¿Cómo se descubre el cáncer avanzado?

Algunos tipos de cáncer tienen más probabilidades de propagarse que otros. Sin embargo, es difícil saber quién padecerá cáncer avanzado. Los cánceres avanzados son aquellos que se han propagado desde el lugar donde se originaron y ya no responden al tratamiento. A continuación presentamos algunas de las maneras en que el cáncer avanzado se puede descubrir.

Señales y síntomas del cáncer avanzado

Las señales y síntomas generales de cáncer avanzado pueden incluir:

  • Pérdida de energía y la sensación de cansancio y/o debilidad: pueden empeorar tanto que es posible que usted tenga dificultades para hacer las tareas cotidianas, como bañarse o vestirse. Las personas con cáncer avanzado a menudo necesitan ayuda para realizar esas tareas. En algún momento, puede que estas personas necesiten pasar la mayor parte del tiempo en cama. (Es importante enfatizar que algunos tratamientos de cáncer también pueden causar estos síntomas).
  • Pérdida de peso (sin tratar de bajar de peso)
  • Dolor
  • Falta de aliento o dificultad para respirar

Los cánceres avanzados también pueden causar muchos otros síntomas, dependiendo del tipo de cáncer y el lugar donde se ha propagado.

Examen físico

Además de preguntar sobre sus síntomas, el examen que se le hace puede proveer mucha información. Su médico puede encontrar signos de problemas causados por el cáncer avanzado, tales como:

  • Líquido en los pulmones
  • Líquido en su vientre (cavidad abdominal)
  • Masas (tumores) sobre o dentro de su cuerpo
  • Un hígado agrandado
  • Debilidad o entumecimiento en sus piernas

Pruebas para encontrar  cáncer avanzado

Análisis de sangre

Ciertos análisis de sangre pueden indicar cáncer avanzado. Por ejemplo, a menudo las pruebas de la función hepática son anormales si el cáncer se ha propagado al hígado. Los altos niveles de calcio en la sangre pueden significar que el cáncer se ha propagado a los huesos.

Marcadores tumorales: algunos tipos de cáncer causan un aumento en los niveles de ciertas sustancias en la sangre, llamadas marcadores tumorales. Ejemplos de marcadores tumorales son el PSA (siglas en inglés de antígeno prostático específico) para el cáncer de próstata y el CEA (siglas en inglés de antígeno carcinoembrionario) para el cáncer de colon. El nivel de estas sustancias en la sangre puede a veces ser muy alto en el cáncer avanzado. Los altos niveles de marcadores tumorales pueden llevar a su médico a sospechar que el cáncer ha regresado o se ha propagado, aunque se necesitarán pruebas adicionales para confirmar esto.

Hay otros marcadores tumorales para otros tipos de cáncer. Consulte nuestra información sobre el tipo específico de cáncer para aprender qué marcadores tumorales pueden utilizarse.

Estudios por imágenes

Los estudios por imágenes crean imágenes del interior de su cuerpo. Es posible que muchos de estos estudios usados para encontrar cáncer avanzado se hayan hecho cuando usted fue diagnosticado inicialmente con cáncer. Usted puede aprender más sobre estos y otros estudios por imágenes que su médico quizás quiera que se haga si nos llama o visita la sección sobre estudios por imágenes de nuestro sitio web.

Algunos de los estudios por imágenes usados podrían incluir:

  • Radiografía común
  • Ecografía (ultrasonido)
  • Tomografía computarizada (CT scan)
  • MRI (imágenes por resonancia magnética)
  • PET (tomografía por emisión de positrones)
  • Gammagrafía ósea

Detección de células cancerosas en los tejidos y/o líquidos corporales

Biopsia

Cuando un estudio por imágenes descubre algo que no es normal, será necesario realizar más pruebas para verificar si es cáncer. Esto a menudo se puede hacer tomando una pequeña muestra del área que ha cambiado para observarla con un microscopio y así saber si existen células cancerosas en la muestra. Este procedimiento que se llama biopsia

Aspiración y biopsia de médula ósea

La médula ósea es el tejido esponjoso dentro del hueso que produce nuevas células sanguíneas. Si se sospecha que el cáncer se ha propagado a la médula ósea, será necesario tomar muestras de la médula ósea para realizar pruebas.

Generalmente las muestras se toman de la parte posterior del hueso de la pelvis (cadera) mientras usted está recostado de lado o de espaldas sobre una mesa. El médico limpiará la piel sobre la cadera y adormecerá el área y la superficie del hueso con un anestésico local (medicamentos para adormecer una zona determinada). Esto puede causar una breve sensación de escozor o ardor.

