Efectos secundarios de la quimioterapia

¿Cuál es la causa de los efectos secundarios?

Las células cancerosas crecen rápidamente, y los medicamentos de quimioterapia eliminan las células que crecen rápidamente. No obstante, debido a que estos medicamentos circulan por todo el cuerpo, pueden afectar a las células sanas y normales que también crecen rápidamente. La causa de los efectos secundarios es el daño ocasionado a las células sanas. Los efectos secundarios no siempre son tan graves como se podría esperar, pero muchas personas se preocupan por esta parte del tratamiento contra el cáncer.

Las células normales que son más propensas a ser afectadas por la quimioterapia son:

  • Células que producen sangre en la médula ósea
  • Folículos pilosos (raíz del pelo)
  • Células en la boca, tracto digestivo y órganos del sistema reproductor

Algunos medicamentos de quimioterapia pueden dañar las células del corazón, los riñones, la vejiga, los pulmones y el sistema nervioso. A veces, se puede tomar medicamentos junto con la quimioterapia para ayudar a proteger a las células normales del cuerpo. También hay tratamientos para aliviar los efectos secundarios.

Los médicos tratan de administrar la quimioterapia a niveles suficientemente altos para tratar el cáncer, pero manteniendo los efectos secundarios a un punto mínimo. También tratan de evitar el uso de múltiples medicamentos que tengan efectos secundarios similares.

¿Qué necesito saber sobre los efectos secundarios?

  • No todas las personas experimentan todos los efectos secundarios, algunas personas experimentan unos pocos, si es que llegan a experimentar algo.
  • La gravedad de los efectos secundarios (cuán malos son) varía en gran medida en función de cada persona. Asegúrese de hablar con su equipo de profesionales contra el cáncer sobre los efectos secundarios más comunes de la quimioterapia, cuánto durarán, qué tan graves pueden ser y cuándo debe llamar al consultorio del médico.
  • Es posible que su médico le administre medicinas que ayuden a prevenir ciertos efectos secundarios antes de que éstos se presenten.
  • Algunos medicamentos de quimioterapia causan efectos secundarios de largo plazo, como cardiopatías o daños a nervios, así como problemas de fertilidad. No obstante, muchas personas no tienen problemas de largo plazo causados por la quimioterapia. Pregunte a su médico si los medicamentos quimioterapéuticos que está recibiendo conllevan efectos secundarios de largo plazo.

Mientras que los efectos secundarios pueden causar molestias, éstos deben sopesarse con la necesidad de destruir las células cancerosas.

Asegúrese de hablar con su equipo de profesionales contra el cáncer sobre efectos secundarios más comunes de la quimioterapia, cuánto durarán,qué tan graves pueden ser y cuándo debe llamar al consultorio del médico.

¿Cuánto tiempo duran los efectos secundarios?

Muchos de los efectos secundarios desaparecen con bastante rapidez tras haber acabado el tratamiento, aunque algunos toman meses o incluso años para desaparecer por completo. El tiempo que toma sobreponerse de los efectos secundarios y recuperar las fuerzas varía en cada persona. Depende de muchos factores, incluyendo su estado general de salud y los medicamentos que le administren.

Muchos de los efectos secundarios desaparecen con bastante rapidez, aunque podría ser que algunos tomen meses o incluso años para desaparecer por completo. Algunas veces los efectos secundarios pueden durar toda la vida; tal es el caso cuando la quimioterapia causa daño a largo plazo al corazón, los pulmones, los riñones o a los órganos reproductores. Ciertos tipos de quimioterapia algunas veces causan efectos retrasados, como un cáncer posterior, que aparece muchos años después.

Con frecuencia las personas se desaniman por el tiempo que dura su tratamiento o por los efectos secundarios que padecen. Si se siente de esta manera, hable con su equipo de profesionales contra el cáncer. Puede ser que usted pueda cambiar de medicamento o que se modifique el horario en que se toma el tratamiento. Puede que también le den sugerencias sobre formas de reducir cualquier dolor o malestar que tenga.

¿Cuáles son los efectos secundarios comunes?

La mayoría de la gente se preocupa sobre si tendrá o no efectos secundarios a raíz de la quimioterapia, y de ser así, cómo serán dichos efectos. A continuación presentamos un resumen de algunos de los efectos secundarios más comunes causados por la quimioterapia.

  • Cansancio
  • Caída de pelo
  • Tendencia a presentar fácilmente moretones y sangrados
  • Infección
  • Anemia (bajos recuentos de glóbulos rojos)
  • Náuseas y vómitos
  • Cambios en el apetito
  • Estreñimiento
  • Diarrea
  • Problemas en boca, lengua y garganta como úlceras (llagas) y dolor al tragar
  • Problemas en músculos y nervios como entumecimiento, hormigueo y dolor
  • Cambios en la piel y las uñas, como resequedad y cambio de tono
  • Cambios urinarios y problemas renales
  • Cambios en el peso
  • Efecto del quimiocerebro que afecta la capacidad para concentrarse y enfocarse
  • Cambios de humor
  • Cambios en el deseo y la función sexuales
  • Problemas de fertilidad

Interacción de los medicamentos de quimioterapia y efectos secundarios

Al estar explorando cómo obtener la combinación óptima de medicamentos de quimioterapia, los médicos deben analizar la interacción que se genera entre éstos y otros medicamentos que la persona esté tomando, incluyendo las medicinas de venta sin receta, vitaminas y suplementos. Puede que estas interacciones empeoren los efectos secundarios y afecten la eficacia de los medicamentos.

