Radioterapia: una guía para los pacientes y sus familias

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TEMAS

Radioterapia externa

¿Cómo planifica su médico el tratamiento?

Después de un examen físico, así como de una revisión de su historial clínico y de los resultados de las pruebas, el médico localizará con exactitud el área a ser tratada. Esto se hace unos días antes de comenzar la radioterapia en un proceso llamado simulación. Se le pedirá que se recueste y permanezca sin moverse sobre una mesa, mientras el técnico de radiación utiliza una máquina especial de rayos X para determinar el campo de tratamiento (también conocido como puerto de tratamiento). Este es el lugar preciso de su cuerpo a donde se dirigirá el rayo de la radiación.

Los rayos radiactivos son dirigidos de forma muy precisa. Puede que se haga una máscara o molde de yeso de la parte corporal para que le ayude a mantenerse inmóvil durante el tratamiento. También serán útiles para ayudarle a mantener la misma posición durante las sesiones subsecuentes. Puede que el técnico de radiación marque con tinta semipermanente el área con pequeños puntos. Con el transcurso del tiempo, las marcas serán propensas a desaparecer, pero es necesario que éstas permanezcan hasta que finalice su tratamiento. No use jabón ni restriegue estas marcas. A veces, puede que el área se marque con puntos permanentes como los que se utilizan en un tatuaje (los cuales podrán borrarse con láser si así lo desea).

De acuerdo a la información de la simulación, de otras pruebas y de su diagnóstico clínico, el médico decidirá cuánta radiación es necesaria, cómo se administrará y cuántas sesiones de tratamiento debe recibir.

La radioterapia externa normalmente se aplica con una máquina llamada acelerador lineal (“linac” por su abreviación en inglés), la cual se describe más adelante.

¿Cuánto tiempo dura el tratamiento?

En la mayoría de los casos, la dosis total de radiación necesaria para combatir el tumor no puede suministrarse por completo en una sola sesión. Esto se debe a que es muy difícil administrar la radioterapia sin dañar las células normales alrededor. Una dosis de radiación que se administra toda en una misma sesión puede causar más daños a los tejidos sanos. Esto puede causar más efectos secundarios que si se administra esa misma dosis a través de varias sesiones de tratamiento.

Por esta razón, la dosis total de radioterapia externa normalmente se divide en dosis menores denominadas fracciones. La forma más común de administrarse es diariamente, cinco días a la semana (de lunes a viernes) durante cinco a ocho semanas. Los recesos de fin de semana permiten que las células normales se recuperen. La dosis total de radiación y el número de sesiones de tratamiento pueden variar dependiendo de:

  • El tamaño y la localización de su cáncer.
  • El tipo de cáncer.
  • La razón del tratamiento.
  • Su estado general de salud.
  • Cualquier otro tratamiento que esté recibiendo.

Puede que en ciertos casos se use una programación distinta de sesiones. Por ejemplo, la radioterapia puede que dure sólo unas cuantas semanas (o menos) cuando está siendo administrada para aliviar los síntomas, debido a que la dosis total de radiación es menor. En algunos casos, pudiera ser que la radiación sea aplicada en dos o más sesiones de tratamiento por día (radioterapia hiperfraccionada). O pudiera administrarse como terapia de curso dividido, lo cual permite varias semanas de receso entre las sesiones de tratamiento para permitir que el cuerpo se recupere mientras el cáncer se reduce.

¿Qué ocurre durante cada sesión de tratamiento?

La radiación externa es muy parecida a sacarse una radiografía común. El tratamiento en sí no causa dolor y toma solamente unos minutos, pero cada sesión puede durar de 15 a 30 minutos debido al tiempo que toma preparar el equipo y colocarle a usted en la posición correcta.

Según el área que está recibiendo el tratamiento, es posible que usted tenga que desnudarse, por lo que es aconsejable que vista ropa holgada que se pueda quitar y poner fácilmente. Se le solicitará que se recueste sobre la mesa de tratamiento próxima a la máquina de radiación (el acelerador lineal o linac). Este equipo cuenta con un brazo que se extiende a través de la mesa. La radiación es emitida por este brazo. La máquina puede moverse alrededor de la mesa para cambiar el ángulo de radiación en caso de ser necesario.

