Etapas del cáncer de esófago

Después del diagnóstico de cáncer de esófago, los médicos tratarán de averiguar si el cáncer se ha propagado y si es así, a qué distancia. Este proceso se llama estadificación o determinación de la etapa. La etapa (estadio) de un cáncer describe la extensión del cáncer en el cuerpo, y ayuda a saber qué tan grave es el cáncer y la mejor manera de tratarlo. La etapa es uno de los factores más importantes para decidir cómo tratar el cáncer y determinar cuán eficaz pudiera ser un tratamiento.

Para determinar la etapa del cáncer después de un diagnóstico de cáncer de esófago, los médicos procuran responder estas preguntas:

  • ¿Cuán lejos el cáncer ha crecido hacia la pared del esófago?

  • ¿Ha alcanzado el cáncer las estructuras cercanas?

  • ¿Se ha propagado el cáncer a los ganglios linfáticos adyacentes o a órganos distantes?

La etapa del cáncer de esófago se basa en los resultados del examen físico, las biopsias y los estudios por imágenes (CT o MRI, radiografías, PET, etc.), los cuales se describen en Pruebas para detectar el cáncer de esófago, así como los resultados de la cirugía.

Cómo entender la etapa de su cáncer de esófago

Después de analizar los resultados de sus pruebas, su doctor le indicará la etapa en que se encuentra su cáncer. El sistema de estadificación que se emplea con más frecuencia para el cáncer de esófago es el sistema TNM del American Joint Committee on Cancer (AJCC). El sistema TNM se basa en tres piezas clave de información:

  • Cuán profundo ha crecido el tumor (T) primario dentro de la pared del esófago y si se ha expandido hacia las áreas adyacentes

  • Si es que el cáncer se ha propagado a los ganglios (nódulos [N]) linfáticos adyacentes (regionales). Los ganglios linfáticos son pequeñas estructuras con forma de frijol conformadas por células del sistema inmunitario. A menudo es ahí donde los cánceres se propagan primero.

  • Si es que el cáncer se ha propagado a otros órganos del cuerpo (ha hecho metástasis, [M]).

Los números y las letras después de la T, N y M proporcionan más detalles sobre cada uno de estos factores. Los números más altos significan que el cáncer está más avanzado. Una vez que se han determinado las categorías T, N y M en una persona, usualmente después de la cirugía, se combina esta información mediante un proceso llamado agrupamiento para establecer la etapa a fin de asignar una etapa general.

Los cánceres en etapas más tempranas se identifican como etapas 0 (carcinoma in situ) y luego van desde etapas I (1) a IV (4). Algunas de las etapas tienen subetapas usando las letras A, B y C.

Por regla general, mientras más bajo sea el número, menos se ha propagado el cáncer. Un número más alto, como la etapa IV, significa un cáncer más avanzado. Además, dentro de una etapa, una letra menor significa una etapa menos avanzada. Los cánceres con etapas similares suelen tener un pronóstico similar, y a menudo son tratados de manera muy similar.

El sistema de estadificación en la tabla que sigue utiliza la etapa patológica que se basa en los resultados del examen médico, la biopsia, los estudios por imágenes y los resultados de la cirugía. Probablemente la etapa patológica es más precisa que la etapa clínica, la cual solo toma en consideración las pruebas realizadas antes de la cirugía.

La estadificación del cáncer de esófago puede resultar compleja. Si tiene alguna pregunta con respecto a la etapa, por favor, pídale a su médico que se la explique de una manera que usted pueda entender.

Categorías T

Esto describe cuán profundo el cáncer ha crecido hacia el interior de la pared del esófago y hacia las estructuras cercanas. La mayoría de los cánceres de esófago se originan en el revestimiento más interno del esófago (el epitelio) y luego crecen hacia las capas más profundas con el pasar del tiempo (Vea ¿Qué es el cáncer de esófago? para una descripción de las capas de la pared del esófago).

Tx: no se puede evaluar el tumor primario.

T0: no existe evidencia de tumor primario.

