Quimioterapia para el cáncer de orofaringe y de cavidad oral

La quimioterapia (quimio) es el uso de medicamentos anticancerosos para tratar el cáncer. Para los cánceres de orofaringe y de cavidad oral, los medicamentos se administran por vena o en forma oral, lo que les permite entrar al torrente sanguíneo y alcanzar el cáncer que se ha propagado por el cuerpo.

¿Cómo se usa la quimioterapia para tratar los tipos de cáncer de orofaringe y de cavidad oral?

La quimioterapia se puede emplear en varias situaciones diferentes:

  • Para algunos cánceres, se puede usar quimioterapia (usualmente combinada con radioterapia) en lugar de cirugía como tratamiento principal. (A esto se le llama quimiorradiación).
  • Se puede administrar quimioterapia (combinada con radioterapia) después de la cirugía para tratar de destruir cualquier pequeño depósito de células cancerosas que pudo haber quedado. A esto se le conoce como quimioterapia adyuvante.
  • Se puede usar quimioterapia (algunas veces con radioterapia) para tratar de reducir el tamaño de algunos cánceres más grandes antes de la cirugía. Esto se llama quimioterapia neoadyuvante o de inducción. En algunos casos, esto posibilita el uso de una cirugía menos radical y la extirpación de menos tejido. Esto puede conducir a menos efectos secundarios graves causados por la cirugía.
  • Se puede usar quimioterapia (con o sin radioterapia) para tratar cánceres que son demasiado grandes o que se han propagado demasiado como para ser extirpados mediante cirugía. El objetivo es reducir el crecimiento del cáncer por el mayor tiempo posible y ayudar a aliviar cualquier síntoma que esté causando.

¿Qué medicamentos de quimioterapia se utilizan?

Los medicamentos de quimioterapia que se utilizan con mayor frecuencia para el cáncer de la cavidad oral y de la orofaringe son:

  • Cisplatino
  • Carboplatino
  • 5-fluorouracilo (5-FU)
  • Paclitaxel (Taxol)
  • Docetaxel (Taxotere)
  • Hidroxiurea

Otros medicamentos que se usan con menos frecuencia incluyen:

  • Metotrexato
  • Bleomicina
  • Capecitabina

Un medicamento de quimioterapia se puede usar solo o combinado con otros medicamentos. Con frecuencia, la combinación de medicamentos puede reducir el tamaño de los tumores con más eficacia, aunque suelen causar más efectos secundarios. Una combinación usada comúnmente es cisplatino y 5-FU. Esta combinación es más eficaz que cualquier medicamento por sí solo en la reducción del cáncer de cavidad oral y de orofaringe. Otra combinación usada a menudo consiste en cisplatino, 5-FU, mas docetaxel.

Los doctores administran la quimioterapia en ciclos, con cada tratamiento seguido de un período de descanso para permitir que su cuerpo se recupere. Cada ciclo de quimioterapia dura varias semanas.

Para los cánceres de la cabeza y el cuello (tal como los cánceres orofaríngeos y de cavidad oral), la quimioterapia a menudo se administra al mismo tiempo que la radiación (quimiorradiación). El cisplatino solo es el medicamento de quimioterapia preferido cuando se administra con radiación. Algunos médicos prefieren suministrar radiación y quimioterapia antes de la cirugía. Pero para algunas personas, los efectos secundarios pueden ser muy graves.

En personas cuyos cánceres son demasiado avanzados para la cirugía, pero que no se han propagado ampliamente, la quimioterapia y la radiación suministradas en forma conjunta pudieran producir un mejor resultado que la radiación por sí sola. No obstante, este enfoque combinado puede ser difícil de tolerar, especialmente para las personas que no gozan de buena salud.

Posibles efectos secundarios de la quimioterapia

Los medicamentos de quimioterapia atacan a las células que se están dividiendo rápidamente, razón por la cual actúan contra las células cancerosas. Sin embargo, estos medicamentos también afectan a otras células del cuerpo, como las de la médula ósea, del revestimiento de la boca e intestinos, así como a los folículos del cabello. Esto puede ocasionar efectos secundarios.

Los efectos secundarios de la quimioterapia dependen del tipo y de la dosis de los medicamentos suministrados y del tiempo que se tomen. Algunos efectos secundarios son:

  • Caída de pelo
  • Úlceras en la boca
  • Pérdida del apetito
  • Náuseas y vómitos
  • Diarrea
  • Recuentos bajos de células sanguíneas

La quimioterapia puede afectar las células productoras de sangre de la médula ósea, lo que causa un recuento bajo de células sanguíneas. Esto puede ocasionar:

  • Aumento de la probabilidad de infecciones (debido a los bajos niveles de glóbulos blancos)
  • Tendencia a desarrollar moretones o presentar sangrados fácilmente (a causa de bajos niveles de plaquetas)
  • Cansancio (debido a bajos niveles de glóbulos rojos)

Además de los riesgos presentados anteriormente, algunos efectos secundarios se presentan con más frecuencia cuando se usan ciertos medicamentos de quimioterapia. Por ejemplo, el 5-FU a menudo causa diarrea. Esto puede que requiera ser tratado con medicamentos como loperamida. El cisplatino, el docetaxel y el paclitaxel pueden causar daño a los nervios (neuropatía), lo que puede producir entumecimiento y hormigueo en manos y pies. A menudo, estos efectos secundarios desaparecen una vez finalice el tratamiento, pero en algunas personas pueden durar mucho tiempo. El cisplatino puede causar daño renal. Para ayudar a evitar esto, se administra líquido intravenoso (IV) antes y después de cada dosis.

Aunque la mayoría de los efectos secundarios se alivian con el paso del tiempo una vez que finaliza el tratamiento, algunos pueden durar por mucho tiempo o incluso ser permanentes. Si se planea administrar tratamiento con quimioterapia, usted debe hablar con su médico sobre los medicamentos que se usarán y los posibles efectos secundarios que pudieran presentarse. Una vez que se comienza la quimioterapia, informe al equipo de atención médica si nota cualquier cambio o si se presentan efectos secundarios. Existen maneras de prevenir o tratar muchos de los efectos secundarios de la quimioterapia. Por ejemplo, hay muchos medicamentos para ayudar a prevenir o tratar las náuseas y los vómitos.

Más información sobre quimioterapia

Para acceder a información general sobre la quimioterapia para tratar el cáncer, refiérase al contenido sobre quimioterapia contra el cáncer.

Para saber más sobre los efectos secundarios relacionados al tratamiento contra el cáncer, refiérase al contenido sobre control de efectos secundarios relacionados con el cáncer.

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Last Medical Review: March 9, 2018 Last Revised: March 9, 2018

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