Linfedema: lo que toda mujer con cáncer de seno debe saber

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Señales de linfedema

¿Qué es el linfedema?

Durante la cirugía del cáncer de seno, el médico podría extraer uno o más de los ganglios linfáticos del área de la axila para determinar si el cáncer se ha propagado. Cuando se extraen ganglios linfáticos, los vasos linfáticos que llevan líquido del brazo al resto del cuerpo también se extirpan, ya que éstos pasan por los ganglios y están interpuestos alrededor de los mismos.

La extirpación de los ganglios y los vasos linfáticos cambia el flujo del líquido linfático (linfa) de esa parte lateral superior del cuerpo. Esto dificulta que el líquido en el tórax, el seno y el brazo fluya en estas áreas. Si los vasos linfáticos que quedan no pueden drenar suficiente líquido linfático de estas áreas, el exceso de líquido se acumula y causa inflamación o linfedema. La radioterapia dirigida a los ganglios linfáticos que están localizados debajo del brazo pueden afectar la circulación de la linfa en el área del brazo, pecho y seno a raíz de la cicatrización y los daños al tejido, lo que aumenta el riesgo de desarrollar linfedema.

El linfedema es una acumulación de líquido linfático en los tejidos adiposos justamente debajo de su piel. Por lo general, se desarrolla lentamente con el tiempo, y la inflamación puede variar de leve a grave, así como presentarse después de una cirugía o de la radioterapia. Sin embargo, también puede surgir varios meses o incluso muchos años después. Las mujeres con muchos ganglios linfáticos extirpados, y aquellas que han recibido radioterapia contra el cáncer de seno, están a un riesgo mayor de desarrollar linfedema.

Los doctores todavía no saben por completo por qué algunas personas son más propensas que otras a presentar problemas de acumulación de líquidos. Se espera que en un futuro sea menor el número de mujeres que desarrollen linfedema debido a que:

    • La cirugía del seno y el tratamiento se tornan más preservadores (es decir, que más mujeres son tratadas con cirugía con conservación del seno, en la cual se extirpa el tumor canceroso junto con una pequeña cantidad de tejido sano alrededor, en lugar de hacer una mastectomía en la que se extirpa todo el seno junto con más ganglios linfáticos).
    • Los avances en la investigación han logrado que se desarrollen métodos como la biopsia del ganglio centinela (un procedimiento que permite al cirujano extirpar menos ganglios linfáticos).
    • Las investigaciones más recientes están buscando la forma de identificar cuáles ganglios linfáticos drenar antes de la cirugía para así preservar la máxima cantidad posible de ganglios. A este procedimiento se le llama mapeo axilar invertido.

Un tipo de linfedema que en lugar de disminuir parece que va en aumento, es el edema mamario. Es posible que esto se deba a que más mujeres se están sometiendo a cirugías con conservación del seno, así como a la radiación dirigida a la pared torácica.

Aún queda mucho por aprender sobre el linfedema, pero existen formas de cuidar las áreas del brazo y el área del seno para reducir sus probabilidades de presentar problemas futuros. Una vez que el linfedema ha surgido, éste no puede curarse, pero un control cuidadoso en sus etapas iniciales puede reducir los síntomas y ayudar a evitar que empeore. De hecho, algunas mujeres logran mantener su linfedema bajo control tan bien que llegan a convencerse que no lo padecen. Todas las mujeres que hayan tenido episodios de linfedema deberán seguir las siguientes guías junto con las instrucciones de su médico para evitar la recurrencia o empeoramiento de la inflamación que esta enfermedad ocasiona.

¿Qué es el sistema linfático?

Nuestros cuerpos cuentan con una red de ganglios y vasos linfáticos que acumula y transporta líquido linfático (linfa) acuoso y claro, de forma muy parecida a las venas que recolectan la sangre y la transportan por todo el cuerpo (como las manos y los brazos) y la regresan hacia el corazón. El líquido linfático contiene proteínas, sales y agua, así como glóbulos blancos que ayudan a combatir las infecciones. En los vasos linfáticos, hay válvulas que trabajan con los músculos del cuerpo para ayudar a mover el líquido a través del organismo en una sola dirección. Los ganglios linfáticos son pequeñas agrupaciones de tejido que funcionan como filtros de sustancias dañinas y que nos ayudan a combatir las infecciones.

El sistema linfático mostrado en la parte superior del cuerpo

¿Por qué necesito saber acerca del linfedema?

Algunas mujeres que han recibido tratamiento contra el cáncer de seno desarrollan linfedema o inflamación en el brazo, pecho y seno. La mayoría de las mujeres que han tenido cáncer de seno no padecerán este efecto secundario. El riesgo de desarrollar linfedema es mayor para las mujeres cuyo cáncer de seno fue tratado con cirugía junto con radioterapia. También se sabe que este riesgo aumenta con el número de ganglios linfáticos que hayan sido extraídos, así como al tratarse en mujeres que padezcan de obesidad. No obstante, no hay forma de predecir quién desarrollará esta afección.

A continuación se brinda información sobre lo que se sabe del linfedema, la señales a las que se tiene que estar al pendiente, los pasos que se pueden tomar para disminuir el riesgo de desarrollarlo y las medidas que se pueden tomar para procurar que no empeore. Hable con algún integrante de su equipo de atención médica sobre su riesgo de desarrollar linfedema y de lo que puede hacer para disminuirlo. Hay cosas que puede hacer para tratar de prevenir el linfedema, y reconocerlo en sus etapas iniciales y comenzar el tratamiento de inmediato puede ser útil para controlarlo.


Fecha de última actualización: 06/25/2013
Fecha de último cambio o revisión: 06/25/2013