LECTURA SENCILLA

Si usted tiene cáncer de colon o de recto

¿Qué es el cáncer de colon o de recto?

El cáncer se puede originar en cualquier parte del cuerpo. El cáncer que se origina en el colon o recto a menudo es referido como cáncer colorrectal. Este empieza cuando las células en el colon o el recto crecen de manera descontrolada y sobrepasan en número a las células normales. Esto dificulta que el cuerpo funcione de la manera en que debería hacerlo.

Las células cancerosas se pueden propagar a otras partes del cuerpo. En ocasiones, las células cancerosas del colon o del recto pueden viajar hasta el hígado y crecer ahí. Esta propagación de las células de cáncer a otras partes del cuerpo se denomina metástasis. Para los médicos, las células cancerosas en el nuevo sitio son idénticas a las que se originaron en el colon o en el recto.

El cáncer siempre lleva el nombre del lugar donde se originó. Por lo tanto, si el cáncer colorrectal se propaga al hígado (o a cualquier otro lugar), se sigue llamando cáncer colorrectal. Solamente se le puede llamar cáncer de hígado al cáncer que se haya originado en el hígado.

color illustration of the digestive system which shows the location of the esophagus, stomach, pancreas, transverse colon, descending colon, sigmoid colon, anus, rectum, appendix, cecum, ascending colon, small intestine, gallbladder and liver

Pida a su médico que use esta imagen para que le indique en dónde se ubica el cáncer

El colon y el recto

El cáncer de colon se origina en el colon y el cáncer rectal en el recto. Ambos son parte del sistema digestivo, donde los alimentos se digieren para producir energía y donde el cuerpo elimina los desechos (heces fecales o excremento). En la imagen superior usted puede ver dónde se encuentra el colon y el recto en el cuerpo.

En la mayoría de los casos, los cánceres de colon y de recto crecen lentamente con el transcurso de los años. Hoy día sabemos que la mayoría de esos cánceres comienza como un crecimiento llamado pólipo. La extirpación de un pólipo a tiempo puede evitar que éste se convierta en un cáncer.

¿Cuáles son los diferentes tipos de cáncer de colon y de recto?

Hay varios tipos de cáncer de colon y de recto. Su médico puede informarle más acerca del tipo de cáncer que usted tiene.

La clase más común se denomina adenocarcinoma, el cual se origina en las células que producen mucosidad para cubrir las superficies del colon y el recto.

Algunas preguntas para hacerle al médico

  • ¿Qué es lo que le hizo concluir que tengo cáncer?
  • ¿Hay alguna probabilidad de que no sea cáncer?
  • ¿Puede anotar el tipo exacto de cáncer que usted cree que podría tener?
  • ¿Qué ocurrirá después?

¿Cómo sabe el médico que tengo cáncer de colorrectal?

Algunos signos de cáncer colorrectal son cambios en su excremento, sangrado y dolor abdominal. El médico le hará preguntas sobre su salud y le hará un examen físico y pélvico.

Si los indicios apuntan hacia el cáncer, se llevarán a cabo más pruebas. Las siguientes pruebas son algunas que pueden necesitarse:

Análisis de sangre: ciertos análisis de sangre pueden proveer más información a su médico acerca de su salud en general.

Biopsia: para esta prueba, el doctor extrae un pedacito de tejido donde parece estar el cáncer. El tejido se examina para saber si contiene células cancerosas. Esta es la mejor forma de saber con seguridad si usted tiene cáncer.

Tomografía computarizada o tomografía axial computarizada: en este estudio, conocido en inglés como CT o CAT scan, se usan rayos X para producir imágenes detalladas  de su cuerpo. La CT puede utilizarse para ayudar a hacer una biopsia y puede mostrar si el cáncer se ha propagado.

Ecografía: para esta prueba, se emplea un dispositivo tipo varilla que se pasa por la piel. Este dispositivo emite ondas de sonido y recoge el eco que rebota desde los tejidos. Los ecos se convierten en una imagen en la pantalla de una computadora. Se usa para ayudar a encontrar el cáncer y para saber si se propagó.

