Terapia de células CAR-T y sus efectos secundarios

Su sistema inmunitario mantiene un registro de todas las sustancias que normalmente se encuentran en su cuerpo. Cualquier sustancia nueva que el sistema inmunitario no reconozca provoca una alarma, causando que el sistema la ataque. 

La terapia de células T con receptores quiméricos de antígenos (CAR-T) es una manera de hacer que las células inmunitarias llamadas células T (un tipo de glóbulos blancos) luchen contra el cáncer al alterarlas en el laboratorio para que puedan encontrar y destruir a las células cancerosas. La terapia de células CAR-T también es en ocasiones referida como un tipo de terapia génica celular debido a que involucra la alteración de los genes dentro de las células T para ayudar a combatir el cáncer.

Este tipo de tratamiento puede ser muy útil en el tratamiento de algunos tipos de cáncer, incluso cuando otros tratamientos dejen de surtir efecto.

Cómo funciona la terapia de células CAR-T

Receptores inmunes y antígenos extraños

El sistema inmunitario reconoce sustancias extrañas en el cuerpo mediante la búsqueda de proteínas llamadas antígenos en la superficie de esas células. Las células inmunitarias llamadas células T tienen sus propias proteínas llamadas receptores que se unen a antígenos extraños y ayudan a provocar que otras partes del sistema inmunitario destruyan a la sustancia extraña.

La relación entre los antígenos y los receptores inmunes es como una cerradura y una llave. Al igual que una cerradura solo se puede abrir con la llave correcta, cada antígeno extraño tiene un receptor inmune único que puede unirse a él.

Las células cancerosas también tienen antígenos, pero si las células inmunitarias no tienen los receptores adecuados, no pueden adherirse a los antígenos y ayudar a destruir a las células cancerosas.

Receptores quiméricos de antígenos (CARs)

En las terapias de células CAR-T, las células T son obtenidas de la sangre del paciente y se alteran en el laboratorio al añadirles un gen con un receptor sintético (llamado receptor quimérico de antígenos o CAR). Esto les ayuda a identificar mejor a unos antígenos específicos de las células cancerosas. Luego, as células CAR-T son regresadas al paciente.

Dado que los diferentes tipos de cáncer tienen distintos antígenos, cada CAR está hecho para el antígeno específico de un cáncer. Por ejemplo, en ciertos tipos de leucemia o linfoma, las células cancerosas contienen un antígeno en el exterior de las células cancerosas llamado CD19. Las terapias de células CAR-T para tratar estos cánceres están diseñadas para adherirse al antígeno CD-19 y no funcionarán contra un cáncer que no contenga el antígeno CD19.

Cómo se administra la terapia de células CAR-T

El proceso para la terapia de células CAR-T puede tomar varias semanas.

Recolección de las células T

En primer lugar, los glóbulos blancos (que incluyen las células T) se extraen de la sangre del paciente mediante un procedimiento llamado leucoféresis. Durante este procedimiento, los pacientes generalmente se acuestan en una cama o se sientan en un sillón reclinable. Se requiere de dos líneas intravenosas debido a que la sangre es extraída por una de ellas para así separar los glóbulos blancos y luego retornar la sangre al cuerpo a través de la otra línea. A veces un tipo especial de línea intravenosa llamada catéter venoso central es usado el cual tiene ambas líneas intravenosas incorporadas.

El paciente tendrá que permanecer sentado o recostado durante 2 a 3 horas durante el procedimiento. A veces, los niveles de calcio en la sangre pueden disminuir durante la leucoféresis, lo que puede causar entumecimiento y hormigueo o espasmos musculares. Esto se puede tratar fácilmente al reponer el  calcio, el cual se puede administrar por vía oral o a través de una vía intravenosa.

Producción de células CAR-T

Después de extraer los glóbulos blancos, las células T se separan, se envían al laboratorio y se alteran agregando el receptor quimérico de antígenos (CAR). Esto las convierte en células CAR-T. Estas células luego son producidas y multiplicadas en el laboratorio. Puede que tome varias semanas reproducir el gran número de células CAR-T necesarias para esta terapia.

