Principios de la quimioterapia

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¿Qué es la quimioterapia?

La palabra quimioterapia significa el uso de cualquier medicamento (como aspirina o penicilina) para tratar cualquier enfermedad, para la mayoría de las personas se refiere al uso de medicamentos para el tratamiento del cáncer. A veces se abrevia "quimio". Otros dos términos que se usan para describir la quimioterapia como tratamiento del cáncer son terapia antineoplásica (contra el cáncer) y terapia citotóxica (que destruye las células).

Historia de la quimioterapia

El primer producto que se usó para la quimioterapia del cáncer no se usaba como medicamento. El gas mostaza se usó como arma química durante la Primera Guerra Mundial, y se estudió más a fondo durante la Segunda Guerra Mundial. En una operación militar de la Segunda Guerra Mundial, varias personas quedaron expuestas accidentalmente al gas mostaza, y posteriormente se descubrió que tenían números muy bajos de glóbulos blancos.

Los médicos razonaron que algo que dañaba los glóbulos blancos, células de crecimiento rápido, podría tener un efecto similar en el cáncer. Por lo tanto, en la década de los cuarenta, varios pacientes con linfomas avanzados (cánceres de ciertos tipos de glóbulos blancos) recibieron el medicamento por vía intravenosa, en lugar de respirar este gas irritante. Su mejora fue notable, aunque temporal.

Esta experiencia condujo a los investigadores a buscar otras substancias que tuvieran efectos similares contra el cáncer. Y el resultado ha sido el desarrollo de muchos otros medicamentos.

Por qué la quimioterapia es diferente a otros tratamientos

Los tratamientos, como la radiación y la cirugía se consideran tratamientos locales. Éstos actúan solamente en un área del cuerpo, como un seno, pulmón o próstata, y usualmente van dirigidos directamente al cáncer. A diferencia de la cirugía o la radiación, la quimioterapia casi siempre se usa como tratamiento sistémico. Esto significa que los medicamentos viajan a través de todo el cuerpo para llegar hasta las células del cáncer, adondequiera que ellas estén. (Existen maneras de usar la quimioterapia para tratar una parte del cuerpo. Esto se discutió en la sección titulada “¿Cómo se administra la quimioterapia?”.

La quimioterapia se usa para tratar muchos tipos de cáncer. En la actualidad se usan más de 100 medicamentos de quimioterapia, ya sea solos o en combinación con otros medicamentos o tratamientos. Conforme continúan las investigaciones, se espera que haya más medicamentos disponibles. Estos medicamentos varían ampliamente en su composición química, la manera en que se administran, su utilidad en el tratamiento de formas específicas de cáncer y sus efectos secundarios.

Los medicamentos nuevos primero se desarrollan a través de investigaciones en tubos de ensayo y animales. Luego, los medicamentos se prueban en estudios clínicos en seres humanos para determinar su seguridad y eficacia.


Fecha de última actualización: 04/18/2013
Fecha de último cambio o revisión: 04/18/2013