LECTURA SENCILLA

Si usted tiene cáncer de páncreas

¿Qué es el cáncer de páncreas?

El cáncer puede comenzar en cualquier parte del cuerpo. El cáncer pancreático empieza cuando las células en el páncreas empiezan a crecer fuera de control y sobrepasan en número a las células normales. Esto hace que al cuerpo le resulte difícil funcionar de la manera que debería hacerlo.

Las células de cáncer se pueden propagar a otras partes del cuerpo. Las células cancerosas en el páncreas a veces pueden viajar al hígado y crecer allí. Cuando las células se propagan al hueso, esto se llama metástasis.   Para los médicos, las células cancerosas en el nuevo sitio son idénticas a las del páncreas. 

El cáncer siempre recibe el nombre del sitio donde se origina. De modo que cuando el cáncer pancreático se propaga al hígado (o a cualquier otro sitio), aun así se llama cáncer pancreático. Solamente se le puede llamar cáncer de hígado al cáncer que se haya originado en el hígado.

Pida a su médico que use esta imagen para que le indique en dónde se ubica el cáncer

El páncreas

El páncreas es una parte del cuerpo que está ubicada detrás del estómago y tiene dos clases de células que tienen funciones especiales. Las células exocrinas producen una sustancia que ayuda a digerir (descomponer los alimentos). Las células endocrinas producen hormonas que ayudan a controlar los niveles de azúcar en la sangre. 

¿Existen distintos tipos de cáncer pancreático?

Cada tipo de célula puede conducir a un tipo diferente de cáncer de páncreas. El tratamiento depende del tipo de cáncer pancreático. Su médico puede informarle más acerca del tipo de cáncer de usted tiene. 

Exocrino 

Los cánceres que empiezan en las células exocrinas son el tipo más común de cáncer pancreático. Estos se llaman cáncer exocrino de páncreas. 

Endocrino 

Los tumores endocrinos de páncreas son mucho menos comunes. Estos se conocen como tumores endocrinos de páncreas, tumores neuroendocrinos o tumores de células de los islotes.  

El resto de información aquí es solo acerca del cáncer exocrino.

Algunas preguntas para hacerle al médico

  • ¿Por qué considera que tengo cáncer?
  • ¿Existe la posibilidad de que no tenga cáncer?
  • ¿Podría por favor anotarme el tipo de cáncer que usted considera que tengo?
  • ¿Qué ocurrirá próximamente?

¿Cómo sabe el médico que tengo cáncer de páncreas?

Es difícil detectar temprano el cáncer pancreático. Dado que el páncreas está muy adentro del cuerpo, el médico no puede verlo ni palpar algo anormal en el páncreas durante un examen físico convencional. La mayoría de las veces, los cánceres pancreáticos en etapa temprana no causan ningún signo o síntoma. Estos cánceres no se detectan hasta que causan problemas que hacen que una persona busque la ayuda de un médico.

El médico hará preguntas sobre su salud y le hará un examen físico. Si los indicios apuntan hacia el cáncer pancreático, se llevarán a cabo más pruebas. Aquí se detallan algunas de las pruebas que probablemente necesite:

Pruebas que pueden hacerse

Biopsia: El médico toma una pequeña muestra de tejido o algunas células para ver si hay cáncer. Una biopsia es la única manera de determinar con certeza si usted tiene cáncer. Las biopsias se pueden hacer en más de una forma. Pregunte a su médico qué tipo de biopsia le hará.

Tomografía computarizada (CT) o Tomografía axial computarizada (CAT): Usa rayos X para crear imágenes del interior de su cuerpo.  Esto puede mostrar imágenes claras del páncreas y del área a su alrededor para ver si el cáncer se ha propagado.

Imágenes por resonancia magnética (MRI): Usan ondas de radio e imanes potentes en lugar de rayos X para tomar imágenes claras del interior del cuerpo. Esta prueba se puede usar para aprender más sobre el tamaño y la propagación del cáncer. También se pueden usar tipos especiales de MRIs para examinar los conductos y los vasos sanguíneos en y alrededor del páncreas.  

Ecografía endoscópica: Esta prueba usa ondas de sonido para producir imágenes del interior del cuerpo. Para hacer esta prueba, se coloca una sonda pequeña en la punta de un tubo delgado que se hace pasar por la garganta hasta el estómago y luego por la primera parte del intestino delgado. La sonda puede estar dirigida (apuntar) al páncreas. También puede usarse para extraer un poco de tejido que puede ser examinado para ver si  hay cáncer. 

