Signos y síntomas del cáncer de pulmón

La mayoría de los cánceres de pulmón no causa ningún síntoma sino hasta que se han propagado demasiado, pero algunas personas con cáncer de pulmón en etapas tempranas presentan síntomas. Si acude al médico cuando comienza a notar los síntomas, es posible que el cáncer se diagnostique en una etapa más temprana cuando es más probable que el tratamiento sea más eficaz. Los síntomas más comunes del cáncer de pulmón son:

  • Una tos que no desaparece o que empeora
  • Tos con sangre o esputo (saliva o flema) del color del metal oxidado
  • Dolor en el pecho que a menudo empeora cuando respira profundamente, tose o se ríe
  • Ronquera
  • Pérdida de peso y pérdida de apetito
  • Dificultad para respirar
  • Cansancio o debilidad
  • Infecciones como bronquitis y neumonía que no desaparecen o que siguen recurriendo
  • Nuevo silbido de pecho

Si el cáncer de pulmón se propaga a órganos distantes, puede causar:

  • Dolor en los huesos (como dolor en la espalda o las caderas)
  • Cambios en el sistema nervioso (como dolor de cabeza, debilidad o adormecimiento de un brazo o una pierna, mareos, problemas con el equilibrio o convulsiones) a causa de la propagación del cáncer al cerebro o a la médula espinal
  • Coloración amarillenta de la piel y los ojos (ictericia) a causa de la propagación del cáncer al hígado
  • Protuberancias cerca de la superficie del cuerpo, debido a la propagación del cáncer hacia la piel o hacia los ganglios linfáticos (acumulación de células del sistema inmunitario), como los que se presentan en el cuello o sobre la clavícula

Es más probable que la mayoría de estos síntomas sean por causa distinta al cáncer de pulmón. No obstante, si tiene cualquiera de estos problemas, es importante que consulte con su médico de inmediato para que se pueda determinar la causa y recibir tratamiento de ser necesario.

Algunos cánceres de pulmón pueden causar síndromes, los cuales son grupos de síntomas muy específicos.

Síndrome de Horner

Los tipos de cáncer de la parte superior de los pulmones (algunas veces llamados tumores Pancoast) a veces pueden afectar ciertos nervios de los ojos y parte del rostro, causando un grupo de síntomas llamados síndrome de Horner:

  • Caída o debilidad de un párpado
  • Una pupila (la parte oscura en el centro del ojo) más pequeña en el mismo ojo
  • Transpiración reducida o ausente en el mismo lado de la cara
  • En ocasiones, los tumores de Pancoast también pueden causar dolor severo del hombro

Síndrome de la vena cava superior

La vena cava superior (VCS) es una vena grande que lleva sangre desde la cabeza y los brazos de vuelta al corazón. Esta vena pasa cerca de la parte superior del pulmón derecho y de los ganglios linfáticos dentro del tórax. Los tumores en esta área pueden hacer presión en la vena cava superior, lo que puede causar que la sangre se retenga en las venas. Esto puede causar inflamación en el rostro, el cuello, los brazos y la parte superior del tórax (algunas veces con una coloración roja azulada de la piel). También puede causar dolores de cabeza, mareos y, si afecta el cerebro, alteraciones del estado de conciencia. Aunque el síndrome de la vena cava superior puede desarrollarse gradualmente con el pasar del tiempo, en algunos casos puede poner en peligro la vida, y requerir tratamiento inmediato.

Síndromes paraneoplásicos

Algunos cánceres de pulmón pueden producir sustancias similares a hormonas que ingresan en el torrente sanguíneo y causan problemas en tejidos y órganos distantes, aunque el cáncer no se haya propagado a esos tejidos u órganos. Estos problemas se llaman síndromes paraneoplásicos. Algunas veces estos síndromes pueden ser los primeros síntomas de un cáncer de pulmón. Debido a que los síntomas afectan a otros órganos aparte de los pulmones, los pacientes y sus médicos al principio pueden sospechar que otra enfermedad, y no el cáncer de pulmón, los está causando.

Algunos de los síndromes paraneoplásicos más comunes asociados con el cáncer de pulmón son:

  • SIADH (síndrome de secreción inapropiada de hormona antidiurética): en esta afección, las células cancerosas producen una hormona (ADH) que ocasiona que los riñones retengan agua. Esto reduce los niveles de sal en la sangre. Los síntomas del SIADH pueden incluir cansancio, pérdida del apetito, debilidad o calambres musculares, náusea, vómito, nerviosismo y confusión. Si no reciben tratamiento, los casos graves pueden conducir a convulsiones y coma.
  • Síndrome de Cushing: en esta afección, las células cancerosas del pulmón pueden producir ACTH, una hormona que causa que las glándulas suprarrenales segreguen cortisol. Esto puede causar síntomas como aumento de peso, moretones que ocurren fácilmente, debilidad, somnolencia y retención de líquido. La hipertensión arterial y altos niveles de azúcar en la sangre (o incluso diabetes) también causan el síndrome de Cushing.
  • Problemas con el sistema nervioso: el cáncer de pulmón algunas veces puede causar que el sistema inmunitario del cuerpo ataque partes del sistema nervioso, lo que puede ocasionar complicaciones. Una de estas complicaciones consiste en un trastorno muscular llamado síndrome Lambert-Eaton, en el cual los músculos cercanos a la cadera se debilitan. Uno de los primeros signos puede ser dificultad para levantarse cuando se está sentado. Luego, los músculos que están alrededor del hombro pueden volverse débiles. Un problema poco común es la degeneración cerebelosa paraneoplásica, la cual puede causar pérdida del equilibrio e inestabilidad en el movimiento de brazos y piernas, así como dificultad para hablar o tragar.
  • Niveles altos de calcio en la sangre (hipercalcemia): esto puede causar incremento de la frecuencia urinaria, sed, estreñimiento, náusea, vómito, dolor abdominal, debilidad, cansancio, mareos, confusión y otros problemas del sistema nervioso
  • Crecimiento excesivo o engrosamiento de algunos huesos: a menudo en las puntas de los dedos y puede ser doloroso.
  • Coágulos sanguíneos
  • Crecimiento excesivo de los senos en los hombres (ginecomastia)

Nuevamente recalcamos que muchos de estos síntomas generalmente son causados por enfermedades distintas al cáncer de pulmón. No obstante, si tiene cualquiera de estos problemas, es importante que consulte con su médico de inmediato para que se pueda determinar la causa y recibir tratamiento de ser necesario.

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Last Medical Review: February 18, 2016 Last Revised: March 15, 2016

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