Cómo entender su informe de patología: Cáncer de pulmón

Cuando le hicieron una biopsia de su pulmón, las muestras tomadas fueron estudiadas con un microscopio por un médico especializado con muchos años de capacitación, llamado patólogo. El patólogo envía a su médico un informe con un diagnóstico para cada muestra obtenida. La información en este informe se utiliza para ayudarle a coordinar su atención médica.  Las preguntas y respuestas a continuación tienen el objetivo de ayudar a que usted entienda el lenguaje médico que podría encontrar en el informe de patología que recibió para su biopsia.

Este documento no trata sobre la información que podría encontrarse en un informe de patología basado en la extirpación de todo o de parte de su pulmón (resección) como tratamiento para el cáncer de pulmón.

¿Cuál es la estructura normal del pulmón?

Cuando usted inhala, el aire entra por medio de la boca o de la nariz e ingresa a los pulmones por medio de la tráquea (vía respiratoria).  La tráquea se divide en dos conductos llamados bronquios (singular, bronquio), los cuales se dividen en ramas más pequeñas llamadas bronquiolos.  En el extremo de los bronquiolos hay pequeños sacos de aire conocidos como alvéolos o acinos.

Muchos pequeños vasos sanguíneos recorren los alvéolos.  Estos pequeños vasos sanguíneos permiten que el oxígeno del aire que usted inhala sea absorbido en la sangre y pasan el dióxido de carbono desde el cuerpo hasta los alvéolos.  El  dióxido de carbono es expulsado del cuerpo cuando usted exhala. El ingreso del oxígeno y la eliminación del dióxido  de carbono son las principales funciones de los pulmones.

¿Qué es el carcinoma?

El carcinoma es un tipo de cáncer que comienza en las células que recubren los órganos. En el pulmón, los carcinomas pueden comenzar en las células que recubren los bronquios, bronquiolos y alvéolos.  El carcinoma es el tipo más común de cáncer de pulmón.  De hecho, cuando alguien dice que tiene cáncer de pulmón, normalmente quiere decir que tiene carcinoma.

¿Qué significa infiltrante o invasivo?

Los carcinomas pueden comenzar en las células que recubren los bronquios, bronquiolos o alvéolos. Si las células del carcinoma se encuentran solo en la capa superior que recubre estas estructuras, se denomina carcinoma in situ. Esta condición se considera precancerosa. 

Cuando las células del carcinoma crecen dentro de las capas más profundas del pulmón, se le denomina carcinoma invasivo o infiltrante.  Llegado a este punto, las células cancerosas se pueden propagar (metastatizar) fuera del pulmón a los ganglios linfáticos y a otras partes del cuerpo. Los carcinomas invasivos se consideran cánceres verdaderos y no condiciones precancerosas.

¿Qué significa si mi carcinoma se llama carcinoma escamoso o carcinoma de células escamosas?

Los carcinomas reciben nombres en base a cómo se ven las células al microscopio. Carcinoma escamoso o carcinoma de células escamosas es el nombre de un tipo de cáncer de pulmón donde las células se asemejan a las células planas (llamadas células escamosas) que recubren las vías respiratorias. Es un tipo común de cáncer de pulmón en los Estados Unidos.

¿Qué significa si mi carcinoma se llama adenocarcinoma?

Los carcinomas reciben nombres en base a cómo se ven las células al microscopio. El adenocarcinoma es un tipo de carcinoma donde las células se asemejan a las células de las glándulas, tal como las glándulas que secretan moco en los pulmones.  Es el tipo más común de cáncer de pulmón en los Estados Unidos.

¿Qué significa si se utilizan los siguientes términos para describir el adenocarcinoma: papilar, bronquioloalveolar, mucinoso, micropapilar o sólido?