Tis: el cáncer se encuentra solamente en el epitelio (la capa superior de células que recubre el interior del esófago). No ha comenzado a crecer hacia las capas más profundas. Esta etapa también se conoce como displasia de alto grado.

T1a: el cáncer está creciendo hacia la lámina propia o la capa muscular de la mucosa (el tejido debajo del epitelio).

T1b: el cáncer ha crecido a través de otras capas y hacia la submucosa.

T2: el cáncer está creciendo hacia la capa muscular gruesa (muscularis propia).

T3: el cáncer está creciendo hacia la capa exterior del esófago (la adventicia).

T4a: el cáncer está creciendo hacia la pleura (la capa fina de tejido que recubre los pulmones), el pericardio (el saco delgado que rodea el corazón), o el diafragma (el músculo que se encuentra debajo de los pulmones y que separa el tórax del abdomen).

T4b: el cáncer ha crecido hacia la tráquea, la aorta (vaso sanguíneo grande proveniente del corazón), la columna vertebral o hacia otras estructuras vitales.

Categorías N

Nx: no es posible proveer una descripción de cómo se han afectado los ganglios linfáticos debido a que se cuenta con información incompleta.

N0: el cáncer no se ha propagado a los ganglios linfáticos cercanos.

N1: el cáncer se ha propagado a uno o dos ganglios linfáticos cercanos.

N2: de 3 a 6 ganglios linfáticos cercanos están afectados por la propagación del cáncer.

N3: el cáncer se ha propagado a 7 o más ganglios linfáticos cercanos.

Categorías M

M0: el cáncer no se ha propagado (no ha hecho metástasis) a otros órganos o ganglios linfáticos distantes.

M1: el cáncer se propagó a ganglios linfáticos distantes y/o a otros órganos. (Los lugares comunes de propagación incluyen el hígado y los pulmones).

Grado

Otro factor que puede afectar su tratamiento y su pronóstico de supervivencia es el grado de su cáncer. El grado describe cuán parecido es el cáncer al tejido normal cuando se observa al microscopio.

La escala utilizada para clasificar por grados a los cánceres de esófago va del 1 al 4.

Gx: el grado no puede determinarse (en el agrupamiento para establecer la etapa se tratará como G1).

El grado 1 (G1: bien diferenciado) significa que las células del cáncer se parecen más al tejido normal del esófago.

Mientras que el grado 4 (G4: indiferenciado) significa que las células del cáncer se ven muy anormales.

Los grados 2 y 3 (G2: moderadamente diferenciado y G3: pobremente diferenciado) tienen características intermedias entre el 1 y el 4.

A menudo, el grado se simplifica como de bajo grado (G1 o G2) o de alto grado (G3 o G4).

Los cánceres de bajo grado tienden a crecer y propagarse más lentamente que los cánceres de alto grado. En la mayoría de los casos, el pronóstico es mejor para los cánceres de bajo grado que para los cánceres de alto grado de la misma etapa.

Lugar

Para algunas etapas de los carcinomas de células escamosas en sus comienzos también se toma en cuenta el punto en el esófago en el que se encuentra el tumor. La localización se designa ya sea como superior, media o inferior en función del lugar en el que se encuentre el borde superior del tumor.

Agrupamiento para establecer la etapa

Una vez que se han asignado las categorías T, N, M y G, se combina esta información en una etapa general de 0, I, II, III o IV. Este proceso se conoce como agrupación por etapas. Algunas etapas se subdividen en A, B o C. Las etapas identifican a los cánceres que tienen un pronóstico similar (perspectiva). Los pacientes con etapas de números más pequeños suelen tener mejor pronóstico.

Los agrupamientos para establecer las etapas del adenocarcinoma y del carcinoma de células escamosas son distintos. Los cánceres que presentan características tanto de células escamosas como de adenocarcinoma se clasifican como carcinomas de células escamosas.