Imágenes por resonancia magnética: en este estudio (conocido como MRI, por sus siglas en inglés) se utilizan ondas de radio e imanes potentes en lugar de rayos X para producir imágenes detalladas. Las MRI son útiles para examinar el hígado, el cerebro y la médula espinal.

Radiografías de tórax: se pueden hacer radiografías para ver si el cáncer se ha propagado a los pulmones.

Tomografía por emisión de positrones: en este estudio (conocido como PET, por sus siglas en inglés) se usa un tipo especial de azúcar que se puede ver en el interior de su cuerpo con una cámara especial. Si hay cáncer, este azúcar aparece como una “zona destacada” (puntos que brillan) donde se encuentra el cáncer. Este estudio examina todo el cuerpo. Puede ayudar cuando su doctor cree que el cáncer se ha propagado, pero no sabe a qué lugar.

Preguntas para el médico

  • ¿Qué pruebas necesitaré hacerme?
  • ¿Quién realizará estas pruebas?
  • ¿Dónde se realizarán?
  • ¿Quién puede explicarme cómo se realizan las pruebas?
  • ¿Cómo y cuándo recibiré los resultados?
  • ¿Quién me explicará los resultados?
  • ¿Qué es lo siguiente que necesito hacer?

¿Qué tan grave es mi cáncer?

Si usted tiene cáncer de colon o recto, el médico querrá saber qué tanto se ha propagado. Esto significa determinar la etapa (estadio) del cáncer. Es posible que usted haya escuchado a otras personas decir que el cáncer estaba en “etapa 1” o “etapa 2”. Su médico querrá saber la etapa de su cáncer para ayudar a decidir qué tipo de tratamiento es el más adecuado para usted.

La etapa describe el crecimiento o la propagación del cáncer a través de las capas de la pared del colon o del recto. También indica si el cáncer se ha propagado a órganos cercanos o a órganos más distantes.

La etapa de su cáncer se puede clasificar en 1, 2, 3 o 4. La etapa 0 también se llama carcinoma in situ. Mientras menor sea el número, menos se ha propagado el cáncer. Un número mayor, como la etapa 4, significa un cáncer más grave que se ha propagado. Para la mayoría de las personas, la etapa no se sabe hasta después de la cirugía, por lo que puede que su médico espere hasta entonces para informarle la etapa y lo que esta significa en su caso.

Designación del grado del cáncer colorrectal

A las células cancerosas en la muestra de la biopsia se le asignara un grado. Esto ayuda a los médicos a predecir qué tan rápido es probable que el cáncer crezca y se propague. El grado se asigna basándose en qué tanto se parecen a las células normales. Para la designación del grado se usan los números 1, 2, 3 y 4. Las células que se ven muy diferentes de las células normales reciben un grado más alto (4) y tienden a crecer más rápido. Pida al médico que le explique el grado de su cáncer. El grado ayuda al médico a decidir qué tratamiento es el mejor para usted.

Preguntas para el médico

  • ¿Sabe usted la etapa y grado del cáncer?
  • Si no, ¿cómo y cuándo podrá determinar la etapa y el grado del cáncer?
  • ¿Podría explicarme lo que significa la etapa y el grado en mi caso?
  • De acuerdo con la etapa y el grado del cáncer, ¿cuánto tiempo piensa que viviré?
  • ¿Qué sucederá después?

¿Qué tipo de tratamiento necesitaré?

Hay muchas formas de tratar los cánceres de colon y de recto, pero los tipos de tratamiento principales son la cirugía, la radiación, la quimioterapia y la terapia dirigida.