Infusión de células CAR-T

Una vez que se han producido suficientes células CAR-T, se devolverán al paciente . Unos días antes de la infusión de células CAR-T, el paciente podría recibir quimioterapia para ayudar a reducir el número de otras células inmunitarias. Esto da a las células CAR-T una mejor oportunidad de activarse para combatir el cáncer. Esta quimioterapia generalmente no es muy potente porque las células CAR-T funcionan mejor cuando hay algunas células cancerosas que puedan atacar. Una vez que las células CAR-T comienzan a unirse a las células cancerosas, empiezan a aumentar en número y pueden ayudar a combatir aún más células cancerosas.

Terapia de células CAR-T aprobadas

Las terapias de células CAR-T han sido aprobadas para el tratamiento contra ciertos linfomas y leucemias, así como del mieloma múltiple.  La terapia de células CAR-T por lo general se usa después de haber intentado otros tratamientos.

Entre las terapias de células CAR-T aprobadas se incluye:

  • Tisagenlecleucel, que también se conoce como tisa-cel (Kymriah)
  • Axicabtagene ciloleucel, que también se conoce como axi-cel (Yescarta)
  • Brexucabtagene autoleucel, que también se conoce como brexu-cel (Tecartus)
  • Lisocabtagene maraleucel, que también se conoce como liso-cel (Breyanzi)
  • Idecabtagene vicleucel, que también se conoce como ide-cel (Abecma)

Muchas otras terapias de células CAR-T (y tipos de tratamiento similares) están actualmente siendo analizados en estudios clínicos con la expectativa de usarse en el tratamiento de otros tipos de cáncer.

Posibles efectos secundarios de la terapia de células CAR-T

La terapia de  células CAR-T puede ser muy eficaz contra ciertos tipos de cáncer difíciles de tratar, pero en ocasiones pueden generar efecto secundarios graves e incluso aquellos que podrían ser mortales. Debido a ello,  la terapia de células CAR-T requiere administrarse en un centro de atención médica especialmente capacitado en su aplicación, y que los pacientes permanezcan bajo minuciosa observación médica durante varias semanas tras haberla recibido.

Síndrome de liberación de citocinas (CRS): A medida que las células CAR-T se multiplican, estas pueden liberar grandes cantidades de sustancias químicas conocidas como citocinas en la sangre, con lo cual se estimulará la función del sistema inmunológico. Algunos efectos secundarios de esta liberación son:

  • Fiebre alta y escalofríos
  • Dificultad para respirar
  • Náuseas, vómitos o diarrea intensos
  • Mareo o aturdimiento
  • Dolores de cabeza
  • Latidos rápidos del corazón
  • Sentir mucho cansancio
  • Dolores musculares y/o de articulaciones

A medida que los médicos obtienen mayor experiencia con la terapia de células CAR-T, están aprendiendo a reconocer el síndrome de liberación de citocinas (CRS) en sus etapas iniciales, así como la manera de tratarlo.

Problemas del sistema nervioso: este tratamiento puede causar en ocasiones efectos graves en el sistema nervioso, lo cual puede resultar en síntomas, como:

  • Dolores de cabeza
  • Cambios en la conciencia
  • Confusión o agitación
  • Convulsiones
  • Temblores o agitaciones
  • Dificultades para hablar y comprender
  • Pérdida del equilibrio

Debido al riesgo de estos efectos secundarios, por lo general se recomienda a los pacientes adultos que se abstengan de conducir, de operar maquinaria pesada y de realizar cualquier tipo de actividad potencialmente peligrosa durante al menos varias semanas tras haber recibido el tratamiento.

Otros efectos secundarios graves: entre los otros posibles efectos secundarios graves de la terapia de células CAR-T se incluye:

  • Reacciones alérgicas durante la infusión.
  • Niveles anormales de minerales en la sangre, como niveles bajos de potasio, sodio o fósforo.
  • Debilidad del sistema inmunitario, con lo cual se incrementa el riesgo de infecciones de gravedad.
  • Recuento bajo de células sanguíneas que puede aumentar el riesgo de infecciones, cansancio y sangrado o moretones.

En caso de recibir terapia de células CAR-T, es muy importante informar inmediatamente cualquier efecto secundario al equipo de atención médica, ya que a menudo hay medicamentos que pueden ayudar a tratarlos.

Equipo de redactores y equipo de editores médicos de la Sociedad Americana Contra El Cáncer

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Referencias

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Actualización más reciente: abril 2, 2021

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