Etapas del carcinoma de células escamosas

Etapa 0: Tis, N0, M0, Gx o G1; cualquier localización: esta etapa es la más temprana del cáncer de esófago. También se conoce como displasia de alto grado. Las células cancerosas sólo se encuentran en el epitelio (la capa de células que recubre el esófago). El cáncer no ha crecido hacia el tejido conectivo debajo de estas células (Tis). El cáncer no se ha extendido a los ganglios linfáticos cercanos (N0) ni a otros órganos (M0). El tumor está bien diferenciado (G1) o la información sobre el grado no está disponible (Gx), y puede estar en cualquier lugar a lo largo del esófago.

Etapa IA: T1, N0, M0, Gx o G1; cualquier localización: el cáncer está creciendo desde el epitelio hacia las capas que se encuentran debajo, como la lámina propia, la capa muscular de la mucosa, o la submucosa, pero no ha crecido con más profundidad (T1). No se ha propagado a los ganglios linfáticos cercanos (N0), ni a sitios distantes (M0). El tumor está bien diferenciado (G1) o la información sobre el grado no está disponible (Gx). Puede encontrarse en cualquier parte del esófago.

Etapa IB: cualquiera de los siguientes:

T1, N0, M0, G2 o G3; cualquier localización: el cáncer está creciendo desde el epitelio hacia las capas que se encuentran debajo, como la lámina propia, la capa muscular de la mucosa, o la submucosa, pero no ha crecido con más profundidad (T1). No se ha propagado a los ganglios linfáticos cercanos (N0), ni a sitios distantes (M0). El tumor está diferenciado moderada (G2) o pobremente (G3). Se puede encontrar en cualquier parte del esófago.

T2 o T3, N0, M0, Gx o G1; localización inferior: el cáncer ha crecido hacia la capa muscular llamada muscularis propia (T2). Puede que también haya crecido a través de la capa muscular hacia la adventicia, el tejido conectivo que cubre el exterior del esófago (T3). El cáncer no se ha propagado a los ganglios linfáticos adyacentes (N0) ni a sitios distantes (M0). Está bien diferenciado (G1) o la información sobre el grado no está disponible (Gx). Su punto más alto se encuentra en la parte inferior del esófago.

Etapa IIA: cualquiera de los siguientes:

T2 o T3, N0, M0, Gx o G1; localización superior o media: el cáncer ha crecido hacia la capa muscular llamada muscularis propia (T2). Puede que también haya crecido a través de la capa muscular hacia la adventicia, el tejido conectivo que cubre el exterior del esófago (T3). El cáncer no se ha propagado a los ganglios linfáticos adyacentes (N0) ni a sitios distantes (M0).El cáncer se encuentra en la parte superior o media del esófago y está bien diferenciado (G1) o la información sobre el grado no está disponible (Gx).

T2 o T3, N0, M0, G2 o G3; localización inferior: el cáncer ha crecido hacia la capa muscular llamada muscularis propia (T2). Puede que también haya crecido a través de la capa muscular hacia la adventicia, el tejido conectivo que cubre el exterior del esófago (T3). El cáncer no se ha propagado a los ganglios linfáticos (N0) ni a sitios distantes (M0).El cáncer se encuentra en la parte inferior del esófago y está diferenciado moderada (G2) o pobremente (G3).

Etapa IIB: cualquiera de los siguientes:

T2 o T3, N0, M0, G2 o G3; localización superior o media: el cáncer ha crecido hacia la capa muscular llamada muscularis propia (T2). Puede que también haya crecido a través de la capa muscular hacia la adventicia, el tejido conectivo que cubre el exterior del esófago (T3). El cáncer no se ha propagado a los ganglios linfáticos adyacentes (N0) ni a sitios distantes (M0). Se encuentra en la parte superior o media del esófago y está diferenciado moderada (G2) o pobremente (G3).

T1 o T2, N1, M0, cualquier G; cualquier localización: el cáncer está creciendo hacia las capas que se encuentran debajo del epitelio, como la lámina propia, la capa muscular de la mucosa, o la submucosa (T1). Puede que también haya crecido hacia la muscularis propia (T2). No ha crecido a través de la capa exterior del tejido que cubre el esófago. Se ha propagado a uno o dos ganglios linfáticos cercanos al esófago (N1), pero no se ha propagado a los ganglios linfáticos más alejados del esófago ni a sitios distantes (M0). Puede ser de cualquier grado (G) y encontrarse en cualquier parte del esófago.