Se podrían usar dos o más tipos de tratamiento al mismo tiempo, o se puede administrar uno después del otro. El plan de tratamiento que sea mejor para usted dependerá de:

  • La etapa y el grado del cáncer
  • La probabilidad de que algún tipo de tratamiento pueda curar el cáncer o ser útil de alguna manera
  • Su edad
  • Otros problemas de salud que tenga
  • Su opinión acerca del tratamiento y los efectos secundarios que causa

Cirugía para el cáncer de colon

La mayoría de las personas con cáncer de colon es tratada con algún tipo de cirugía. El cáncer junto con una pequeña parte normal del colon a ambos lados del tumor es extirpado, y a menudo los ganglios linfáticos cercanos son extraídos. Luego, los dos extremos del colon se suturan nuevamente.

Para la mayoría de los casos de cáncer de colon, no se necesita una abertura en el abdomen para eliminar los desechos (heces fecales) del cuerpo, aunque algunas veces se puede hacer una abertura para un corto plazo. A esta abertura se le llama colostomía. Si usted necesita una colostomía por poco tiempo, su médico o enfermera puede informarle más sobre cómo atenderla e indicarle cuándo ya no sea necesaria.

Cirugía para el cáncer de recto

La mayoría de las personas con cáncer de recto necesitan cirugía. Puede que se administre radiación y quimioterapia antes de la cirugía. Algunas veces, el cáncer se puede remover por el ano, sin cortar a través de la piel. Esto se puede hacer para extraer algunos cánceres en etapa 1 que son pequeños y que están cercanos al ano.

Si el cáncer rectal está en etapa más avanzada y cerca de la región anal, se realizará una cirugía para extirpar el tumor canceroso y realizar una abertura alrededor de la región del estómago para la eliminación de los desechos (heces fecales). A este procedimiento se le llama colostomía y será utilizada por el resto de su vida.

Si el cáncer de recto se ha propagado hacia los órganos cercanos, se requerirá de más cirugía. Puede que el médico requiera extirpar el recto y los órganos cercanos, como la vejiga, la próstata o el útero, en el caso de que el cáncer se haya propagado a estos órganos. Se necesitará una colostomía después de esa operación. Si se extirpa la vejiga, también es necesario realizar una abertura para la recolección de la orina (la cual es referida como urostomía).

Si se le hizo una colostomía o una urostomía, usted necesitará aprender a cómo manejarla. Las enfermeras con una capacitación especial le atenderán antes y después de la cirugía para mostrarle lo que necesita hacer.

Pregunte a su médico cuál tipo de cirugía es la que usted necesita. Pregunte cómo lucirá su cuerpo y cómo va a funcionar después de la cirugía.

Efectos secundarios de la cirugía

En cualquier tipo de cirugía puede haber riesgos y efectos secundarios. Pregunte al médico lo que usted puede esperar. Si tiene algún problema, dígaselo a sus médicos. Los médicos que tratan a personas con cáncer de colon y de recto deberán poder ayudarle con cualquier problema que pudiera surgir.

Radioterapia

Los tratamientos con radiación utilizan rayos de alta energía (por ejemplo, rayos X) para destruir las células cancerosas. Después de la cirugía, la radiación puede destruir áreas pequeñas de cáncer que pueden no ser vistas durante la cirugía. Si el tamaño o la localización del cáncer hacen difícil la cirugía, se puede usar la radiación antes de la cirugía para reducir el tamaño del tumor. Además, la radiación se puede administrar para aliviar algunos problemas causados por el cáncer.

En el caso de cáncer del recto, también se administra radiación para ayudar a prevenir que el cáncer vuelva a surgir en el lugar donde se originó. También se usa para tratar el cáncer que ha regresado y que está ocasionando problemas, como el dolor. Algunas veces, la radiación se administra a través del ano para alcanzar el recto. O se pueden usar pequeñas partículas o semillas radiactivas que se pueden colocar alrededor o justo en el tumor canceroso. Esto se conoce como braquiterapia.

Algunas veces, se usan ambos tipos de radiación.

