con cáncer agradecería su compañía aún más.

¿Es el estrés causa del cáncer?

Se ha hecho mucha investigación para ver si hay alguna conexión entre la personalidad, el estrés y el cáncer. Las revisiones minuciosas de la evidencia científica no demuestran que la personalidad de alguien puede aumentar el riesgo de cáncer. Los hallazgos en las investigaciones no siempre concuerdan, pero tener estrés no es algo que sea premonitorio de que se desarrollará cáncer. Algunos eventos que causan mucho estrés, como un divorcio o la muerte de un ser querido, pueden aumentar ligeramente los factores de riesgo de desarrollar la enfermedad. Además, la pobreza está asociada con un mayor riesgo de cáncer, pero puede que este riesgo se relacione más con comportamientos de salud y con un acceso insuficiente de atención médica que a la pobreza en sí. Muchos estudios han mostrado que las personas que están aisladas socialmente tienen más probabilidad de morir de todas las causas, incluyendo cáncer.

No obstante, sabemos que el apoyo social y el apoyo práctico ayudan a mejorar la calidad de vida de las personas con cáncer, y en algunos casos ayudan a prolongar sus vidas. Esto también ayuda a las personas con cáncer a sobrellevar mejor su diagnóstico, tratamiento y recuperación. Si alguien que usted conoce tiene cáncer, brindar ayuda y apoyo emocional es un paso crucial para ayudar a que la persona controle los efectos del cáncer.

¿Provoca siempre dolor el cáncer?

El dolor es una de las razones principales por las que la gente teme al cáncer. Si alguien que usted conoce tiene cáncer, es normal tener preocupación de que esta persona experimente dolor. Sin embargo, hay algunos cánceres que no provocan ningún dolor físico. El dolor que siente una persona con cáncer puede ser causado por numerosas razones. Algunas personas tienen dolor debido al crecimiento de un tumor o como resultado de un cáncer avanzado; mientras que otras pueden padecer dolores debido a una cirugía o a efectos secundarios del tratamiento.

Es importante recordar que los especialistas en cáncer pueden tratar y controlar casi cualquier tipo de dolor. Se han logrado grandes avances respecto al control del dolor, de manera que se puede prevenir o controlar en casi todos los casos. Incluso los pacientes con enfermedades avanzadas pueden estar cómodos.

Tal vez le preocupe que alguien que tome medicamento contra el dolor desarrolle una adicción. Sin embargo, existen pruebas que muestran que las personas que toman medicamentos recetados contra el dolor por cáncer no se vuelven adictas por lo general. Para obtener más información sobre este tema, por favor, consulte Control del dolor: una guía para las personas con cáncer y sus seres queridos.

¿Es siempre el cáncer una sentencia de muerte?

No, pero esta idea es la razón principal por la que la gente teme al cáncer. La información disponible más reciente muestra que aproximadamente 68% de las personas diagnosticadas con cáncer aún siguen con vida a 5 años después de su enfermedad. Y entre las personas que no logran curarse, muchas aún pueden continuar viviendo por varios años, a pesar de los cambios que habrá en sus vidas. Para estas personas, el cáncer puede parecerse mucho a la diabetes o a las enfermedades cardiovasculares; enfermedades crónicas que por lo general se controlan con tratamiento.

Si alguien que usted conoce tiene cáncer, es importante que sepa que el cáncer no es una sentencia de muerte. Si usted considera que la persona con cáncer está más allá de lo que cualquier tipo de ayuda o esperanza podrían ofrecer, tal vez usted no esté brindando su apoyo. La verdad es que pueden estar viviendo con una enfermedad que puede ser tratada o controlada. Mantener en consideración que el cáncer es a menudo tratable, e incluso curable, ayudará a que pueda concentrarse en cómo apoyar a la persona a medida que aprende a vivir con el cáncer. Así, no olvide la buena noticia: hoy día viven casi 14 millones de estadounidenses que han tenido cáncer, y la tasa de supervivencia está mejorando todo el tiempo.


Fecha de última actualización: 07/06/2012
Fecha de último cambio o revisión: 03/04/2014