Etapa IIIA: cualquiera de los siguientes:

T1 o T2, N2, M0, cualquier G; cualquier localización: el cáncer está creciendo hacia las capas que se encuentran debajo del epitelio, como la lámina propia, la capa muscular de la mucosa, o la submucosa (T1). Puede que también haya crecido hacia la muscularis propia (T2). No ha crecido a través de la capa exterior del tejido que cubre el esófago. De 3 a 6 ganglios linfáticos cercanos al esófago están afectados por la propagación del cáncer (N2), pero el cáncer no se ha propagado a los ganglios linfáticos más alejados del esófago ni a sitios distantes (M0). Puede ser de cualquier grado (G) y encontrarse en cualquier parte del esófago.

T3, N1, M0, cualquier G; cualquier localización: el cáncer ha crecido a través de la pared del esófago hasta la capa exterior, la adventicia (T3). Se ha propagado a 1 o 2 ganglios linfáticos cercanos al esófago (N1), pero no se ha propagado a los ganglios linfáticos más alejados del esófago ni a sitios distantes (M0). Puede ser de cualquier grado (G) y encontrarse en cualquier parte del esófago.

T4a, N0, M0, cualquier G; cualquier localización: el cáncer ha crecido a través de todo el esófago y hacia los órganos o tejidos cercanos (T4a), pero aún puede ser extirpado mediante cirugía. No se ha propagado a los ganglios linfáticos cercanos (N0), ni a sitios distantes (M0). Puede ser de cualquier grado (G) y encontrarse en cualquier parte del esófago.

Etapa IIIB: T3, N2, M0, cualquier G; cualquier localización: el cáncer ha crecido a través de la pared del esófago hasta la capa exterior, la adventicia (T3). De 3 a 6 ganglios linfáticos cercanos al esófago están afectados por la propagación del cáncer (N2), pero el cáncer no se ha propagado a los ganglios linfáticos más alejados del esófago ni a sitios distantes (M0). Puede ser de cualquier grado (G) y encontrarse en cualquier parte del esófago.

Etapa IIIC: cualquiera de los siguientes:

T4a, N1 o N2, M0, cualquier G; cualquier localización: el cáncer ha crecido a través de todo el esófago y hacia los órganos o tejidos cercanos (T4a), pero aún puede ser extirpado mediante cirugía. De 1 a 6 ganglios linfáticos cercanos al esófago están afectados por la propagación del cáncer (N1 o N2), pero el cáncer no se ha propagado a los ganglios linfáticos más alejados del esófago ni a sitios distantes (M0). Puede ser de cualquier grado (G) y encontrarse en cualquier parte del esófago.

T4b, cualquier N, M0, cualquier G; cualquier localización: el cáncer no puede extraerse con cirugía porque ha crecido hacia la tráquea, la aorta (vaso sanguíneo grande proveniente del corazón), la columna vertebral y hacia otras estructuras importantes (T4b). Puede que se haya propagado o no a los ganglios linfáticos cercanos (cualquier N), pero no se ha propagado a los ganglios linfáticos más alejados del esófago ni a lugares distantes (M0). Puede ser de cualquier grado (G) y encontrarse en cualquier parte del esófago.

Cualquier T, N3, M0, cualquier G; cualquier localización: el cáncer se ha propagado a siete o más ganglios linfáticos cercanos (N3), pero no se ha propagado a los ganglios linfáticos más alejados del esófago ni a lugares distantes (M0). Puede ser de cualquier grado y encontrarse en cualquier parte del esófago.

Etapa IV: cualquier T, cualquier N, M1, cualquier G; cualquier localización: el cáncer se ha propagado a ganglios linfáticos distantes o a otros sitios (M1). Puede ser de cualquier grado (G) y encontrarse en cualquier parte del esófago.

Etapas del adenocarcinoma

La localización del cáncer por el esófago no afecta la etapa de los adenocarcinomas.