Colangiopancreatografía retrógrada endoscópica: Se coloca una sonda pequeña en la punta de un tubo delgado que se hace pasar por la garganta hasta el estómago y luego por la primera parte del intestino delgado. Esta prueba puede examinar si los conductos están bloqueados debido al cáncer pancreático. También se puede usar para ayudar a abrir un conducto bloqueado o para extraer algunas células.

Pruebas de la función hepática: Análisis de sangre para ver cómo está funcionando el hígado. 

Marcadores de tumores: Algunas células de cáncer pancreático pueden hacer que ciertas proteínas aparezcan en la sangre.   Esta prueba nunca se usa sola. Otras pruebas que crean imágenes y una biopsia pueden ayudar a su médico a encontrar el tipo de cáncer pancreático que usted tiene.  

Otros análisis de sangre: Pueden ayudar a detectar si usted tiene otros problemas de salud (como también qué tan bien están funcionando sus riñones y la médula ósea).  

Clasificación del cáncer pancreático

Las células cancerosas en la muestra de la biopsia serán clasificadas. Esto ayuda a los médicos a determinar qué tan rápido es probable que el cáncer crezca y se propague. Las células cancerosas son clasificadas en base a qué tan parecidas son a las células normales. En el cáncer pancreático, el grado a veces se enumera de G1 a G3 (o G4). Cuánto más bajo es el número, más se parecen las células cancerosas a las células normales, los cánceres G1 se ven casi como células normales.   Pida al médico que le explique el grado de su cáncer. El grado ayuda al médico a decidir qué tratamiento es el mejor para usted.

Algunas preguntas para hacerle al médico

  • ¿Qué pruebas necesitaré hacerme?
  • ¿Quién hará estas pruebas?
  • ¿Dónde se harán estas pruebas?
  • ¿Quién me las puede explicar?
  • ¿Cómo y dónde recibiré los resultados?
  • ¿Quién me explicará los resultados?
  • ¿Qué necesito hacer después?

¿Qué tan grave es mi cáncer?

Si usted tiene cáncer pancreático, el médico querrá saber qué tan lejos se ha propagado. Esto se llama estadificación. Probablemente haya oído a otras personas decir que su cáncer estaba en “etapa 1” o en “etapa 2”. Su médico querrá averiguar la etapa (estadio) de su cáncer para que le ayude a decidir qué tipo de tratamiento es mejor para usted. 

Su cáncer puede ser estadificado como en etapa 1, 2, 3 o 4. Cuánto más bajo es el número, menos se ha propagado el cáncer.  

Algunas preguntas para hacerle al médico

  • ¿Sabe usted la etapa del cáncer?
  • Si no lo sabe, ¿cómo y cuándo sabrá la etapa del cáncer?
  • ¿Me explicaría lo que la etapa significa en mi caso?
  • En base a la etapa del cáncer, ¿cuánto tiempo cree que viviré?
  • ¿Qué ocurrirá próximamente?

¿Qué tipo de tratamiento necesitaré?

La mayoría de las personas con cáncer pancreático descubren el cáncer en una etapa más alta (avanzada) y que es difícil de tratar. En la mayoría de los casos, el tratamiento ayuda a mejorar los síntomas y desacelera el cáncer, pero no lo cura. Hable con su médico para enterarse de sus opciones. Las principales formas de tratar el cáncer pancreático son cirugía, quimioterapia, u otros medicamentos y radioterapia. Pregunte a su médico qué tratamientos pueden ayudarle.

El plan de tratamiento que sea mejor para usted dependerá de:

  • La etapa y el grado del cáncer
  • La posibilidad de que un tipo de tratamiento cure el cáncer o ayude de alguna otra manera
  • Su edad
  • Otros problemas de salud que usted tenga
  • Sus opiniones acerca del tratamiento y los efectos secundarios que podrían surgir

Cirugía para el cáncer pancreático

La cirugía se usa para tratar de extirpar todo el cáncer si es pequeño y no se ha propagado. Si su cáncer es demasiado adverso, puede que no sea posible hacer una cirugía.  Existe más de una manera de hacer cirugía en el páncreas. Mejorarse después de la cirugía depende de cuánto se extirpó del páncreas y de otras partes del cuerpo. Pregunte a su médico a qué tipo de cirugía se va a someter. 