Estos términos describen diferentes tipos de adenocarcinoma de pulmón en base a cómo las células se ven y se encuentran ordenadas al microscopio (llamado patrones de crecimiento). Algunos tumores básicamente se ven igual en todo el tumor, y otros pueden verse diferentes en diferentes áreas del tumor. Algunos patrones de crecimiento tienen un mejor pronóstico (perspectiva) que otros.  Sin embargo, dado que algunos tumores pueden tener una combinación de patrones, no siempre podemos distinguir todos los tipos contenidos en un tumor en base a una biopsia que tomó como muestra solo una parte pequeña del tumor. Para saber qué tipos de patrones contiene un tumor, se debe extirpar el tumor entero.

¿Qué significa si mi carcinoma se llama carcinoma de células grandes o carcinoma indiferenciado de células grandes?

En algunos casos, el cáncer no se ve al microscopio como carcinoma de células escamosas, adenocarcinoma, carcinoma de células pequeñas (vea a continuación), ni como ninguna de las variantes más raras de cáncer de pulmón. Estos cánceres se llaman carcinoma indiferenciado de células grandes (o carcinoma de células no pequeñas indiferenciado).  Estos tumores tienen un mejor pronóstico que el carcinoma de células pequeñas y en general son tratados de la misma manera que el adenocarcinoma de pulmón.

¿Qué significa si mi carcinoma se llama carcinoma de células pequeñas o carcinoma de células en avena, o carcinoma indiferenciado de células pequeñas?

El carcinoma de células pequeñas, carcinoma de células en avena, o carcinoma indiferenciado de células pequeñas es un tipo especial de cáncer de pulmón que tiende a crecer y a propagarse rápidamente.  Debido a que a menudo se ha propagado fuera del pulmón en el momento en que es diagnosticado, rara vez se le trata con cirugía.  Por lo general se trata con quimioterapia, la cual podría combinarse con radiación. La quimioterapia que se utiliza es diferente de la que se utiliza para otros tipos de cánceres de pulmón. Contamos con mucha información sobre tipos de tratamiento para el cáncer de pulmón de células no pequeñas.

¿Qué significa si mi carcinoma es bien diferenciado, moderadamente diferenciado, o pobremente diferenciado?

Estos términos se utilizan para indicar qué tan agresivo es probable que sea su carcinoma (lo rápido que probablemente crezca y se propague). Estos son asignados por un patólogo en base a cómo se ven las células cancerosas al microscopio.   Los carcinomas bien diferenciados tienden a crecer más lentamente, y tienen un mejor pronóstico (perspectiva).  Los carcinomas pobremente diferenciados son los tumores más agresivos, con un pronóstico peor, y los carcinomas moderadamente diferenciados tienen un pronóstico intermedio (en el medio).

¿Qué significa si mi informe menciona tumor carcinoide típico o carcinoide atípico?

Los tumores carcinoides son un tipo especial de tumor. Estos comienzan a partir de las células del sistema neuroendocrino difuso. Este sistema está formado por células que en cierta forma son como las células nerviosas y que por otro lado son como las células endocrinas productoras de hormonas. Estas células no forman un órgano real como las glándulas suprarrenales o tiroides.  En cambio, se encuentran dispersas por todo el cuerpo en órganos como los pulmones, el estómago y los intestinos.

Al igual que la mayoría de las células en su cuerpo, las células neuroendocrinas pulmonares a veces pasan por determinados cambios que hacen que crezcan demasiado y formen tumores. Estos se conocen como tumores neuroendocrinos o cánceres neuroendocrinos. Las células neuroendocrinas en otras partes del cuerpo también pueden formar tumores y cánceres. Hay cuatro tipos de tumores neuroendocrinos de pulmón: carcinoma de pulmón de células pequeñas, carcinoma neuroendocrino de células grandes, tumor carcinoide atípico y tumor carcinoide típico.

Los tumores carcinoides típicos de los pulmones no están relacionados con el consumo de tabaco.  Estos tumores tienden a ser de crecimiento lento y solo rara vez se propagan fuera de los pulmones.