Por lo tanto, es importante que diga a su médico todos los medicamentos que está tomando, incluyendo aquellos de venta sin receta, las vitaminas, suplementos herbarios o dietéticos (aunque los tome solo “cuando sea necesario”).

Por ejemplo, las plaquetas en la sangre ayudan en su capacidad de coagular y evitar las hemorragias. Muchos medicamentos quimioterapéuticos reducen el número de plaquetas durante un tiempo. La aspirina y otros medicamentos relacionados también pueden debilitar las plaquetas, lo cual no es un problema para las personas sanas con números normales de estas células sanguíneas. Pero si una persona tiene un recuento bajo de plaquetas debido a la quimioterapia, podría ser que esta combinación imponga un riesgo de un problema grave de sangrado.

Su médico puede hablarle sobre la seguridad de tomar otras medicinas, vitaminas y suplementos mientras esté bajo tratamiento contra el cáncer.

Cómo las vitaminas afectan a los medicamentos de quimioterapia

Muchas personas quieren tomar un papel más participativo en mejorar su estado de salud general. Desean ayudar a las defensas naturales del cuerpo a combatir el cáncer y acelerar su recuperación tras recibir quimioterapia.

Como la mayoría de las personas piensa que las vitaminas son una manera segura de mejorar la salud, no es sorprendente que muchas personas con cáncer tomen altas dosis de una o más vitaminas. Pero podría ser que algunas vitaminas reduzcan la eficacia de la quimioterapia.

Ciertas vitaminas como la A, la E y la C actúan como antioxidantes Esto significa que pueden evitar la formación de iones (radicales libres) que dañan el ADN. Se piensa que este daño desempeña un papel importante en el desarrollo del cáncer.

Algunos medicamentos quimioterapéuticos (y los tratamientos con radiación) funcionan al producir los mismos tipos de iones radicales libres. Estos iones afectan el ADN de las células cancerosas evitando que crezcan y se reproduzcan. Algunos científicos creen que la administración de dosis altas de antioxidantes durante el tratamiento puede reducir la efectividad de la quimioterapia o de la radioterapia.

Se han realizado pocos estudios para poner a prueba completamente esta teoría. Pero hasta que no se sepa más sobre los efectos que las vitaminas tienen sobre la quimioterapia, tenga en cuenta los siguientes puntos:

  • Si su médico no le ha dicho que tome vitaminas, es mejor que no las tome.
  • Probablemente un simple multivitamínico sea aceptable para las personas que desean tomar un suplemento vitamínico, pero siempre consulte primero con su médico.
  • Lo más seguro es evitar tomar dosis altas de vitaminas o suplementos antioxidantes durante el tratamiento del cáncer. Pregunte a sus médicos si está bien tomar tales vitaminas y cuándo comenzar a tomarlas una vez concluya su tratamiento.
  • Si le preocupa su nutrición, generalmente puede obtener suficientes vitaminas con una dieta bien equilibrada. Visite Nutrición para las personas con cáncer para saber más acerca de la importancia de una buena alimentación durante y después del tratamiento del cáncer.

Cuándo acudir a su equipo de profesionales contra el cáncer sobre los efectos secundarios de la quimioterapia

Mientras esté recibiendo quimioterapia, probablemente note todo cambio y desequilibrio físico que surja.  No subestime ninguno de los síntomas físicos que llegue a experimentar.

Aunque algunos efectos secundarios son menores y breves, hay otros que pueden ser un signo de problemas graves. Usted no debe ser el juez. Asegúrese de saber cómo puede ponerse en contacto con alguien de su equipo de atención médica, incluyendo en horas fuera de oficina, fines de semana y días festivos.

Póngase en contacto con su equipo de profesionales contra el cáncer  inmediatamente si se presenta cualquiera de los siguientes síntomas durante su tratamiento de quimioterapia:

  • Fiebre de 38 °C (100.5 °F) o más en un termómetro oral
  • Sangrado o moretones sin motivo
  • Una erupción cutánea o alguna reacción alérgica como inflamación de la boca o garganta, picazón intensa, o dificultad para tragar
  • Escalofríos intensos
  • Dolor o irritación en el área donde se inyectó la quimioterapia o se colocó el catéter
  • Un dolor extraño, incluyendo dolores de cabeza intensos
  • Respiración entrecortada o dificultades para respirar (llame al 911 primero cuando no pueda respirar)
  • Diarrea o vómitos prolongados
  • Sangre en las heces fecales o en la orina

Pida a su equipo de profesionales contra el cáncer si hay cualquier otro problema que ellos requerirían saber de inmediato.

Equipo de redactores y equipo de editores médicos de la Sociedad Americana Contra El Cáncer

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Last Medical Review: April 17, 2016 Last Revised: April 17, 2016

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