¿Qué es el linfoma no Hodgkin?

El cáncer se origina cuando las células en el cuerpo comienzan a crecer en forma descontrolada. Casi cualquier célula del cuerpo puede convertirse en cáncer y propagarse a otras partes del cuerpo. Para saber más sobre el origen y la propagación del cáncer lea ¿Qué es cáncer?  

El linfoma no Hodgkin (también conocido simplemente como linfoma) es un cáncer que se origina en los glóbulos blancos llamados linfocitos que forman parte del sistema inmunitario del cuerpo.

Existen dos tipos de linfoma que se tratan de formas diferentes, por lo que es importante saber cuál es el tipo que usted tiene. El presente artículo se centra en el linfoma no Hodgkin en adultos.

Para información sobre el otro tipo de linfoma, vea linfoma de Hodgkin. También contamos con otra información que se centra en el linfoma no Hodgkin en niños .

El sistema linfático 

Para entender qué es el  linfoma, resulta útil saber acerca del sistema linfático del cuerpo. El sistema linfático es parte del sistema inmunitario que ayuda a combatir infecciones y algunas otras enfermedades. El sistema linfático también ayuda a que los fluidos se desplacen por el cuerpo.

Linfocitos

El sistema linfático se compone principalmente de células del sistema inmunitario que ayudan al cuerpo a combatir infecciones. La mayoría de estas células son linfocitos, un tipo de glóbulo blanco. Existen dos tipos principales de linfocitos:

Linfocitos B (células B): las células B ayudan normalmente a proteger al cuerpo contra los gérmenes (bacterias o virus) produciendo proteínas llamadas anticuerpos. Los anticuerpos se adhieren a los gérmenes, y los marcan para que sean destruidos por otros componentes del sistema inmunitario.

Linfocitos T (células T): existen varios tipos de células T. Algunas células T destruyen gérmenes o células anormales en el cuerpo. Otras células T estimulan o desaceleran la actividad de otras células del sistema inmunitario.

El linfoma no Hodgkin puede originarse de cualquier tipo de linfocito, aunque en los Estados Unidos los linfomas de células B son mucho más frecuentes que los linfomas de células T. De cada tipo de linfocito se pueden originar diferentes tipos de linfoma, dependiendo de qué tan maduras sean las células cuando se transforman en cancerosas y de otros factores. 

El tratamiento para el linfoma no Hodgkin depende del tipo, por lo que es importante para los médicos averiguar el tipo exacto de linfoma que usted tiene.

Cómo se origina y se propaga el linfoma no Hodgkin

El tejido linfático se encuentra en muchas partes del cuerpo. Por lo tanto, los linfomas pueden originarse en casi todas las partes del cuerpo.

Las principales localizaciones de tejido linfático son:

Ganglios linfáticos: los ganglios linfáticos son grupos de linfocitos y otras células del sistema inmunitario que tienen el tamaño de un fríjol y que se encuentran por todo el cuerpo, incluyendo el interior del pecho, el abdomen y la pelvis. Los ganglios linfáticos están conectados entre sí por un sistema de vasos linfáticos.

Bazo: el bazo es un órgano que se encuentra por debajo de la parte inferior de las costillas en el lado izquierdo del cuerpo. El bazo produce linfocitos y otras células del sistema inmunitario. También almacena células sanas de la sangre y sirve como un filtro para eliminar células dañadas de la sangre, bacterias y desechos celulares.

Médula ósea: la médula ósea es el tejido esponjoso situado dentro de ciertos huesos, lugar donde se producen lss nuevas células sanguíneas (incluyendo algunos linfocitos).

Timo: el timo es un órgano pequeño que se encuentra detrás de la parte superior del esternón y frente al corazón. Tiene una función importante en el desarrollo de linfocitos T.

Adenoides y amígdalas: éstas son conglomerados de tejido linfático en la parte posterior de la garganta. Ambas ayudan a producir anticuerpos contra los gérmenes que son inhalados o tragados.

Tracto digestivo: el estómago, los intestinos, así como muchos otros órganos, también contienen tejido linfático. 

Existen muchos tipos diferentes de linfoma no Hodgkin que pueden comenzar en distintas partes del cuerpo. Esto puede determinar  los síntomas  que se presentarán. 

El linfoma no Hodgkin también puede crecer y propagarse a diferentes velocidades dependiendo del tipo que sea:

  • Algunos tipos de linfomas tienden a crecer y a propagarse lentamente. A estos se les llama linfomas indolentes. Es posible que algunos linfomas indolentes no requieran tratamiento de inmediato, sino que se les puede dar un seguimiento riguroso. En los Estados Unidos, el tipo de linfoma indolente más común es el linfoma folicular.
  • Algunos tipos de linfomas tienden a crecer y a propagarse rápidamente. Éstos se conocen como linfomas agresivos, y generalmente necesitan tratamiento inmediato. En los Estados Unidos, el tipo de linfoma agresivo más común es el linfoma difuso de células B grandes (DLBCL).
  • Algunos tipos de linfoma no entran claramente dentro de estas categorías.

Independientemente de cuán rápidamente crecen, todos los linfomas no Hodgkin se pueden propagar a otras partes del sistema linfático si no se tratan. A la larga, también se pueden propagar a otras partes del cuerpo, tal como hígado, cerebro o médula ósea.

 

 

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Freedman AS, Jacobson CA, Mauch P, Aster JC. Chapter 103: Non-Hodgkin’s lymphoma. In: DeVita VT, Lawrence TS, Rosenberg SA, eds. DeVita, Hellman, and Rosenberg’s Cancer: Principles and Practice of Oncology. 10th ed. Philadelphia, Pa: Lippincott Williams & Wilkins; 2015.Roschewski MJ, Wilson WH. Chapter 106: Non-Hodgkin Lymphoma. In: Niederhuber JE, Armitage JO, Doroshow JH, Kastan MB, Tepper JE, eds. Abeloff’s Clinical Oncology. 5th ed. Philadelphia, Pa: Elsevier; 2014.

Last Medical Review: May 31, 2016 Last Revised: May 31, 2016

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