Efectos secundarios de los tratamientos de radiación

Si su médico sugiere la radioterapia como tratamiento, pregúntele acerca de los efectos secundarios que podrían presentarse. Los efectos secundarios más comunes de la radiación son:

  • Cambios en la piel donde se administró la radiación
  • Malestar estomacal
  • Diarrea, dolor al evacuar, o sangre en el excremento
  • Necesidad de orinar con frecuencia, ardor al orinar o sangre en la orina
  • Sentir mucho cansancio

La mayoría de los efectos secundarios se alivian después de que finaliza el tratamiento. Sin embargo, algunos pueden durar más tiempo. Hable con su equipo de atención médica del cáncer sobre lo que usted puede esperar durante y después del tratamiento.

Quimioterapia

Quimio es la forma abreviada de quimioterapia; el uso de medicamentos para combatir el cáncer. Los medicamentos se pueden administrar por medio de una aguja que se coloca en una vena o por vía oral como pastillas. Los medicamentos ingresan a la sangre y llegan a todo el cuerpo.

La quimioterapia se aplica en ciclos o series de tratamiento. Cada serie de tratamiento es seguida por un periodo de descanso. La mayoría de las veces, la quimioterapia incluye dos o más medicamentos y, Por lo general, el tratamiento dura muchos meses.

Efectos secundarios de la quimioterapia

La quimioterapia puede causarle sensación de mucho cansancio, malestar en el estómago, o la caída de su cabello. Pero estos efectos secundarios desaparecen después de finalizar el tratamiento. 

Hay formas de tratar la mayoría de los efectos secundarios causados por la quimioterapia. Si usted tiene efectos secundarios, hable con su equipo de atención médica del cáncer para que puedan ayudarle.

Medicamentos de terapia dirigida

Los medicamentos de terapia dirigida atacan a los cambios en las células que causan cáncer. Estos medicamentos afectan principalmente a las células cancerosas y no a las células normales del cuerpo. Puede que estos medicamentos surtan efecto incluso si otro tratamiento no es eficaz. Estos medicamentos tienen efectos secundarios distintos de la quimio y por lo general no son tan adversos.

Efectos secundarios de los medicamentos de terapia dirigida

Los efectos secundarios de la terapia dirigida dependen del medicamento que se usa. Estos medicamentos pueden causar hipertensión arterial, bajos recuentos sanguíneos, problemas cardiacos y problemas con el hígado. 

Existen algunas maneras de tratar la mayoría de los efectos secundarios causados por los medicamentos de terapia dirigida. Si usted tiene efectos secundarios, hable con su equipo de atención médica del cáncer para que puedan ayudarle.

Estudios clínicos

Los estudios clínicos son investigaciones para probar nuevos medicamentos o tratamientos en seres humanos. Estos estudios comparan los tratamientos convencionales con otros que podrían ser mejores.

Si le interesa participar en un estudio clínico, comience por preguntar al médico si en su clínica u hospital se realizan estudios clínicos. También puede llamar a nuestro servicio de compatibilidad de estudios clínicos al 1-800-303-5691 o visitar en nuesta sección sobre estudios clínicos para encontrar estudios que queden cerca de usted.

Los estudios clínicos son una forma de tener acceso a la atención más avanzada para el cáncer. Son la mejor alternativa para que los médicos encuentren la mejor manera de tratar el cáncer. Si su médico puede encontrar un estudio clínico sobre el tipo de cáncer que usted tiene, será su decisión el determinar si le interesaría participar. En caso de que se inscriba en un estudio clínico, usted podrá dejar de participar en cualquier momento.

¿Cuál es la opinión respecto a otros tratamientos de los que he oído hablar?

Es posible que usted se entere de otros métodos para tratar el cáncer o sus síntomas. Puede que no siempre sean tratamientos médicos convencionales. Estos tratamientos pueden incluir vitaminas, hierbas y dietas, entre otras cosas. Tal vez usted tenga inquietudes sobre estos tratamientos.

Se sabe que algunos de estos métodos son útiles, pero muchos no han sido probados. Se ha demostrado que algunos no proveen beneficios, y que otros incluso son perjudiciales. Hable con su médico sobre cualquier cosa que usted esté considerando, ya sea una vitamina, algún régimen alimentario o cualquier otro método.

