¿Qué sabemos acerca de los cigarrillos electrónicos?

Los cigarrillos electrónicos se conocen por muchos nombres diferentes y a veces a la gente le resulta difícil entender lo que realmente se sabe sobre ellos. En este artículo discutimos las respuestas a algunas preguntas comunes que la gente tiene sobre los cigarrillos electrónicos.

¿Qué son los cigarrillos electrónicos?

Los cigarrillos electrónicos son conocidos por muchos nombres diferentes, incluyendo e-cigs, sistemas electrónicos diseñados para suministrar nicotina (ENDS), sistemas alternativos para suministrar nicotina (ANDS), e-hookahs, mods, cigarrillos electrónicos tipo bolígrafo, vaporizadores, vapes y sistemas de tanques.  JUUL es una marca de cigarrillo electrónico.

Aunque los cigarrillos electrónicos no contienen tabaco, la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) los clasifica como productos de "tabaco".

Los cigarrillos electrónicos están disponibles en muchas formas y tamaños. Los cigarrillos electrónicos pueden lucir como cigarrillos, cigarros, pipas, bolígrafos, unidades flash USB  o pueden estar en otras formas.

Estos cigarrillos incluyen una batería que enciende el dispositivo, un elemento de calor que calienta el e-líquido y lo convierte en un vapor, un cartucho o un tanque que contiene el e-líquido, y una boquilla o abertura utilizada para inhalar el vapor.

¿Qué es vaporear?

La palabra "vaporear" (vaping) se refiere a inhalar el "vapor" de un cigarrillo electrónico.

¿Qué es JUUL o JUULing?

"JUULing" se refiere al uso de una marca de cigarrillo electrónico llamada JUUL, que es popular entre los niños, los adolescentes y los adultos jóvenes. Los JUUL son pequeños, elegantes, de alta tecnología y fáciles de esconder. Se parecen a unidades flash USB y se pueden cargar en una computadora. Los JUUL se pueden ocultar en la palma de la mano y son difíciles de detectar porque emiten muy poco vapor u olor. Los niños y adolescentes son conocidos por usarlos en los baños escolares e incluso en el salón de clases.

¿Cómo funcionan los cigarrillos electrónicos?

Los cigarrillos electrónicos calientan un líquido, llamado e-líquido o e-juice, para convertirlo en aerosol o vapor. Los usuarios de cigarrillos electrónicos inhalan el vapor a sus pulmones.

¿Contienen nicotina los cigarrillos electrónicos (incluyendo JUUL)?

El e-líquido en la mayoría de los cigarrillos electrónicos contiene nicotina, la misma droga adictiva que se encuentra en los cigarrillos regulares, cigarros, hookah, y otros productos de tabaco. Sin embargo, los niveles de nicotina no son los mismos en todos los tipos de cigarrillos electrónicos, y a veces las etiquetas de los productos no indican el contenido de nicotina verdadero.

La marca de cigarrillos electrónicos JUUL tiene una mayor cantidad de nicotina por inhalación que otros tipos de cigarrillos electrónicos y cigarrillos. Debido a esto, los productos JUUL y los productos tipo JUUL pueden ser más adictivos que otros tipos de cigarrillos electrónicos. Algunos informes indican que los niños se han vuelto físicamente dependientes de la nicotina mediante el uso de los productos JUUL.

Hay algunas marcas de cigarrillos electrónico que afirman estar libres de nicotina, pero se ha encontrado que contienen nicotina.

¿Qué hay en el aerosol (vapor) de un cigarrillo electrónico?

Aunque el término "vapor" puede sonar inofensivo, el aerosol que sale de un cigarrillo electrónico no es vapor de agua y puede ser perjudicial. El vapor del cigarrillo electrónico puede contener sustancias que son adictivas y pueden causar enfermedades pulmonares, enfermedades cardíacas y cáncer.

Es importante saber que la mayoría de los cigarrillos electrónicos contienen nicotina. Hay evidencia que indica que la nicotina causa daño al desarrollo cerebral de los adolescentes. Si se usa durante el embarazo, la nicotina también puede causar nacimientos prematuros y bebés con bajo peso al nacer.

