Dificultad para respirar

Si el paciente tiene dificultad para respirar, podría ser que el organismo no esté recibiendo suficiente oxígeno; ya sea que los pulmones no pueden recibir suficiente aire o que el cuerpo no puede obtener suficiente oxígeno a través del torrente sanguíneo. Un número de problemas distintos puede ser la causa de esto, tal como trastornos de los pulmones, obstrucción de las vías respiratorias, neumonía (infección pulmonar), debilidad de los músculos respiratorios u obesidad. También puede ser a causa de dolor, inmovilidad, deficiencias nutricionales, estrés o ansiedad, reacciones alérgicas, cirugía, anemia, efectos secundarios de la quimioterapia o radioterapia, tumores, fluidos en los pulmones o insuficiencia cardiaca, entre otros problemas.

Qué señales debe observar

  • Falta de aliento o dificultad para respirar cuando descansa, come o habla, o haciendo cualquier ejercicio.
  • Dolor en el pecho.
  • Respiración acelerada.
  • Latidos rápidos del corazón.
  • Piel y base de las uñas de color pálido o azulado
  • La piel puede sentirse fría y húmeda.
  • Fosas nasales ensanchadas al inhalar.
  • Respiración sibilante

Lo que el paciente puede hacer

  • Mantenga la calma.
  • Siéntese elevando la parte superior del cuerpo a un ángulo de 45° alzando la cama o usando almohadas.
  • Tome los medicamentos o el tratamiento indicado que haya sido recetado para la respiración (como el uso de oxígeno, medicamentos para el alivio de la respiración sibilante, inhaladores o nebulizadores).
  • Si no tiene mucha dificultad para respirar, tómese la temperatura y el pulso.
  • Inhale profundamente por la nariz y exhale por la boca con los labios fruncidos por el doble de tiempo que duró la inhalación (esto se conoce como respiración con labios fruncidos).
  • Si al cabo de cinco minutos aún no respira con más facilidad, siéntese en el borde de la cama con los pies sobre un banco, con los brazos descansando en una mesita para poner sobre o al lado de la cama, con almohadas encima y la cabeza inclinada ligeramente hacia adelante.
  • Si está tosiendo y escupiendo, observe la cantidad de esputo o saliva que produce, y cómo luce y huele.
  • Hable con el equipo que atiende el cáncer sobre cómo le afectan sus problemas respiratorios, especialmente si tiene que dejar de hacer algunas de su actividades cotidianas para evitar quedarse sin aliento.
  • Pruebe relajar los músculos para reducir la ansiedad. La ansiedad empeora los problemas respiratorios. (Refiérase a la sección de “ Ansiedad, miedo y desgaste emocional”).
  • Si continúa teniendo dificultades para respirar, pregunte sobre medicamentos que puedan ser útiles.
  • Si de repente se da una nueva dificultad para respirar o si no mejora, su piel, boca o base de las uñas luce pálida o azulada, o si tiene malestar en el pecho, problema para hablar, mareos o debilidad, llame al 911.

Lo que puede hacer el cuidador del paciente

  • Mientras revisa el pulso del paciente con una mano, utilice un reloj en la segunda mano para contar el número de latidos por minuto. (Si también cuenta el número de respiraciones por minuto, hágalo sin decírselo al paciente. Si el paciente lo sabe, éste tenderá a acelerar o frenar el ritmo respiratorio sin estar consciente de ello).
  • Revise la temperatura del paciente para ver si tiene fiebre.
  • Cuando el paciente experimenta falta de aliento, quite o afloje las prendas de vestir ajustadas.
  • Coloque al paciente sentado en una postura de descanso que le resulte cómoda.
  • Recuérdele que respire lenta y profundamente, y que al exhalar lo haga lentamente.
  • Retire al paciente de lugares con temperaturas extremas, especialmente calurosas, las cuales dificultan la respiración.
  • Note en qué momento el paciente se queda sin aire. (¿Durante una actividad normal, mientras habla, o cuando está en reposo)? También note si sucede cuando está de pie, sentado o acostado.
  • Colocar al paciente frente a una ventana abierta o frente al ventilador para que sople un viento ligero sobre su rostro puede ayudar a ciertas personas.
  • Ofrezca el medicamento o inhalador que haya sido recetado para aliviar la dificultad respiratoria.
  • Si se receta oxígeno para administrarse en casa, asegúrese de que sabe cómo administrarlo, usarlo en forma segura y a qué tasa de flujo (no cambie la tasa de flujo sin consultar al equipo que atiende el cáncer).

Llame al equipo que atiende el cáncer si el paciente:

  • Presenta dificultad para respirar o dolor en el pecho.
  • Tiene esputo espeso, amarillo, verde o con sangre.
  • Tiene la piel, base de las uñas y boca de color pálido o azulada, o se siente fría y húmeda.
  • Tiene fiebre de 100.5°F (38°C) de temperatura oral.
  • Fosas nasales ensanchadas al respirar.
  • Presenta confusión o se siente inquieto.
  • Tiene problemas para hablar.
  • Tiene mareo o debilidad.
  • Tiene inflamación del rostro, cuello o brazos.
  • Comienza a presentar respiración sibilante.

Equipo de redactores y equipo de editores médicos de la Sociedad Americana Contra El Cáncer

Nuestro equipo está compuesto de médicos y enfermeras con postgrados y amplios conocimientos sobre el cáncer, al igual que de periodistas, editores y traductores con amplia experiencia en contenidos médicos.

Fauci AS, Braunwald E, Kasper DL, et al (Eds). Harrison’s Principles of Internal Medicine, 17th ed. New York: McGraw-Hill Medical, 2008.

Camp-Sorrell D, Hawkins RA. Clinical Manual for the Oncology Advanced Practice Nurse, Second Ed. Pittsburgh: Oncology Nursing Society, 2006.

Cope DG, Reb AM. An Evidence-Based Approach to the Treatment and Care of the Older Adult with Cancer. Pittsburgh: Oncology Nursing Society, 2006.

Houts PS, Bucher JA. Caregiving, Revised ed. Atlanta: American Cancer Society, 2003.

Kaplan M. Understanding and Managing Oncologic Emergencies: A Resource for Nurses. Pittsburgh: Oncology Nursing Society, 2006.

Kuebler KK, Berry PH, Heidrich DE. End-of-Life Care: Clinical Practice Guidelines. Philadelphia: W.B. Saunders Co. 2002.

National Comprehensive Cancer Network. Palliative Care. Version 1.2015. Accessed at www.nccn.org/professionals/physician_gls/pdf/palliative.pdf on March 19, 2015.

Oncology Nursing Society. Cancer Symptoms. Accessed at www.cancersymptoms.org on April 3, 2013.

Ripamonti C, Bruera E. Gastrointestinal Symptoms in Advanced Cancer Patients. New York: Oxford University Press, 2002.

Varricchio CG. A Cancer Source Book for Nurses, 8th ed. Sudbury, MA: Jones and Bartlett, 2004.

Yarbro CH, Frogge MH, Goodman M. Cancer Symptom Management, 3rd ed. Sudbury, MA: Jones and Bartlett, 2004.

Last Medical Review: September 18, 2015 Last Revised: May 18, 2016

La información médica de la La Sociedad Americana Contra El Cáncer está protegida bajo la ley Copyright sobre derechos de autor. Para solicitudes de reproducción, por favor escriba a  permissionrequest@cancer.org.