Etapa 0: Tis, N0, M0, Gx o G1: esta etapa es la más temprana del cáncer de esófago. También se conoce como displasia de alto grado. Las células cancerosas se encuentran solamente en el epitelio (la capa de células que recubre el esófago). El cáncer no ha crecido hacia el tejido conectivo debajo de estas células (Tis). El cáncer no se ha extendido a los ganglios linfáticos cercanos (N0) ni a otros órganos (M0). Está bien diferenciado (G1) o la información sobre el grado no está disponible (Gx).

Etapa IA: T1, N0, M0, Gx, G1 o G2: el cáncer está creciendo desde el epitelio hacia las capas que se encuentran debajo, como la lámina propia, la capa muscular de la mucosa, o la submucosa, pero no ha crecido con más profundidad (T1). No se ha propagado a los ganglios linfáticos cercanos (N0), ni a sitios distantes (M0). Está bien diferenciado (G1) o moderadamente diferenciado (G2), o la información sobre el grado no está disponible (Gx).

Etapa IB: cualquiera de los siguientes:

T1, N0, M0, G3: el cáncer está creciendo desde el epitelio hacia las capas que se encuentran debajo, como la lámina propia, la capa muscular de la mucosa, o la submucosa, pero no ha crecido con más profundidad (T1). No se ha propagado a los ganglios linfáticos cercanos (N0), ni a sitios distantes (M0). El tumor está diferenciado pobremente (G3).

T2, N0, M0, Gx, G1, o G2: el cáncer ha crecido hacia la capa muscular llamada muscularis propia (T2). No se ha propagado a los ganglios linfáticos cercanos (N0), ni a sitios distantes (M0). Está bien diferenciado (G1) o moderadamente diferenciado (G2), o la información sobre el grado no está disponible (Gx).

Etapa IIA: T2, N0, M0, G3: el cáncer ha crecido hacia la capa muscular llamada muscularis propia (T2). No se ha propagado a los ganglios linfáticos cercanos (N0), ni a sitios distantes (M0). El tumor está diferenciado pobremente (G3).

Etapa IIB: cualquiera de los siguientes:

T3, N0, M0, cualquier G: el cáncer ha crecido a través de la pared del esófago hasta la capa exterior, la adventicia (T3). No se ha propagado a los ganglios linfáticos cercanos (N0), ni a sitios distantes (M0). Puede ser de cualquier grado.

T1 o T2, N1, M0, cualquier G: el cáncer está creciendo hacia las capas que se encuentran debajo del epitelio, como la lámina propia, la capa muscular de la mucosa, o la submucosa (T1). Puede que también haya crecido hacia la muscularis propia (T2). No ha crecido a través de la capa exterior del tejido que cubre el esófago. Se ha propagado a 1 o 2 ganglios linfáticos cercanos al esófago (N1), pero no se ha propagado a los ganglios linfáticos más alejados del esófago ni a sitios distantes (M0). Puede ser de cualquier grado.

Etapa IIIA: cualquiera de los siguientes:

T1 o T2, N2, M0, cualquier G: el cáncer está creciendo hacia las capas que se encuentran debajo del epitelio, como la lámina propia, la capa muscular de la mucosa, o la submucosa (T1). Puede que también haya crecido hacia la muscularis propia (T2). No ha crecido a través de la capa exterior del tejido que cubre el esófago. De 3 a 6 ganglios linfáticos cercanos al esófago están afectados por la propagación del cáncer (N2), pero el cáncer no se ha propagado a los ganglios linfáticos más alejados del esófago ni a sitios distantes (M0). Puede ser de cualquier grado (G).

T3, N1, M0, cualquier G: el cáncer ha crecido a través de la pared del esófago hasta la capa exterior, la adventicia (T3). Se ha propagado a 1 o 2 ganglios linfáticos cercanos al esófago (N1), pero no se ha propagado a los ganglios linfáticos más alejados del esófago ni a sitios distantes (M0). Puede ser de cualquier grado (G).

T4a, N0, M0, cualquier G: el cáncer ha crecido a través de todo el esófago y hacia los órganos o tejidos cercanos (T4a), pero aún puede ser extirpado. No se ha propagado a los ganglios linfáticos cercanos (N0), ni a sitios distantes (M0). Puede ser de cualquier grado (G).

