Cómo la quimioterapia es usada para tratar el cáncer

La quimioterapia es el uso de medicamentos para tratar cualquier enfermedad. Sin embargo, para la mayoría de la gente, el término “quimioterapia” se refiere a los medicamentos utilizados para el tratamiento del cáncer. Suele ser referido de forma abreviada como “quimio”.

Mientras que la cirugía y la radioterapia extraen, destruyen o dañan las células cancerosas en cierta parte del cuerpo únicamente, la quimioterapia surte su efecto a través de todo el cuerpo. Esto significa que la quimioterapia puede destruir las células cancerosas que se han propagado (han hecho metástasis) a otras partes del cuerpo alejadas del tumor original (primario).

Objetivos del tratamiento de quimioterapia

Si su médico recomienda la quimioterapia como tratamiento contra su caso de cáncer, es importante entender los objetivos del tratamiento al momento de estar tomando decisiones. Los tres principales objetivos de emplear la quimioterapia como tratamiento contra el cáncer son:

  1. Curación
  2. Control
  3. Paliación (aliviar malestares)

Curación

De ser una posibilidad, la quimioterapia se usa para curar el cáncer, lo cual significa que el cáncer es combatido al ser eliminado sin que regrese.

La mayoría de los médicos evitan usar la palabra “curación”, excepto como una posibilidad o intención. Por lo tanto, al administrar un tratamiento que tiene probabilidades de curar el cáncer de una persona, el médico puede describirlo como un tratamiento con intención curativa.

No existen garantías, y aunque la cura podría ser el objetivo, el resultado no siempre es el esperado. A menudo puede que transcurran muchos años para saber si el cáncer de una persona en realidad se curó.

Control

De no ser posible la curación, puede que el objetivo sea mantener la enfermedad bajo control. La quimioterapia es utilizada para encoger los tumores y/o impedir el crecimiento o propagación del cáncer. Esto puede ayudar a que una persona con cáncer se sienta mejor y posiblemente viva más tiempo.

El muchos casos el cáncer no desaparece pero es controlado y tratado como una enfermedad crónica, de manera similar a la enfermedad cardiaca o la diabetes. En otros casos, puede parecer que el cáncer desapareció por un tiempo, pero se espera que regrese. En tal caso, la quimioterapia puede volver a ser utilizada.

Paliación

La quimioterapia también se puede usar para aliviar algunos síntomas causados por el cáncer. Esto es referido como quimioterapia paliativa o paliación.

Cuando el cáncer se encuentra en una etapa avanzada, lo cual implica que no está bajo control y se ha propagado de su origen a otras partes del cuerpo, el objetivo puede que sea mejorar la calidad de vida del paciente o hacer que se sienta mejor. Por ejemplo, puede que la quimioterapia se use para promover el encogimiento del tumor que está generando dolor o presión.

    Es importante mencionar que cualquier tratamiento que es usado para reducir los síntomas o para mejorar la comodidad es referido como atención paliativa. Por ejemplo, los tratamientos contra las náuseas o los analgésicos (medicamentos para aliviar el dolor) puede ser usados en todas las etapas del tratamiento contra el cáncer. Puede ser confuso saber cuándo la quimioterapia está siendo utilizada con fines paliativos, debido a que con más frecuencia se emplea para tratar de curar o controlar el cáncer. Pero cuando la meta es aliviar los malestares y buscar la comodidad, la quimioterapia se vuelve atención paliativa.

Planificación de los tratamientos de quimioterapia

Usted y su médico oncólogo (médico especializado en cáncer) decidirán cuál medicamento o combinación de medicamentos recibirá. Su médico decidirá las dosis, la manera en que se administrarán los medicamentos, la frecuencia y la duración del tratamiento. Todas estas decisiones dependerán del tipo y localización del cáncer, el grado de crecimiento, y cómo afecta las funciones normales de su cuerpo y del estado general de salud.

El cáncer puede ser sometido a tratamiento con solo un medicamento de quimioterapia, pero a menudo se emplean varios medicamentos en cierto orden o en ciertas combinaciones (conocido como quimioterapia de combinación). El uso de distintos medicamentos permite que distintas formas funcionen en conjunto para destruir un mayor número de células cancerosas. Además, se puede reducir la probabilidad de que el cáncer se torne resistente a un medicamento en particular.

Algunas veces la quimioterapia es el único tratamiento que usted necesita. Con mayor frecuencia, la quimioterapia se utiliza con la cirugía o con la radioterapia, o ambas. Estas son las razones para ello:

  • La quimioterapia se puede emplear para reducir el tamaño de un tumor antes de la cirugía o de la radioterapia. Al usarse de este modo, se le refiere como terapia neoadyuvante.
  • Puede utilizarse después de la cirugía o la radioterapia para ayudar a destruir las células cancerosas remanentes. Al usarse de este modo, se le refiere como terapia adyuvante.
  • Puede utilizarse con otros tratamientos en caso de que el cáncer vuelva a aparecer.