El técnico de radiación puede colocar forros resistentes especiales entre la máquina y otras partes de su cuerpo que no están siendo tratadas para proteger los tejidos y órganos sanos.

Tan pronto como usted se encuentre en la posición correcta, el técnico de radiación entrará en un cuarto adyacente para operar la máquina y le observará en un monitor de televisión. La habitación está recubierta o protegida contra la radiación para que el terapeuta no quede expuesto a ella. Usted podrá comunicarse con el técnico a través de un intercomunicador. Se le pedirá que permanezca inmóvil durante el tratamiento. No tiene que aguantar la respiración, simplemente respire con normalidad.

La máquina que se utiliza para administrar la radioterapia hace ruidos, y algunas veces puede que suene como una aspiradora cuando se mueve para enfocar distintos ángulos para dirigir la radiación al área de tratamiento. El radioterapeuta controla el movimiento y verifica que la máquina esté funcionando adecuadamente. Si tiene alguna inquietud sobre algo de lo que sucede en la sala de tratamiento, pida a su terapeuta que le explique. Si se siente mal o algo le incomoda durante el tratamiento, infórmeselo inmediatamente. Es posible interrumpir la ejecución de la máquina en cualquier momento.

¿Emitirá radiación mi cuerpo durante o después de la sesión de radiación externa?

La radioterapia externa afecta a un grupo de células en su cuerpo sólo por un momento. Debido a que no hay una fuente de radiación en su cuerpo, usted no emitirá radiación en ningún momento durante o después del tratamiento.

Métodos de radioterapia externa más recientes

Actualmente, los científicos han desarrollado procedimientos más nuevos y precisos para la administración de radioterapia externa. Estos métodos permiten que los médicos puedan enfocar mejor la radiación a los tumores y causar menos daño a los tejidos normales, lo cual permite a los médicos utilizar mayores dosis de radiación. Debido a que estos métodos son nuevos, los efectos a largo plazo continúan bajo estudio.

Las máquinas permiten a los médicos delinear el rayo de radiación para que corresponda con la forma del tumor. Con la radiación conformal (o conformacional) una computadora especial usa estudios por imágenes (como la tomografía computarizada o CT) para delinear la localización del cáncer en el cuerpo desde tres dimensiones (tridimensional o 3-D). Al hacer esto, los rayos de la radiación pueden ajustarse para que vayan dirigidos con la forma del cáncer. Esto ayuda a proteger mejor los tejidos sanos alrededor del tumor.

La radioterapia conformal tridimensional (3D-CRT) emite rayos con la forma del tumor dirigidos desde direcciones distintas. Se coloca a los pacientes un molde o yeso para evitar que la parte del cuerpo se mueva, y así dirigir la radiación con mayor precisión. Al dirigir la radiación con más precisión, puede que sea posible reducir el daño de la radiación a los tejidos sanos y eliminar mejor el cáncer mediante el aumento de la dosis de radiación contra el tumor.

La radioterapia de intensidad modulada (IMRT, por sus siglas en inglés) es un método más reciente que es parecido a la 3D-CRT. Este método se ajusta a la forma del tumor como lo hace la 3D-CRT, pero también permite ajustar la potencia de los rayos para disminuir en algunas regiones el daño a los tejidos sanos del cuerpo. Esto ofrece un control aún mayor para reducir la radiación que alcanza el tejido normal y permite que se administre una dosis mayor contra el tumor. Puede que esto ocasione menos efectos secundarios en los tejidos sensibles adyacentes.

Una forma de IMRT, conocida como tomoterapia helicoidal, usa un acelerador lineal dentro de una gran rosca que se coloca en forma de espiral alrededor del cuerpo mientras se recuesta sobre la mesa de tratamiento. Puede administrar radiación desde muchos ángulos distintos alrededor del cuerpo, lo que permite incluso una mayor precisión al dirigir la radiación.

