¿Qué es el cáncer de esófago?

El cáncer se origina cuando las células en el cuerpo comienzan a crecer en forma descontrolada. Casi cualquier célula del cuerpo puede convertirse en cáncer y propagarse a otras partes del cuerpo. Para conocer más sobre el origen y la propagación del cáncer lea ¿Qué es el cáncer?

Cómo funciona el esófago

Para entender el cáncer de esófago, resulta útil conocer sobre la estructura normal y la función del esófago.

El esófago es un conducto muscular hueco que conecta la garganta con el estómago, y que se encuentra detrás de la tráquea y frente a la columna vertebral.

Una vez los alimentos y los líquidos son tragados viajan a través del interior del esófago (llamado el lumen) para llegar hasta el estómago. En los adultos, el esófago usualmente mide entre 10 y 13 pulgadas (25 a 33 centímetros [cm]) de largo y alrededor de ¾ de pulgada (2cm) de ancho en su sección más pequeña.

La parte superior del esófago tiene al principio un anillo especial de músculo que se relaja para abrir el esófago cuando detecta la llegada de alimento o líquidos. Este músculo se llama esfínter esofágico superior.

La parte baja del esófago que se conecta al estómago se llama unión gastroesofágica (GE). Un anillo especial de músculo cercano a la unión gastroesofágica, llamada esfínter esofágico inferior controla el movimiento de la comida del esófago al estómago. Se cierra entre comidas para mantener el ácido gástrico y los jugos digestivos fuera del esófago.

El esófago
Pida a su médico que le indique en esta imagen en dónde se ha detectado su cáncer

La pared del esófago tiene varias capas. Estas capas son importantes para entender dónde comienzan usualmente los cánceres en el esófago y cómo pueden crecer.

Mucosa: esta capa cubre el interior del esófago. La mucosa consta de tres partes:

  • El epitelio es el revestimiento más interno del esófago y está normalmente formado por células planas y delgadas llamadas células escamosas. En este lugar es donde se origina la mayoría de los cánceres de esófago.
  • La lámina propia es una capa delgada de tejido conectivo que se encuentra justamente debajo del epitelio.
  • La muscularis mucosa es una capa muscular muy delgada que se encuentra debajo de la lámina propia.

Submucosa: esta es una capa de tejido conectivo que se encuentra justo debajo de la mucosa que contiene vasos sanguíneos y nervios. En algunas partes del esófago, esta capa también incluye glándulas que segregan mucosidad.

Muscularis propia: una capa gruesa de músculo que se encuentra debajo de la submucosa. Se contrae en forma coordinada para forzar la comida a pasar por el esófago, de la garganta al estómago.

Adventicia: esta es la capa más externa del esófago que está formada por tejido conectivo.

Cáncer de esófago

El cáncer de esófago (también conocido como cáncer esofágico) se origina en la capa más interna (la mucosa) y crece hacia fuera (a través de la submucosa y la capa muscular). Debido a que dos tipos de células pueden cubrir el esófago, existen dos tipos principales de cáncer de esófago:

Carcinoma de células escamosas

El esófago está normalmente cubierto por células escamosas. El cáncer que se origina de estas células se denomina carcinoma de células escamosas. Este tipo de cáncer puede ocurrir en cualquier lugar a lo largo del esófago, pero es más común en la porción del esófago de la región del cuello y en los dos tercios superiores de la cavidad torácica.En el pasado, el carcinoma de células escamosas era el tipo más común de cáncer de esófago en los Estados Unidos. Con el paso del tiempo, esto ha cambiado, y en la actualidad, estos cánceres constituyen menos de la mitad de los cánceres esofágicos en este país.

Adenocarcinoma

Los cánceres que se originan de células glandulares (células que producen mucosidad) se denominan adenocarcinomas. Este tipo de cáncer ocurre generalmente en la parte distal (tercio inferior) del esófago. Antes de que se pueda desarrollar un adenocarcinoma, las células glandulares tienen que reemplazar un área de las células escamosas, como en el caso del esófago de Barrett. Esto ocurre principalmente en la parte inferior del esófago, donde se origina la mayoría de los adenocarcinomas.

Los adenocarcinomas que se originan en el área donde el esófago se une al estómago (la unión GE, lo que incluye aproximadamente las primeras 2 pulgadas [5 cm] del estómago llamada cardia), suelen comportarse como cánceres en el esófago (y también se tratan como cánceres de esófago) de manera que son agrupados como cánceres esofágicos.

Cánceres poco comunes

Otros tipos de cáncer también pueden comenzar en el esófago, incluyendo linfomas, melanomas y sarcomas. Sin embargo, estos cánceres se presentan en pocas ocasiones y no se discuten en este artículo.

Equipo de redactores y equipo de editores médicos de la Sociedad Americana Contra El Cáncer

Nuestro equipo está compuesto de médicos y enfermeras con postgrados y amplios conocimientos sobre el cáncer, al igual que de periodistas, editores y traductores con amplia experiencia en contenidos médicos.

Last Medical Review: May 19, 2017 Last Revised: June 14, 2017

La información médica de la La Sociedad Americana Contra El Cáncer está protegida bajo la ley Copyright sobre derechos de autor. Para solicitudes de reproducción, por favor escriba a  permissionrequest@cancer.org.