Para la aspiración, se dirige una aguja larga y hueca en el hueso, y se usa una jeringa para aspirar una pequeña cantidad de médula ósea líquida (aproximadamente una cucharada). Hasta con el uso de un anestésico, la mayoría de los pacientes experimentan algo de dolor cuando se realiza este procedimiento.

También se extrae una  pequeña porción de hueso y médula (alrededor de 1/16 de pulgada de diámetro por ½ de pulgada de largo) con una aguja ligeramente más grande. Esto causa una sensación de presión, y puede causar algo de dolor breve. Una vez que se hace la biopsia, se aplica presión en el sitio para ayudar a prevenir el sangrado.

Punción lumbar

Si su médico sospecha que el cáncer se propagó al líquido que rodean al cerebro y la médula espinal, se extraerá algo del líquido para determinar si contiene células cancerosas. Por lo general, esto se hace con una prueba llamada punción lumbar. (Al líquido alrededor del cerebro y la médula espinal se le denomina líquido cefalorraquídeo o CSF, por sus siglas en inglés).

Para esta prueba, por lo general usted se acuesta de lado con sus rodillas apretadas hacia su pecho. (Con menos frecuencia, esta prueba se hace con el paciente sentado e inclinado sobre una mesa). Se utiliza una pequeña aguja para adormecer un área de la parte baja de su columna vertebral. Entonces se coloca una aguja fina y hueca entre los huesos de la columna vertebral y hacia el área que rodea la médula espinal. Luego se obtiene parte de este líquido a través de la aguja. El líquido se envía a un laboratorio para ser examinado y saber si contiene células cancerosas. También se pueden hacer otras pruebas en el líquido.

Paracentesis y toracentesis

Si se ha acumulado líquido en la cavidad abdominal (ascitis) o en el espacio alrededor de los pulmones (derrame pleural), se puede extraer líquido usando una aguja y se puede enviar a un laboratorio para saber si contiene células cancerosas. Antes de colocar la aguja, se administra un anestésico local para adormecer el área.   A veces se emplea una ecografía (un estudio por imagen) para ayudar a colocar la aguja en el área del líquido. Solo se necesita una pequeña cantidad de líquido para saber si hay células cancerosas, aunque se pueden extraer mayores cantidades para ayudar a que el paciente se sienta mejor. La paracentesis es la prueba que se utiliza para obtener el líquido en el abdomen y la toracocentesis se emplea para obtener el líquido que rodea los pulmones.

¿Qué debe preguntar a su médico sobre el cáncer avanzado?

Es importante sostener diálogos sinceros, honestos y transparentes con su médico. Su médico y el resto de su equipo de atención médica contra el cáncer quieren responder a todas sus preguntas y ayudarle a tomar decisiones para su bienestar. Puede que ayude tener un familiar o a un amigo durante esas conversaciones. Tome notas o pregunte si puede grabar la conversación.

Estas son algunas preguntas que debe considerar:

  • ¿Por qué cree que podría tener cáncer avanzado?
  • ¿Cómo sabe que es el mismo cáncer que tenía antes y no un nuevo cáncer?
  • ¿Qué tratamientos me recomienda y por qué?
  • ¿Cuál es la meta del tratamiento? ¿Curar el cáncer? ¿Ayudarme a vivir por más tiempo? ¿Aliviar o prevenir algunos de los síntomas del cáncer?
  • ¿Qué posibilidades hay de que el tratamiento sea eficaz?
  • ¿Hay algún problema que podría  notar y que usted necesita saber de inmediato?
  • ¿Cómo afectaría el tratamiento mis actividades cotidianas?
  • ¿De qué opciones de tratamiento dispongo para aliviar el dolor en los huesos u otros síntomas?
  • ¿Existen estudios clínicos que pudieran ser adecuados para mí?
  • ¿Cubrirá mi seguro el costo del tratamiento? ¿Cuánto tendré que pagar?
  • ¿Qué es lo próximo?
  • ¿Cómo puedo obtener ayuda después de horas de oficina o en fines de semana?

Equipo de redactores y equipo de editores médicos de la Sociedad Americana Contra El Cáncer

Nuestro equipo está compuesto de médicos y enfermeras con postgrados y amplios conocimientos sobre el cáncer, al igual que de periodistas, editores y traductores con amplia experiencia en contenidos médicos.

Last Medical Review: December 15, 2016 Last Revised: December 15, 2016

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