Los tumores carcinoides atípicos crecen un poco más rápido y son un poco más propensos a propagarse a otros órganos. Observados al microscopio, tienen más células en proceso de división y se asemejan más a un tumor de crecimiento rápido. Son mucho menos comunes que los carcinoides típicos. Algunas de las características de un tumor carcinoide atípico que pueden mencionarse en su informe son: figuras mitóticas o mitosis (un indicio de qué tan rápido está creciendo el tumor) y necrosis (cuando áreas del tumor están muertas).

Algunos tumores carcinoides pueden liberar sustancias similares a las hormonas en el torrente sanguíneo.  Los tumores carcinoides pulmonares hacen esto con mucho menos frecuencia que los tumores carcinoides que comienzan en los intestinos.

¿Qué es invasión vascular, angiolinfática o linfovascular? ¿Qué sucede si mi informe menciona D2-40 (podoplanina) o CD34?

Los tumores pueden crecer en pequeños vasos (vasos sanguíneos y/o vasos linfáticos). Cuando se le observa al microscopio se llama invasión vascular, angiolinfática o linfovascular. Si el cáncer está presente en los vasos, esto significa que hay una mayor posibilidad de que el cáncer se haya propagado fuera del pulmón, aunque esto no siempre ocurre.

D2-40 y CD34 son pruebas especiales que el patólogo puede utilizar para ayudar a identificar la invasión vascular, linfovascular o angiolinfática. Estas pruebas no son necesarias para todos los pacientes. Si su informe no menciona este tipo de invasión, significa que no está presente. Es mejor hablar con su médico acerca de cómo este hallazgo afecta su tratamiento.

¿Cuál es la importancia del tamaño informado del tumor?

Si se extirpa todo el tumor, el patólogo lo medirá examinándolo a simple vista (llamado examen macroscópico); o, si el tumor es muy pequeño, lo medirá con el microscopio. A menudo, lo que se informa es el tamaño de un lado a otro en el área donde el tumor es más grande.   Esto se llama la mayor dimensión del tumor, como por ejemplo “el tumor mide 2 cm en su mayor dimensión”. En general, los tumores más pequeños tienen un mejor pronóstico (perspectiva).

La biopsia de un tumor o cáncer con una broncoscopia o con una aguja solo toma una muestra de una parte del tumor, por lo que no se informa el tamaño del tumor para estos tipos de biopsias.

¿Cuál es la importancia de la etapa del cáncer?

La etapa (estadio) del tumor es una medida de la extensión del cáncer y su propagación. Para saber la etapa de un cáncer de pulmón, usted necesita información sobre el tamaño del tumor en el pulmón y si el cáncer está creciendo en algún órgano o estructura cercana.  También necesita saber si el cáncer se ha propagado a algunos ganglios linfáticos o a sitios distantes. 

Cada uno de estos datos se representa con una letra, donde la T significa tumor, la N significa ganglios linfáticos y la M metástasis distante (propagación).  Las etapas T, N, y M se combinan para crear una etapa general, a la cual se le da un número de I a IV, en la que un número más alto significa una mayor extensión o propagación de la enfermedad. 

Cuando se obtiene esta información extirpando el tumor y los ganglios linfáticos cercanos con una cirugía, se coloca una letra minúscula “p” antes de la T y de la N. 

De modo que, en su informe de patología, pT estará seguido de números y letras según el tamaño del tumor y alguna información sobre el mismo; cuanto mayor es el número, más avanzado es el cáncer. pN seguido de números y letras se basa en la extensión de la propagación a los ganglios linfáticos que pueden haber sido extirpados al mismo tiempo que el tumor de pulmón. El patólogo no puede determinar si hay o no propagación a sitios distantes (es decir, al hígado, a los huesos) en base a una cirugía para extirpar un tumor de pulmón y los ganglios linfáticos cercanos, por lo que pM no aparecerá en el informe.  La categoría M a menudo se basa en los resultados de estudios por imágenes, tales como tomografías computarizadas (CTs), resonancias magnéticas (MRIs) y gammagrafías óseas, a veces junto con una biopsia de un área sospechosa de propagación de cáncer.