La radiación conformal de rayos de protones es muy parecida a la terapia conformal, pero en lugar de usar rayos X, utiliza rayos de protones. Los protones son la parte del átomo que causa un daño menor a los tejidos que atraviesan pero que son muy efectivos en matar a las células al final de su trayectoria. Esto significa que la radiación con rayos de protones es capaz de suministrar más radiación al tumor, a la vez que reduce los efectos secundarios en el tejido normal. Los protones sólo se pueden poner en una máquina especial llamada ciclotrón o sincrotrón. Este equipo es bastante costoso y requiere ser operado por expertos. Es por esto que la terapia con rayos de protones puede ser costosa y aún no está disponible en muchos dentro de tratamiento con radiación. En la actualidad, se usa con más frecuencia para el cáncer de próstata, y hasta el momento los resultados son muy similares a los obtenidos usando la terapia con protones contra IMRT. Se necesitan más estudios para determinar si la radiación con protones produce mejores resultados en ciertos cánceres en comparación con otros tipos de tratamiento de radiación.

La terapia de radiación intraoperatoria (IORT) consiste de radiación directamente al o a los tumores durante la cirugía. Puede que se use si los tumores no pueden ser extirpados en su totalidad o si hay un alto riesgo de que se vuelva a desarrollar un tumor en la misma región. El cirujano ubica el cáncer mientras que el paciente se encuentra bajo los efectos de la anestesia (uso de medicamentos para adormecer al paciente para que no sienta dolor). Los tejidos normales son despejados y protegidos con el uso de forros especiales de tal forma que la IORT permita al médico aplicar una dosis alta de radiación al cáncer y limitar los efectos en los tejidos adyacentes. La IORT normalmente se administra en un quirófano especial recubierto con paredes que bloquean la radiación.

La radiocirugía estereotáctica no es realmente cirugía sino un tipo de tratamiento con radiación que suministra una gran dosis de radiación a un área pequeña de tumor en una sola sesión. En la mayoría de las veces se usa para los tumores cerebrales y otros tumores dentro de la cabeza. En algunos casos, puede que se utilice una cubierta o caparazón para la cabeza para ayudar al paciente a que no mueva su cabeza. Una vez determinada la región exacta del tumor mediante los estudios por CT o MRI, la radiación se aplica desde la máquina hacia dicha región. La radiación se dirige de forma muy precisa para afectar a los tejidos adyacentes lo menos posible.

Hay tres tipos de radiocirugía estereotáctica que puede ser aplicada:

  • El tipo más común utiliza un acelerador lineal móvil que es controlado por una computadora. En lugar de emitir muchos rayos a la vez, la máquina se mueve alrededor para suministrar la radiación al tumor desde diferentes ángulos. Varias máquinas hacen radiocirugía estereotáctica de esta manera, las cuales se conocen como X-Knife CyberKnife® y Clinac®.
  • El método Gamma Knife® utiliza una gran dosis de radiación de alta energía que se enfoca de manera precisa al tumor desde muchos ángulos distintos por un tiempo breve en una sesión de tratamiento. Como se dijo anteriormente, no se hace uso de bisturí pues no se ejecuta ningún corte.
  • Un tercer tipo hace uso de rayos de partículas con carga alta (como protones y iones de helio) para administrar la radiación al tumor. Además, al dirigir las partículas al tumor desde ángulos diferentes, estas permiten que la mayor parte de la energía de radiación sea suministrada a profundidades más precisas, al final de su trayectoria.

La mayoría de las veces, la radiocirugía estereotáctica administra toda la dosis de radiación en una sola sesión, pero que se repita en caso de ser necesario. Algunas veces, los médicos administran radiación en varios tratamientos más pequeños para suministrar una cantidad de dosis similar o ligeramente mayor (fraccionamiento). Algunas veces, a esto se le llama radiocirugía fraccionada o radioterapia estereotáctica fraccionada.

Se están llevando a cabo estudios clínicos para saber qué tan bien la radiocirugía estereotáctica y la radioterapia estereotáctica funcionan por sí solas y al usarse en conjunto con otros tipos de radioterapia.


Fecha de última actualización: 02/26/2013
Fecha de último cambio o revisión: 02/26/2013