Efectos secundarios de la cirugía

La cirugía para el cáncer de páncreas es una operación muy extensa y puede tener riesgos y efectos secundarios. Asegúrese de preguntar al médico lo que usted puede esperar.  Si tiene problemas, hágaselo saber a sus médicos. Incluso en el mejor de los casos, usted puede tener problemas debido a la cirugía. Estos pueden ser: 

  • Pérdida de líquido en el interior del cuerpo
  • Infecciones
  • Sangrado
  • Dificultad para comer (puede que necesite tomar medicamentos que le ayuden)
  • Pérdida de peso
  • Cambios en el hábito intestinal
  • Diabetes 

Quimio

Quimio es la forma abreviada de quimioterapia; el uso de medicamentos para combatir el cáncer. Estos medicamentos se propagan por todo el cuerpo. Los mismos eliminan a las células de rápido crecimiento, células cancerosas y células buenas, como las células sanguíneas y del cabello. La quimio se suministra en ciclos o rondas. Cada ronda de tratamiento es seguida de un descanso para permitir que el cuerpo se recupere de los efectos secundarios. Hay más de un medicamento de quimio de entre los cuales su médico puede escoger. En algunos casos de cáncer en etapa más avanzada (alta), el tratamiento puede incluir un medicamento de quimio junto con terapia dirigida. Las terapias dirigidas son tratamientos más nuevos que están siendo estudiados para tratar el cáncer.  

Efectos secundarios de la quimio

La quimio puede hacer que sienta mucho cansancio, malestar estomacal y producir caída del cabello. 

Existen algunas maneras de tratar la mayoría de los efectos secundarios de la quimio. Si usted tiene efectos secundarios, asegúrese de hablar con su equipo de atención médica del cáncer para que puedan ayudarle.

Radioterapia

La radioterapia usa rayos X de alta energía para eliminar las células cancerosas. La radiación (junto con la quimioterapia) también se puede usar cuando el cáncer está demasiado distante para ser extirpado mediante cirugía. También se puede usar para ayudar a mejorar los síntomas; tales como dolor en personas con cánceres en etapas más avanzadas.

Efectos secundarios de los tratamientos con radiación

Si su médico sugiere la radioterapia, hable acerca de los efectos secundarios que podrían surgir. Los efectos secundarios más comunes de la radiación son:

  • Cambios en la piel donde se suministra radiación
  • Sentir mucho cansancio
  • Malestar estomacal
  • Pérdida de peso

Hable con su equipo de atención médica del cáncer sobre lo que usted puede esperar.

Medicamentos contra el dolor

El dolor es un problema común con el cáncer pancreático. No debe tener miedo de usar los medicamentos contra el dolor que le ofrecen. Estos medicamentos funcionan mejor cuando se toman en los horarios establecidos, no solo cuando el dolor empeora. Pregunte a su médico qué medicamentos le suministrarán y qué debe esperar. 

Estudios clínicos

Los estudios clínicos son estudios de investigación que prueban el efecto de medicamentos u otros tratamientos nuevos en las personas. Ellos comparan los tratamientos convencionales con otros que pueden ser mejores. 

Si le gustaría participar en un estudio clínico, empiece preguntando a su médico si su clínica u hospital participa en estudios clínicos. También puede llamar a nuestro servicio de compatibilidad de estudios clínicos (clinical trials matching service) al 1-800-303-5691 o visitar en línea www.cancer.org/clinicaltrials para encontrar estudios que queden cerca de usted. 

Los estudios clínicos son una manera de recibir los tratamientos del cáncer más nuevos. Son la mejor alternativa para que los médicos encuentren la mejor manera de tratar el cáncer. Si su médico puede encontrar un estudio clínico que está estudiando el tipo de cáncer que usted tiene, usted decide si desea participar o no. Además, si usted se inscribe a un estudio clínico, siempre puede dejar de participar en cualquier momento.

¿Qué debo saber acerca de otros tratamientos de los que he oído hablar?

Es posible que usted se entere de otros métodos para tratar el cáncer o sus síntomas. Estas opciones puede que no sean siempre tratamientos médicos convencionales. Estos tratamientos pueden ser vitaminas, hierbas, dietas especiales y otras cosas. Probablemente usted quiera saber sobre estos tratamientos.

