Quimioterapia: una guía para los pacientes y sus familias

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Efectos secundarios de la quimioterapia

¿Cuál es la causa de los efectos secundarios?

Las células cancerosas crecen rápidamente, y los medicamentos de quimioterapia eliminan las células que crecen rápidamente. No obstante, debido a que estos medicamentos circulan por todo el cuerpo, pueden afectar a las células sanas y normales que también crecen rápidamente. La causa de los efectos secundarios es el daño ocasionado a las células sanas. Los efectos secundarios no siempre son tan graves como se podría esperar, pero muchas personas se preocupan por esta parte del tratamiento contra el cáncer.

Las células normales con mayores probabilidades de ser dañadas por la quimioterapia son las células productoras de sangre en la médula ósea, así como las células de la boca, del tracto digestivo, del sistema reproductor y los folículos del cabello. Algunos medicamentos de quimioterapia pueden dañar las células del corazón, los riñones, la vejiga, los pulmones y el sistema nervioso. En algunas situaciones, se pueden administrar medicamentos con quimioterapia que ayuden a proteger a las células normales del cuerpo.

¿Qué debo saber sobre los efectos secundarios?

  • No todas las personas experimentan todos los efectos secundarios, algunas personas experimentan unos pocos, si es que llegan a experimentar algo.
  • La gravedad de los efectos secundarios (cuán “malos” son) varía en gran medida de acuerdo con la persona. Asegúrese de hablar con su médico o enfermera sobre los efectos secundarios más comunes de la quimioterapia, cuánto durarán, qué tan graves pueden ser y cuándo debe llamar al consultorio del médico. Para más información, refiérase la sección “Cuándo llamar a su médico.”
  • Es posible que su médico le administre medicinas que ayuden a prevenir algunos efectos secundarios antes de que éstos se presenten.
  • Muchas personas no presentan problemas a largo plazo causados por la quimioterapia. Y mientras que los efectos secundarios pueden causar molestias, éstos deben sopesarse con la necesidad de destruir las células cancerosas.

¿Cuánto tiempo duran los efectos secundarios?

La mayoría de los efectos secundarios desaparecen lentamente después de que termina el tratamiento, porque las células sanas se recuperan con el transcurso del tiempo. El tiempo que toma sobreponerse de los efectos secundarios y recuperar las fuerzas varía en cada persona. Depende de muchos factores, incluyendo su estado general de salud y los medicamentos que le administren.

Muchos de los efectos secundarios desaparecen con bastante rapidez, aunque algunos toman meses o incluso años para desaparecer por completo. Algunas veces los efectos secundarios pueden durar toda la vida; tal es el caso cuando la quimioterapia causa daño a largo plazo al corazón, los pulmones, los riñones o a los órganos reproductores. Ciertos tipos de quimioterapia algunas veces causan efectos retrasados, como un segundo cáncer, que aparece muchos años después.

Con frecuencia los pacientes se desaniman por el tiempo que dura su tratamiento o por los efectos secundarios que padecen. Si se siente de esta manera, hable con su doctor. Puede ser que pueda hacerse un cambio en el medicamento o en el programa del tratamiento. Puede que su médico o enfermera también tengan sugerencias sobre formas de reducir cualquier dolor o malestar.


Fecha de última actualización: 04/01/2013
Fecha de último cambio o revisión: 04/01/2013