Este sistema de estadificación se utiliza para muchos tipos de cáncer de pulmón, tales como adenocarcinoma, carcinoma de células escamosas y carcinoma de células grandes. Estos tipos de cáncer de pulmón se suelen agrupar como cáncer de pulmón de células no pequeñas.  Este sistema de estadificación también se puede utilizar para clasificar tumores carcinoides, pero no se suele utilizar carcinomas de pulmón de células pequeñas.

A fin de informar las etapas T y N en un informe de patología, el patólogo necesita tener todo el tumor y los ganglios linfáticos cercanos para llevar a cabo una evaluación. Esto casi siempre se da en una cirugía que apunta a curar el cáncer, no solo en una biopsia. Dado que una biopsia con aguja (o broncoscopia) solo toma una muestra de una parte del cáncer, la etapa del cáncer no se informa para estos tipos de biopsia.

Puede encontrar información detallada sobre la estadificación para cáncer de pulmón de células no pequeñas (no microcítico) en nuestro documento, Cáncer de pulmón no microcítico en la sección “¿Cómo se clasifica por etapas el cáncer de pulmón no microcítico?)” y en el sitio web del Comité Estadounidense Conjunto sobre el Cáncer (American Joint Committee on Cancer):  www.cancerstaging.org, Recursos de Estadificación. Hable con su médico acerca de cómo la etapa de su tumor afectará su tratamiento.

¿Qué significa si además de un diagnóstico de cáncer, mi informe también menciona hiperplasia adenomatosa atípica o displasia escamosa o carcinoma de células escamosas in situ?

Todos estos términos son para condiciones precancerosas que se pueden encontrar en el pulmón. A veces se encuentran cerca de un cáncer invasivo. Si se encuentran en una biopsia con aguja además del cáncer invasivo, no es realmente importante. Si se encuentran en una muestra de una cirugía para extirpar todo el tumor, pueden ser importantes si se encuentran en o cerca de un margen (este tema se trató en una pregunta anterior).

¿Qué sucede si mi informe menciona los márgenes o la tinta?

Cuando se extirpa todo el tumor o área anormal, el patólogo cubre los bordes o márgenes externos del tejido con tinta, a veces con tinta de diferentes colores sobre diferentes lados. Si se encuentra un cáncer (y/o condición precancerosa), el patólogo luego puede distinguir si llega a la tinta (y a los bordes del tejido extirpado). Si es así, puede significar que ha quedado parte del cáncer (o condición precancerosa).  A veces esto no constituye una preocupación porque el cirujano extirpó otro tejido en esa área.  Sin embargo, si ha quedado algo de cáncer (o condición precancerosa), usted podría necesitar más tratamiento, como radiación o más cirugía. Debe hablar con su médico acerca del mejor tratamiento para usted si se encuentra cáncer (o condición precancerosa) en los márgenes.

¿Qué significa si mi informe menciona estudios especiales como p63, citoqueratina 5/6 (CK5/6) y TTF-1?

p63, citoqueratina 5/6, y TTF-1 son pruebas especiales que el patólogo a veces utiliza para ayudar a distinguir el adenocarcinoma del carcinoma de células escamosas.

¿Qué significa si mi informe menciona estudios especiales como CK7 (citoqueratina 7), CK20, CDX2, proteína GCDFP (gross cystic duct fluid protein, en inglés), mamaglobina, receptor de estrógenos (estrogen receptor, ER), receptor de progesterona (progesterone receptor, PR), junto con TTF-1 o PE-10?

Estas pruebas a veces se utilizan para ayudar a determinar si un cáncer en el pulmón ha comenzado allí (es un cáncer de pulmón primario) o si se ha propagado allí desde otro lado (es una metástasis). No todos los pacientes necesitan estas pruebas, de modo que si su informe no las menciona, no significa que haya un problema o pregunta sobre su diagnóstico.

¿Qué significa si mi informe menciona estudios especiales tales como CD56, cromogranina o sinaptofisina?