Además de la nicotina, los cigarrillos electrónicos y el vapor de los cigarrillos electrónicos contienen propilenglicol y/o glicerina vegetal. Se trata de sustancias utilizadas para producir niebla escénica o teatral, la cual se ha descubierto que aumenta la irritación pulmonar y de las vías respiratorias después de la exposición concentrada.

Además, los cigarrillos electrónicos y el vapor de estos pueden contener los productos químicos o las sustancias enumeradas a continuación.

  • Compuestos orgánicos volátiles (VOC): en ciertos niveles, los VOC pueden causar irritación en los ojos, la nariz y la garganta, dolores de cabeza y náuseas, y pueden causar daño al hígado, el riñón y el sistema nervioso.
  • Productos químicos saborizantes: Algunos saborizantes son más tóxicos que otros. Los estudios han demostrado que los sabores contienen diferentes niveles de un químico llamado diacetilo que se ha relacionado con una enfermedad pulmonar grave llamada bronquiolitis obliterante.
  • Formaldehído: esta es una sustancia causante de cáncer que puede formarse si el e-líquido se sobrecalienta o no alcanza el elemento calefactor (conocido como "dry-puff").

Actualmente, la FDA no requiere que los fabricantes de cigarrillos electrónicos suspendan el uso de sustancias potencialmente dañinas. Además, es difícil saber exactamente qué productos químicos están en un cigarrillo electrónico porque la mayoría de los productos no incluyen todas las sustancias dañinas o potencialmente dañinas contenidas en ellos. Algunos productos también son etiquetados incorrectamente.

¿Cuáles son los efectos a la salud de los cigarrillos electrónicos?

Los cigarrillos electrónicos siguen siendo bastante nuevos, y se necesita más investigación durante un período de tiempo más prolongado para saber cuáles pueden ser los efectos a largo plazo. La Sociedad Americana Contra El Cáncer está muy al pendiente de las nuevas investigaciones sobre los efectos del uso de los cigarrillos electrónicos y otros nuevos productos de tabaco. (Consulte "¿Qué hay en el aerosol (vapor) de un cigarrillo electrónico?" y "¿Contienen nicotina los cigarrillos electrónicos (incluyendo JUUL)?".

¿Es el cigarrillo electrónico menos dañino que fumar cigarrillos regulares?

La investigación ha descubierto que el uso de cigarrillos electrónicos es probable que sea significativamente menos perjudicial que fumar cigarrillos regulares. Esto se debe a que los cigarrillos electrónicos no contienen ni queman tabaco, un proceso que produce unos 7,000 productos químicos, incluidos al menos 70 productos químicos que causan cáncer, pero no se conocen los efectos en la salud del uso a largo plazo.  (Consulte "¿Qué hay en el aerosol (vapor) de un cigarrillo electrónico?").

¿Qué se sabe sobre el uso de cigarrillos electrónicos por parte de los jóvenes?

Ningún joven, incluidos los estudiantes de escuela secundaria o preparatoria, debería usar cigarrillos electrónicos. (Consulte "¿Es el cigarrillo electrónico menos dañino que fumar cigarrillos regulares?" y "¿Qué hay en el aerosol (vapor) de un cigarrillo electrónico?").

Es importante saber que la mayoría de los cigarrillos electrónicos contienen nicotina adictiva. Hay evidencia que indica que la nicotina causa daño al desarrollo cerebral de los adolescentes.

Los estudios han demostrado que el "vaporear" de  los jóvenes está fuertemente ligado al uso posterior de los cigarrillos regulares y otros productos de tabaco. El uso de cigarrillos electrónicos puede desempeñar un papel en un niño o adolescente que desee experimentar con otros productos de tabaco más dañinos.

El uso actual del cigarrillo electrónico en los jóvenes aumentó drásticamente en un año, según los CDC y la FDA.

  • En los estudiantes de preparatoria (superior), el uso actual del cigarrillo electrónico pasó de 11.7% en 2017 a 20.8% en 2018, un aumento de 78%.
  • En los estudiantes de secundaria (intermedia), el uso actual del cigarrillo electrónico pasó de 0.6% en 2017 a 4.9% en 2018, un aumento de 48%.

 En la actualidad, el cigarrillo electrónico de marca JUUL es actualmente el  favorito entre los jóvenes. Los niños y adolescentes son conocidos por usarlos en los baños escolares e incluso en el salón de clases.