Algunas preguntas para hacerle al médico

  • ¿Qué tratamiento usted considera que sea el mejor para mí?
  • ¿Cuál es el objetivo de este tratamiento? ¿Cree que podría curar el cáncer?
  • ¿El tratamiento incluirá cirugía? De ser así, ¿quién hará la cirugía?
  • ¿Cómo será la experiencia de someterse a cirugía?
  • ¿Necesitaré una colostomía? ¿Por cuánto tiempo?
  • ¿Necesitaré recibir además otros tipos de tratamiento?
  • ¿Cuál es el objetivo de estos tratamientos?
  • ¿Cuáles efectos secundarios podría tener debido a esos tratamientos?
  • ¿Qué puedo hacer si empiezo a tener efectos secundarios?
  • ¿Hay algún estudio clínico que pueda ser adecuado para mí?
  • ¿Qué opinión tiene sobre vitaminas o dietas que me han mencionado mis amistades? ¿Cómo sabré si son seguras?
  • ¿Qué debo hacer para prepararme para el tratamiento?
  • ¿Hay algo que pueda hacer para ayudar a que el tratamiento sea más eficaz?
  • ¿Cuál es el siguiente paso?

¿Qué pasará después del tratamiento?

Usted sentirá satisfacción al completar el tratamiento. Sin embargo, es difícil no preocuparse de que el cáncer regrese. Aun cuando el cáncer nunca regrese, las personas se preocupan por ello. Durante años después que el tratamiento termine, usted verá a su médico del cáncer. Al principio sus citas se programan durante algunos meses. Luego, cuánto más tiempo esté sin cáncer, menos frecuentes será necesario que asista a las visitas.

Asegúrese de ir a todas estas visitas de seguimiento. A usted le harán exámenes médicos, análisis de sangre y tal vez otras pruebas para ver si el cáncer ha regresado.

Enfrentar el cáncer y sobrellevar el tratamiento puede ser difícil, pero también puede ser el momento para nuevos cambios en su vida. Probablemente usted desea saber cómo puede contribuir a mejorar su salud. Llámenos al 1-800-227-2345 o hable con su equipo de atención médica del cáncer para averiguar qué puede hacer para sentirse mejor.

Usted no puede cambiar el hecho de tener cáncer. Lo que sí puede cambiar es la manera en que vivirá el resto de su vida al tomar decisiones sanas y sentirse tan bien como sea posible.

Equipo de redactores y equipo de editores médicos de la Sociedad Americana Contra El Cáncer

Nuestro equipo está compuesto de médicos y enfermeras con postgrados y amplios conocimientos sobre el cáncer, al igual que de periodistas, editores y traductores con amplia experiencia en contenidos médicos.

Anticuerpo monoclonal: una versión sintética de una proteína del sistema inmunitario que es producida para que se adhiera a las células cancerosas. 

Biopsia: extracción de una pequeña muestra de tejido para ver si contiene células cancerosas.

Colonoscopia: un estudio que le permite al médico observar el interior del colon.

Colostomía: abertura que se hace en la región del estómago para la eliminación de los desechos del cuerpo (heces fecales).

Ganglios linfáticos: sacos pequeños con forma de frijol, de células inmunitarias que se encuentran en todo el cuerpo y están conectados por vasos linfáticos; también llamados glándulas linfáticas.

Gastroenterólogo: un médico que trata las enfermedades del tracto digestivo o gastrointestinal.

Metástasis: células cancerosas que se han propagado desde el sitio donde se originaron a otras partes del cuerpo.

Obstrucción: un bloqueo que impide que líquido fluya como debería hacerlo.

Pólipo: un crecimiento encontrado en lugares como el colon y el recto.

Urostomía: una abertura que se hace en la región del estómago para permitir el paso de la orina hacia afuera del cuerpo.

Tenemos mucha más información para usted. Puede encontrarla en línea en www.cancer.org. O bien, puede llamar a nuestro número gratuito de asistencia al    1-800-227-2345 para hablar con uno de nuestros especialistas en información sobre el cáncer.

Last Medical Review: November 10, 2015 Last Revised: November 10, 2015

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