¿Qué es el linfoma de Hodgkin?

El cáncer se origina cuando las células en el cuerpo comienzan a crecer en forma descontrolada. Las células de casi cualquier parte del cuerpo pueden convertirse en cáncer y pueden entonces extenderse a otras áreas del cuerpo. Para saber más sobre el origen y la propagación del cáncer lea ¿Qué es el cáncer?

Los linfomas son cánceres que comienzan en los glóbulos blancos llamados linfocitos. Existen dos tipos principales de linfoma: linfoma de Hodgkin (HL) y linfoma no Hodgkin (NHL). Los dos tipos de linfoma se comportan, se propagan y responden al tratamiento de manera diferente. Por lo que es importante saber qué tipo usted tiene.

Esta información se enfoca en el linfoma de Hodgkin. Para obtener información sobre el otro tipo, vea Linfoma no Hodgkin.

El sistema linfático

Para entender qué es el linfoma de Hodgkin, resulta útil conocer sobre el sistema linfático. El sistema linfático es parte del sistema inmunitario que ayuda a combatir infecciones y algunas otras enfermedades. También ayuda con la circulación de líquidos en el cuerpo.

El sistema linfático está compuesto principalmente por células llamadas linfocitos, un tipo de glóbulo blanco. Hay dos tipos principales de linfocitos:

  • Linfocitos B (células B): las células B producen proteínas llamadas anticuerpos para ayudar a proteger el cuerpo contra los gérmenes (bacterias y virus)
  • Linfocitos T (células T): existen varios tipos de células T. Algunas células T destruyen gérmenes o células anormales en el cuerpo. Otras células T estimulan o desaceleran la actividad de otras células del sistema inmunitario.

Por lo general, el linfoma de Hodgkin empieza en los linfocitos B.

Comienzo y propagación del linfoma de Hodgkin

El tejido linfático se encuentra en muchas partes del cuerpo, de modo que el linfoma de Hodgkin puede originarse en casi todas las partes del cuerpo. 

Las principales localizaciones de tejido linfático son:

Ganglios linfáticos: los ganglios linfáticos son grupos de linfocitos y otras células del sistema inmunológico que tienen el tamaño de un fríjol y que se encuentran por todo el cuerpo, incluyendo el interior del pecho, el abdomen y la pelvis. Algunas veces se pueden palpar debajo de la piel como pequeñas protuberancias en el cuello, debajo de los brazos y en la ingle. Los ganglios linfáticos están conectados entre sí por un sistema de vasos linfáticos.

Los ganglios linfáticos se agrandan cuando combaten una infección. Los ganglios linfáticos que crecen debido a las infecciones se denominan ganglios reactivos o ganglios hiperplásicos. A menudo, estos ganglios duelen al ser tocados. Una persona que tiene la garganta irritada o resfriado puede presentar ganglios linfáticos agrandados en el cuello. Un ganglio linfático agrandado no siempre es una señal de un problema grave, aunque puede ser señal de enfermedad de Hodgkin. Remítase a la sección “Signos y síntomas de la enfermedad de Hodgkin” para más información.

Bazo: el bazo es un órgano que se encuentra por debajo de la parte inferior de las costillas en el lado izquierdo del cuerpo. El bazo produce linfocitos y otras células del sistema inmunológico para ayudar a combatir las infecciones. También almacena células sanas de la sangre y sirve como un filtro para eliminar células dañadas de la sangre, bacterias y desechos celulares.

Médula ósea: la médula ósea es el tejido esponjoso situado dentro de ciertos huesos, lugar donde se producen los nuevos glóbulos blancos (incluyendo algunos linfocitos), glóbulos rojos y plaquetas.

Timo: el timo es un órgano pequeño se encuentra detrás de la parte superior del esternón y frente al corazón. Tiene una función importante en el desarrollo de linfocitos T.

Adenoides y amígdalas: éstas son conglomerados de tejido linfático en la parte posterior de la garganta. Ambas ayudan a producir anticuerpos contra los gérmenes que son inhalados o tragados.

Tracto digestivo: el estómago, los intestinos, así como muchos otros órganos, también contienen tejido linfático.

Aunque el linfoma de Hodgkin puede originarse en casi todas las partes del cuerpo, con más frecuencia, se origina en los ganglios linfáticos de la parte superior del cuerpo. Las localizaciones más frecuentes son el tórax, el cuello o debajo de los brazos.

Con más frecuencia, el linfoma de Hodgkin se propaga por los vasos linfáticos de ganglio a ganglio. Pocas veces, y en un curso tardío de la enfermedad, puede invadir el torrente sanguíneo y propagarse a otras partes del cuerpo, incluyendo el hígado, los pulmones y/o la médula ósea.

Tipos de linfoma de Hodgkin

Los diferentes tipos de linfoma de Hodgkin pueden crecer y propagarse de una manera diferente y puede ser tratados de forma distinta.  

Linfoma de Hodgkin clásico

El linfoma de Hodgkin clásico representa alrededor del 95% de todos los casos de linfomas de Hodgkin en los países desarrollados.

En el linfoma de Hodgkin clásico, a las células cancerosas se les denomina células de Reed-Sternberg. Por lo general, estas células son un tipo anormal de linfocitos B.  Los ganglios linfáticos agrandados en el  linfoma de Hodgkin clásico, usualmente tienen un pequeño número de células Reed-Sternberg y un gran número de células inmunológicas normales circundantes. Son principalmente estas otras células inmunológicas las que ocasionan la inflamación de los ganglios linfáticos.

El linfonma de Hodgkin clásico tiene cuatro subtipos:

Linfonma de Hodgkin con esclerosis nodular: éste es el tipo más común de linfonma de Hodgkin en los países en desarrollo. Es más común en adolescentes y adultos jóvenes, aunque puede presentarse en personas de cualquier edad. Tiende a originarse en los ganglios linfáticos del cuello o el tórax.

Linfonma de Hodgkin con celularidad mixta: éste es el segundo tipo más común y se presenta principalmente en adultos de edad avanzada (aunque puede ocurrir a cualquier edad). Puede originarse en cualquier ganglio linfático, aunque ocurre con más frecuencia en la mitad superior del cuerpo.

Linfonma de Hodgkin con predominio linfocitario: por lo general, se presenta en la mitad superior del cuerpo, y rara vez se encuentra en más de unos cuantos ganglios linfáticos.

Linfonma de Hodgkin con depleción linfocitaria: ésta es la forma menos común de linfoma de Hodgkin. Se presenta principalmente en personas de edad avanzada. Este linfoma es muy probable que sea avanzado al momento de detectarlo, afectando a los ganglios linfáticos del abdomen, el bazo, el hígado y la médula ósea.

Linfonma de Hodgkin con predominio linfocitario nodular

La linfoma de Hodgkin con predominio linfocitario nodular (NLPHD) representa alrededor del 5% de los casos. Las células cancerosas en NLPHD son grandes, llamadas células popcorn (ya que lucen como palomitas de maíz), las cuales son variantes de las células Reed-Sternberg.

Por lo general, la NLPHD se origina en los ganglios linfáticos en el cuello y debajo del brazo. Puede presentase en personas de cualquier edad, y es más común en los hombres que en las mujeres. Este tipo de linfoma de Hodgkin se trata de una forma diferente a los tipos clásicos.

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Last Medical Review: February 10, 2017 Last Revised: February 10, 2017

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