¿Qué es el cáncer colorrectal?

El cáncer colorrectal es el que se origina en el colon o el recto. A estos cánceres también se les puede llamar cáncer de colon o cáncer de recto (rectal) dependiendo del lugar donde se originen. El cáncer de colon y el cáncer de recto a menudo se agrupan porque tienen muchas características comunes.

El cáncer se origina cuando las células en el cuerpo comienzan a crecer en forma descontrolada. Las células de casi cualquier parte del cuerpo pueden convertirse en cáncer y pueden extenderse a otras áreas del cuerpo. Para saber más sobre el origen y la propagación del cáncer lea ¿Qué es el cáncer?

¿Cómo se origina el cáncer colorrectal?

La mayoría de los cánceres colorrectales comienza como un crecimiento llamado pólipo en el revestimiento interno del colon o del recto. Algunos tipos de pólipos pueden convertirse en cáncer en el transcurso de varios años, pero no todos los pólipos se convierten en cáncer. La probabilidad de transformarse en un cáncer depende del tipo de pólipo. Los dos tipos principales de pólipos son:

  • Pólipos adenomatosos (adenomas): estos pólipos algunas veces se transforman en cáncer. Debido a esto, los adenomas se denominan afecciones precancerosas.
  • Pólipos inflamatorios y pólipos hiperplásicos: estos pólipos son más frecuentes, pero en general no son precancerosos.

Además del tipo, otras características de los pólipos que pueden aumentar las probabilidades de que contengan cáncer o que un individuo padezca de cáncer colorrectal incluyen: el tamaño (mayor de 1cm), el número encontrado (más de dos), y si se observa displasia en el pólipo después de extirparlo. 

La displasia, otra afección precancerosa, es un área del pólipo o del revestimiento del colon o del recto en el que las células tienen un aspecto anormal  pero sin llegar a tener la apariencia de células cancerosas verdaderas.

 Si se forma cáncer dentro de un pólipo, con el pasar del tiempo, puede comenzar a invadir el espesor de la pared del colon o del recto.

La pared del colon y del recto está compuesta por varias capas. El cáncer colorrectal se origina en la capa más interna (la mucosa) y puede crecer hacia el exterior a través de algunas o de todas las demás capas. Cuando las células cancerosas se encuentran en la pared, éstas pueden crecer hacia los vasos sanguíneos o los vasos linfáticos (canales diminutos que transportan material de desecho y líquido). Desde allí, las células cancerosas pueden desplazarse a los ganglios linfáticos cercanos o a partes distantes del cuerpo.

La etapa (extensión) de un cáncer colorrectal depende de cuán profundamente crece en la pared y si se ha extendido fuera del colon o del recto. Para obtener más información sobre las etapas, consulte Etapas del cáncer colorrectal.

El colon y el recto normal

El colon y el recto son partes del sistema digestivo, el cual también se denomina sistema gastrointestinal o GI, por sus siglas en inglés (vea la ilustración a continuación). El colon y el recto conforman el intestino grueso.

La mayor parte del intestino grueso está compuesto por el colon, el cual es un conducto muscular de aproximadamente 5 pies de longitud. Las partes del colon reciben sus nombres según la dirección en que se desplazan los alimentos.  

  • La primera sección se llama colon ascendente; comienza con una bolsa llamada ciego, donde llegan los alimentos no digeridos del intestino, y se extiende hacia arriba en el lado derecho del abdomen.
  • La segunda sección se llama colon transverso, porque atraviesa el organismo de derecha a izquierda.
  • La tercera sección se llama colon descendente, ya que desciende (se dirige hacia abajo) en el lado izquierdo.
  • La cuarta sección se llama colon sigmoide, debido a su forma de “S”; el colon sigmoide se une al recto, que conecta con el ano. 

Las secciones ascendentes y transversales se denominan colectivamente como el colon proximal, mientras que el descendente y el sigmoide se denominan el colon distal.

El colon absorbe agua y sal de los alimentos restantes después de que pasan por el intestino delgado. El material de desecho que queda después de pasar por el colon llega al recto (el recto es la parte final del sistema digestivo cuya longitud es de 6 pulgadas), donde se almacena hasta que sale del cuerpo por medio del ano.

Tipos de cáncer en el colon y el recto

Los adenocarcinomas representan más del 95% de los cánceres colorrectales. Estos cánceres se originan de las células que producen mucosidad para lubricar el interior del colon y del recto. Cuando los médicos hablan de cáncer colorrectal, casi siempre se refieren a este tipo de cáncer. Algunos subtipos de adenocarcinoma, como el adenocarcinoma con células en anillo de sello, pueden tener un peor pronóstico (perspectiva). 

Otros tipos de tumores menos comunes también pueden comenzar en el colon y en el recto. Entre estos se incluye:

Los tumores carcinoides que se originan a partir de células intestinales especializadas productoras de hormonas.   

Los tumores estromales gastrointestinales que se originan de células especializadas de la pared del colon llamadas células intersticiales de Cajal. Algunos no son cancerosos (benignos). Estos tumores pueden ser encontrados en cualquier parte del tracto digestivo, aunque no son comunes en el colon. 

Los linfomas son cánceres de las células del sistema inmunitario que típicamente se forman en los ganglios linfáticos, pero que también pueden comenzar en el colon y el recto o en otros órganos. Se incluye información sobre los linfomas del sistema digestivo en linfoma no Hodgkin.

Los sarcomas pueden originarse de los vasos sanguíneos, así como de las capas musculares, u otros tejidos conectivos de la pared del colon y del recto. Los sarcomas del colon o del recto son poco frecuentes, y se discuten en Sarcoma de tejido blando.

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Last Medical Review: March 1, 2017 Last Revised: March 1, 2017

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