Etapa IIIB: T3, N2, M0, cualquier G: el cáncer ha crecido a través de la pared del esófago hasta la capa exterior, la adventicia (T3). De 3 a 6 ganglios linfáticos cercanos al esófago están afectados por la propagación del cáncer (N2), pero el cáncer no se ha propagado a los ganglios linfáticos más alejados del esófago ni a sitios distantes (M0). Puede ser de cualquier grado (G).

Etapa IIIC: cualquiera de los siguientes:

T4a, N1 o N2, M0, cualquier G: el cáncer ha crecido a través de todo el esófago y hacia los órganos o tejidos cercanos (T4a), pero aún puede ser extirpado mediante cirugía. De 1 a 6 ganglios linfáticos cercanos al esófago están afectados por la propagación del cáncer (N1 o N2), pero el cáncer no se ha propagado a los ganglios linfáticos más alejados del esófago ni a sitios distantes (M0). Puede ser de cualquier grado (G).

T4b, cualquier N, M0, cualquier G: el cáncer no puede extraerse con cirugía porque ha crecido hacia la tráquea, la aorta (vaso sanguíneo grande proveniente del corazón), la columna vertebral y hacia otras estructuras importantes (T4b). Puede que se haya propagado o no a los ganglios linfáticos cercanos (cualquier N), pero no se ha propagado a los ganglios linfáticos más alejados del esófago ni a lugares distantes (M0). Puede ser de cualquier grado (G).

Cualquier T, N3, M0, cualquier G: el cáncer se ha propagado a siete o más ganglios linfáticos cercanos (N3), pero no se ha propagado a los ganglios linfáticos más alejados del esófago ni a lugares distantes (M0). Puede ser de cualquier grado (G).

Etapa IV: cualquier T, cualquier N, M1, cualquier G: el cáncer se ha propagado a ganglios linfáticos distantes o a otros sitios (M1). Puede ser de cualquier grado (G).

Cáncer resecable frente a cáncer irresecable

El sistema de clasificación AJCC provee un resumen detallado de cuán lejos se ha propagado el cáncer. No obstante, para propósitos de tratamiento, a menudo a los médicos les preocupa más si el cáncer se puede remover completamente (resecable) con cirugía. Si, de acuerdo con la localización del cáncer y cuán lejos se ha propagado, se podría extraer completamente el cáncer mediante cirugía, éste se considera potencialmente resecable. Si el cáncer se ha propagado demasiado como para ser extraído completamente, se considera irresecable.

Como regla general, todos los cánceres de esófago en etapa 0, I, y II son potencialmente resecables. La mayoría de los cánceres en etapa III también son potencialmente resecables, incluso cuando se han propagado a los ganglios linfáticos adyacentes, siempre y cuando el cáncer no haya crecido hacia la tráquea, la aorta (vaso sanguíneo grande proveniente del corazón), la columna vertebral o hacia otras estructuras importantes adyacentes. Desafortunadamente, es posible que muchas personas cuyos cánceres son potencialmente resecables no puedan someterse a cirugía para extraer sus cánceres debido a que no están lo suficientemente saludables.

Los cánceres que han crecido hacia estructuras cercanas o que se han propagado a ganglios linfáticos distantes o a otros órganos se consideran irresecables. Por lo tanto, otros tratamientos que no sean cirugía son usualmente la mejor opción.

Equipo de redactores y equipo de editores médicos de la Sociedad Americana Contra El Cáncer

Nuestro equipo está compuesto de médicos y enfermeras con postgrados y amplios conocimientos sobre el cáncer, al igual que de periodistas, editores y traductores con amplia experiencia en contenidos médicos.

Last Medical Review: June 14, 2017 Last Revised: June 14, 2017

La información médica de la La Sociedad Americana Contra El Cáncer está protegida bajo la ley Copyright sobre derechos de autor. Para solicitudes de reproducción, por favor escriba a  permissionrequest@cancer.org.