La FDA tiene autoridad para regular todos los productos del tabaco, incluidos los cigarrillos electrónicos, y está evaluando varias opciones para prevenir el acceso de los jóvenes a los cigarrillos electrónicos.

¿Causa cáncer el uso de los cigarrillos electrónicos?

Los científicos todavía están aprendiendo acerca de cómo los cigarrillos electrónicos afectan la salud cuando se utilizan durante mucho tiempo. Es importante saber que el vapor del cigarrillo electrónico contiene algunos químicos causantes del cáncer, aunque en cantidades significativamente más bajas que en el humo del cigarrillo.

¿Pueden explotar los cigarrillos electrónicos?

Se han producido informes de cigarrillos electrónicos que han explotado y causado lesiones graves. Por lo general, las explosiones son causadas por baterías defectuosas o porque las baterías no se manejan como deberían. Visite el sitio web de la Administración de Alimentos y Medicamentos para consejos de seguridad y ayudar a evitar una explosión de la batería del cigarrillo electrónico.

¿Es perjudicial la exposición al aerosol del cigarrillo electrónico de segunda mano?

Aunque los cigarrillos electrónicos no emiten humo como los cigarrillos de tabaco, estos exponen a la gente al vapor de segunda mano que puede contener sustancias nocivas. Los científicos todavía están aprendiendo acerca de la exposición al vapor de cigarrillo electrónico de segunda mano. Hasta ahora, la investigación muestra que la exposición al vapor de segunda mano es probable que sea menos perjudicial que el humo de cigarrillo de segunda mano.

Las regulaciones que prohíben fumar en las escuelas, las empresas, las instituciones sanitarias y otras organizaciones también deben incluir a los cigarrillos electrónicos. Esto ayudará a los no usuarios a evitar la exposición al vapor de cigarrillo electrónico potencialmente dañino.

¿Pueden los cigarrillos electrónicos ayudar a las personas a dejar de fumar?

Actualmente, los cigarrillos electrónicos no están aprobados por la FDA para ayudar a dejar de fumar. Los hallazgos de las investigaciones han sido ambivalentes, pero algunos estudios demuestran que los cigarrillos electrónicos podrían  ser tan útiles como las terapias de reemplazo de nicotina (NRT) (como parches, gomas de mascar o chicles y pastillas) sin apoyo psicológico. Es necesario realizar más investigaciones al respecto.

Las formas seguras y efectivas de ayudar a las personas a dejar de fumar incluyen medicamentos aprobados por la FDA que se usan con el apoyo psicológico. Sin embargo, sabemos que algunos fumadores no intentarán dejar de fumar y no utilizarán medicamentos aprobados. En tales casos, la Sociedad Americana Contra El Cáncer exhorta a estas personas a pasar por completo de los cigarrillos regulares a los cigarrillos electrónicos y luego hacer todo lo posible para dejar de usar todos los productos de tabaco, incluidos los cigarrillos electrónicos.

Algunos fumadores optan por usar los regulares cigarrillos y los cigarrillos electrónicos al mismo tiempo de forma continuada, ya sea que intenten dejarlo o no. A esto se le conoce como "uso dual". El doble uso de cigarrillos electrónicos y cigarrillos de tabaco puede causar daños considerables porque fumar cualquier cantidad de cigarrillos ordinarios es muy perjudicial. Por lo tanto, se recomienda encarecidamente a las personas que utilizan ambos que dejen de fumar cigarrillos regulares por completo.  

¿Dónde puedo obtener más información sobre los cigarrillos electrónicos?

Para obtener más información sobre los cigarrillos electrónicos, consulte estos recursos de la Sociedad Americana Contra El Cáncer y la FDA.

Para aprender más sobre el tabaco y los efectos que causa a la salud, consulte  Tabaco y cáncer.

Equipo de redactores y equipo de editores médicos de la Sociedad Americana Contra El Cáncer

Nuestro equipo está compuesto de médicos y enfermeras con postgrados y amplios conocimientos sobre el cáncer, al igual que de periodistas, editores y traductores con amplia experiencia en contenidos médicos.

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Última revisión médica completa: Noviembre 15, 2018 Actualización más reciente: Abril 19, 2019

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