Cómo determinar qué medicamentos de quimioterapia usar

En algunos casos, las mejores dosis y planes de administración de cada medicamento de quimioterapia son claros, y la mayoría de los médicos recomendaría el mismo tratamiento. En otros casos, es posible que se sepa menos sobre la mejor manera de tratar a las personas que tienen ciertos tipos y etapas de cáncer. En estos casos, los diferentes médicos podrían seleccionar diferentes combinaciones de medicamentos con diferentes planes.

Los factores que hay que considerar al seleccionar los medicamentos a usar incluyen:

  • El tipo de cáncer.
  • La etapa del cáncer (qué tanto se ha propagado).
  • La edad del paciente.
  • La salud general del paciente.
  • Otros problemas médicos graves (como enfermedades del corazón, del hígado o de los riñones).
  • Tipos de tratamientos contra el cáncer administrados anteriormente.

Los médicos toman en consideración estos factores, junto con la información publicada en revistas y libros de texto de medicina en los que se describen los resultados en pacientes similares tratados con quimioterapia.

Cómo determinar las dosis de quimioterapia

La mayoría de los medicamentos quimioterapéuticos son fuertes y tienen un intervalo considerablemente estrecho de dosis seguras y eficaces. Si se toma una dosis demasiado pequeña de un medicamento no se tratará bien el cáncer, y si se toma demasiado se pueden presentar efectos secundarios potencialmente fatales. Por esta razón los médicos deben calcular con mucha precisión las dosis quimioterapéuticas.

Dependiendo del medicamento o medicamentos que se vayan a administrar, hay varias maneras de determinar las dosis quimioterapéuticas. La mayoría de los medicamentos de quimioterapia se miden en miligramos (mg).

La dosis general se puede basar en el peso corporal de una persona en kilogramos (1 kilogramo equivale a 2.2 libras). Por ejemplo, si la dosis convencional de un medicamento es de 10 miligramos por kilogramo (10 mg/kg), una persona que pese 110 libras (50 kilogramos) recibiría 500 mg (10 mg/kg x 50 kg).

Algunas dosis quimioterapéuticas se determinan con base en el área superficial del cuerpo (referido como BSA, por sus siglas en inglés), que los médicos calculan usando su peso y estatura. El BSA se expresa en metros cuadrados (m2).

Debido a que los cuerpos de los niños procesan los medicamentos de forma distinta, las dosis para niños son diferentes a las dosis para adultos, aún después de considerar la BSA. Además, los niños pueden tener diferentes niveles de sensibilidad a los medicamentos. Por las mismas razones, también se pueden ajustar las dosis de algunos medicamentos para personas que:

  • Son ancianas
  • Tienen un estado de nutrición deficiente
  • Son obesas
  • Ya tomaron o están tomando otros medicamentos
  • Ya recibieron o están recibiendo radioterapia
  • Tienen bajos recuentos de glóbulos (células sanguíneas)
  • Padecen enfermedades del hígado o de los riñones

Cómo determinar el plan de administración de la quimioterapia (ciclo)

Generalmente la quimioterapia se administra a intervalos regulares llamados ciclos. Un ciclo puede consistir de una dosis de uno o más medicamentos seguida de varios días o semanas sin tratamiento. Esto le provee un tiempo a las células normales para que se recuperen de los efectos secundarios del medicamento. Algunas veces, se puede administrar cierto número de dosis durante cierto número de días consecutivos, o cada día alterno durante varios días, seguidas de un periodo de descanso. Algunos medicamentos funcionan mejor cuando se administran continuamente por un número determinado de días.

Cada medicamento se administra bajo un horario determinado bajo el cual se aprovecha al máximo sus acciones contra el cáncer mientras se minimizan los efectos secundarios. Si se usa más de un medicamento, el plan de tratamiento indicará la frecuencia y exactamente cuándo se debe administrar cada medicamento. Puede que antes de comenzar el tratamiento se decida el número de ciclos a administrarse, basándose en el tipo y etapa del cáncer. En algunos casos, el número es flexible, y tomará en consideración cómo el tratamiento afecta el cáncer y el estado general de salud de la persona.

Cambios en las dosis y plan de la quimioterapia

En la mayoría de los casos, los programas y las dosis de medicamentos más eficaces para tratar cánceres específicos se han encontrado mediante investigaciones en estudios clínicos. Cuando sea posible, es importante recibir el curso completo de quimioterapia, la dosis completa y mantener los ciclos dentro del programa. Esto brinda al paciente la mejor oportunidad de recibir  el mayor aprovechamiento del tratamiento.

Sin embargo, puede que haya veces en las que efectos secundarios graves requieran que se hagan ajustes en el plan de quimioterapia (dosis y/o programa) para dar tiempo a que el cuerpo se recupere. En ocasiones, podría ser que le den medicinas de apoyo que ayuden al cuerpo a recuperarse con más rapidez. Como se mencionó previamente, la clave es administrar suficiente quimioterapia para eliminar las células cancerosas sin causar otros problemas secundarios.

Equipo de redactores y equipo de editores médicos de la Sociedad Americana Contra El Cáncer

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Fuchs-Tarlovsky V. Role of antioxidants in cancer therapy. Nutrition. 2013;29(1):15-21.

Last Medical Review: April 17, 2016 Last Revised: April 17, 2016

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