Se sabe que algunos son útiles, pero muchos no han sido probados. Se ha demostrado que algunos no proveen beneficios, y que otros incluso son perjudiciales. Hable con su médico sobre cualquier cosa que esté pensando usar, ya sea una vitamina, una dieta o cualquier otra cosa. 

Algunas preguntas para hacerle al médico

  • ¿Qué tratamiento usted considera que podría ser mejor para mí?
  • ¿Cuál es la meta de este tratamiento? ¿Considera usted que podría curar el cáncer?
  • El tratamiento, ¿incluirá cirugía? De ser así, ¿quién hará la cirugía?
  • ¿Cómo será la cirugía? 
  • ¿Necesitaré también otros tipos de tratamiento?
  • ¿Cuál es la meta de estos tratamientos?
  • ¿Qué efectos secundarios podría tener debido a estos tratamientos?
  • ¿Qué puedo hacer respecto de los efectos secundarios que podría tener?
  • ¿Hay un estudio clínico que podría ser adecuado para mí?
  • ¿Qué me dice acerca de las vitaminas o dietas especiales de las que me hablan mis amigos? ¿Cómo sabré si son seguras?
  • ¿Qué tan pronto necesito empezar el tratamiento?
  • ¿Qué debo hacer para prepararme para el tratamiento?
  • ¿Hay algo que pueda hacer para ayudar a que el tratamiento funcione mejor?
  • ¿Cuál es el próximo paso?

¿Qué sucederá después del tratamiento?

Con el cáncer pancreático, los tratamientos probablemente no curen su cáncer.  Puede que necesite continuar recibiendo tratamiento y cuidado.  De vez en cuando se realizarán algunas pruebas para saber si el tratamiento es eficaz, y en otras ocasiones se harán exámenes para ver si el cáncer ha regresado. Pregunte a su médico qué debe esperar.  De todas formas, los médicos querrán estar muy atentos a usted. Asegúrese de ir a todas estas visitas de seguimiento Durante estas visitas, sus médicos preguntarán si tiene síntomas, harán exámenes físicos y pueden requerir que se realicen análisis de sangre o estudios para obtener imágenes, tal como tomografías computarizadas.

Tener cáncer y sobrellevar el tratamiento puede ser difícil, pero también puede ser el momento de ver su vida de manera diferente. Llámenos al 1-800-227-2345 o hable con su equipo de atención médica del cáncer para averiguar qué puede hacer para sentirse mejor.

No puede cambiar el hecho de que tiene cáncer. Lo que usted puede cambiar es cómo vive el resto de su vida.

Equipo de redactores y equipo de editores médicos de la Sociedad Americana Contra El Cáncer

Nuestro equipo está compuesto de médicos y enfermeras con postgrados y amplios conocimientos sobre el cáncer, al igual que de periodistas, editores y traductores con amplia experiencia en contenidos médicos.

Adenocarcinoma: Cáncer que empieza en las células glandulares que revisten ciertos órganos y produce y libera sustancias en el cuerpo, como moco, jugos digestivos y otros líquidos.  

Angiografía: Radiografía que examina los vasos sanguíneos. Una pequeña cantidad de tinte se inyecta en una arteria para contornear los vasos sanguíneos y luego se toman radiografías. Esta prueba puede ser útil para detectar si un cáncer pancreático se ha propagado a través de las paredes de ciertos vasos sanguíneos. 

Células endocrinas: Células en el páncreas que producen hormonas (como la insulina) que ayudan a controlar el azúcar en la sangre.

Células exocrinas: Células en el páncreas que producen jugos especiales que ayudan a su cuerpo a digerir los alimentos después que come.  

Enzimas pancreáticas: Proteínas elaboradas por el páncreas que ayudan en la digestión de los alimentos. En conjunto se hace referencia a estas enzimas como jugo pancreático. 

Terapia dirigida: Estos medicamentos afectan principalmente a las células cancerosas y no a las células normales del cuerpo. Estos medicamentos a menudo tienen efectos secundarios más leves que la quimio.

Tenemos mucha más información para usted. Puede encontrarla en línea en www.cancer.org. O bien, puede llamar a nuestro número gratuito de asistencia al    1-800-227-2345 para hablar con uno de nuestros especialistas en información sobre el cáncer.

Last Medical Review: March 14, 2016 Last Revised: May 4, 2016

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