Estas pruebas a veces se utilizan para ayudar a ver si un cáncer de pulmón es un carcinoma de células pequeñas.  También pueden ser útiles para diagnosticar un tumor carcinoide o carcinoide atípico.

¿Qué significa si mi informe menciona estudios especiales tales como mesotelina, D2-40 (podoplanina), calretinina, CEA, citoqueratina (CK) 5/6, HBME-1, Ber-EP4, TTF-1, CD15 (LeuM1), WT-1?

Estas pruebas a veces se utilizan para ayudar a ver si un tumor en el pulmón es un mesotelioma o un adenocarcinoma de pulmón.

¿Qué sucede si mi informe menciona EGFR, K-ras o ALK?

Estas son pruebas que se realizan para ver cambios génicos específicos en las células cancerosas que podrían afectar en lo que respecta a cuál sea el mejor tratamiento.  Estas pruebas se hacen en los adenocarcinomas, porque estos cánceres de pulmón casi siempre se ven afectados por estos cambios.  Es mejor que hable con su médico acerca de cómo los resultados de sus pruebas afectarán su tratamiento.

¿Qué significa si mi cáncer se llama mesotelioma maligno?

Estos no son técnicamente cánceres de pulmón, porque no se desarrollan a partir de las células en el pulmón. Provienen del tejido que cubre el exterior del pulmón llamado pleura.  No son carcinomas.  Los mesoteliomas a menudo se describen en base a cómo se ven al microscopio con términos como epitelial, fusiforme, sarcomatoide o mixto con características de células epiteliales y fusiformes.  Los mesoteliomas pueden estar vinculados a la exposición al asbesto.  Generalmente tienen un mal pronóstico (perspectiva).

¿Qué significa si mi informe dice que hay carcinoma metastásico al pulmón?

Los cánceres de otros órganos a menudo se propagan al pulmón.   La propagación de cánceres se llama metástasis, y un carcinoma que se propaga al pulmón se llama carcinoma metastásico al pulmón. Los cánceres que se propagan al pulmón aún reciben el nombre del sitio donde se iniciaron; no se consideran cánceres de pulmón. Por ejemplo, si un adenocarcinoma de colon (es decir, cáncer de colon) se propaga al pulmón aún es cáncer de colon, y no cáncer de pulmón. Esto es importante porque la quimioterapia para un adenocarcinoma de pulmón es diferente de la que se utiliza para el adenocarcinoma de colon.

¿Qué significa si mi informe también tiene alguno de los siguientes términos: fibrosis, enfisema, cambios enfisematosos o inflamación?

Todos estos son términos para cambios no cancerosos que el patólogo ve al microscopio y normalmente no son importantes cuando se ven en una biopsia o resección que también contiene cáncer.

¿Qué sucede si mi informe menciona alguno de los siguientes términos: granulomas, plata metenamina (GMS), bacilos ácido-alcohol resistentes (AFB), o ácido peryódico de Schiff (PAS)?

Los granulomas son estructuras que se ven al microscopio que a menudo, aunque no siempre, son causadas por ciertos tipos de infecciones. A veces, los organismos causantes de la infección se pueden ver con tinciones especiales (es decir, con GMS, tinciones para AFB y PAS) que el patólogo puede aplicar a las laminillas (portaobjetos) del microscopio.  La mayoría de los granulomas son causados por infecciones; sin embargo, también hay otras cosas que pueden causarlos, tales como una enfermedad llamada sarcoidosis, reacciones alérgicas y enfermedad pulmonar inducida por el polvo (neumoconiosis).

Esta serie de preguntas y respuestas frecuentes (FAQs) fue desarrollada por la Asociación de Directores de Patología Anatómica y Quirúrgica para ayudar a los pacientes y sus familiares a que entiendan lo que significa el informe de patología. Esta serie de preguntas y respuestas frecuentes está respaldada por la Facultad de Patólogos Estadounidenses (FAQ) y revisada por la Sociedad Americana Contra El Cáncer.

 

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Last Medical Review: November 21, 2014 Last Revised: November 21, 2014

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