¿Por qué se usan los trasplantes de células madre como tratamiento del cáncer?

Las células madre son células sanguíneas inmaduras que se encuentran en la médula ósea y en la sangre. Aun cuando tienen el mismo origen que las demás, las células madre pueden madurar en cualquiera de todos los tipos de células sanguíneas (lea la información más adelante). Un trasplante de células madre a menudo puede ayudar a las personas con determinados tipos de cáncer ya sea para tratar o hasta para curar el cáncer.

¿Por qué alguien con cáncer necesitaría un trasplante de células madre?

Los trasplantes de células madre son utilizados para reponer la médula ósea que ha sido destruida por el cáncer o destruida por la quimioterapia y/o la radiación usada para tratar el cáncer.

El trasplante de células madre puede ser parte importante del tratamiento de algunos cánceres, como: ciertas leucemias, mieloma múltiple y algunos linfomas. Este funciona de la siguiente manera: las dosis altas de quimioterapia (a veces junto con radiación), son más efectivas que las dosis estándar para eliminar las células cancerosas. Sin embargo, las altas dosis también pueden eliminar todas las células madre y hacer que la médula ósea deje de producir por completo las células sanguíneas que son necesarias para vivir. En este caso es cuando se llevan a cabo los trasplantes de células madre. Las células  madre trasplantadas reemplazan las células madre del cuerpo después de que la médula ósea y sus células madre han sido destruidas por el tratamiento. Este trasplante permite que los médicos usen dosis mucho más altas de quimioterapia para tratar de eliminar todas las células cancerosas.

Además de reemplazar a las células madre, el trasplante de células madre provenientes de otra persona también puede ayudar a través de otros medios a tratar ciertos tipos de cáncer. Con frecuencia, las células donadas pueden encontrar y eliminar a las células cancerosas mejor de lo que lo podrían hacer las células del sistema inmunitario de la persona que tuvo cáncer. A esto se le conoce como efecto “injerto-contra-cáncer” o “injerto-contra-leucemia”. Esto significa que ciertas clases de trasplantes en realidad ayudan a combatir a las células cancerosas, en lugar de sólo suministrar células sanguíneas normales.

¿Qué son las células madre?

Todas las células de la sangre en el cuerpo comienzan como células jóvenes (inmaduras) llamadas células madre hematopoyéticas. (El término hematopoyético significa encargado de la producción de la sangre). Aunque se les denomina células madre, estas células no son las mismas que las células madre embrionarias, las cuales son estudiadas en la clonación y en otros tipos de investigación. Estas células madre son células madre precursoras sanguíneas.

Las células madre viven principalmente en la médula ósea (la parte interior esponjosa de ciertos huesos). Es aquí donde se dividen para la producción de nuevas células sanguíneas. Una vez que las células sanguíneas maduran, salen de la médula ósea y entran al torrente sanguíneo. Asimismo, un pequeño número de células madre entra en el torrente sanguíneo. Éstas se conocen como las células madre de la sangre periférica.

Los trasplantes de células madre son utilizados para restaurar dichas células cuando la médula ósea ha sido destruida ya sea por enfermedad, quimioterapia (quimio) o radiación. Dependiendo de dónde provienen las células madre, este procedimiento se puede llamar:

  • Trasplante de médula ósea (BMT, por sus siglas en inglés)
  • Trasplante de células madre de la sangre periférica
  • Trasplante de sangre del cordón umbilical

Todo esto puede referirse en conjunto como trasplantes de células madre hematopoyéticas.

¿Por qué son tan importantes las células madre?

Las células madre producen los tres tipos principales de células sanguíneas: glóbulos rojos, glóbulos blancos y plaquetas.

Necesitamos todos estos tipos de células sanguíneas para mantenernos vivos. Para que estas células sanguíneas cumplan su función, necesitamos tener en la sangre la cantidad suficiente de cada tipo.

Los glóbulos rojos (RBCs) transportan el oxígeno de los pulmones a todas las células del cuerpo. Traen el dióxido de carbono de las células a los pulmones para ser exhalado.

Una prueba sanguínea de laboratorio llamada hematocrito muestra el porcentaje de su sangre compuesto de glóbulos rojos. Los límites normales para los adultos se encuentran entre el 35 y 50 por ciento. Las personas cuyo hematocrito está por debajo de este nivel padecen anemia, y pueden estar pálidas, sentirse débiles y cansadas, y con falta de aire.

Los glóbulos blancos (WBCs) combaten las infecciones causadas por bacterias, virus y hongos. Existen diferentes tipos de glóbulos blancos.

  • ·   Los neutrófilos son el tipo más importante en combatir las infecciones bacterianas. El recuento absoluto de neutrófilos (ANC) es una medida de la cantidad de neutrófilos en la sangre. Cuando el ANC está por debajo de 1,000 por milímetro cúbico (1,000/mm³), entonces se considera que la persona tiene neutropenia, y tiene un riesgo mayor de contraer una infección. El riesgo llega a su grado máximo cuando los niveles son inferiores a 500/mm3.
  • ·   Los linfocitos son otro tipo de glóbulo blanco. Existen diferentes tipos de linfocitos, como los linfocitos-T (células-T), linfocitos-B (células-B) y las células citolíticas naturales (NK). Algunos linfocitos producen anticuerpos útiles en combatir las infecciones. El cuerpo depende de los linfocitos para reconocer sus propias células y rechazar aquellas que no pertenecen al cuerpo, tal como una invasión de gérmenes o las células que son trasplantadas de otra persona.

Las plaquetas (trombocitos) son partes de las células que sellan los vasos sanguíneos dañados y ayudan a que la sangre coagule, ambos factores son importantes para detener una hemorragia. Un recuento normal de plaquetas por lo general está entre 150,000/mm³ y 450,000/mm³, dependiendo del laboratorio que haga el análisis. Se dice que una persona tiene trombocitopenia cuando el recuento de plaquetas desciende por debajo del nivel normal, y se puede magullar con mayor facilidad, sangrar por más tiempo, tener hemorragias nasales y hemorragias en las encías. El sangrado espontáneo (sangrado que surge sin que haya alguna lesión) puede suceder cuando el recuento de plaquetas de una persona baja a menos de 20,000/mm3. Esto puede ser peligroso si el sangrado ocurre en el cerebro, o si aparece sangre en los intestinos o el estómago.

Puede obtener más información sobre recuentos sanguíneos y lo que estas cifras significan en Cómo entender los resultados de sus pruebas de laboratorio.

Cómo decidir hacerse un trasplante de células madre

Aunque un trasplante de células madre puede ayudar a algunos pacientes, incluso hasta brindar a algunos pacientes de cáncer la oportunidad de una cura, la decisión de someterse a un trasplante no es fácil. Como suele ser el caso con todos los procedimientos médicos, usted toma la decisión final sobre si va a someterse o no a un trasplante de células madre. Los trasplantes se han utilizado para curar a miles de personas con otros tipos de cánceres mortales. No obstante, los posibles riesgos y complicaciones de un trasplante también representan un peligro para la vida. Los riesgos y beneficios que se pueden esperar deben sopesarse cuidadosamente antes de proceder con el trasplante.

Su equipo de atención médica para tratar el cáncer comparará los riesgos asociados con el cáncer mismo contra los riesgos del trasplante. Ellos discutirán estos riesgos y beneficios con usted. Puede que también le hablen sobre otras opciones como quimioterapia, radioterapia o estudios clínicos. Los trasplantes conllevan riesgos graves, y los pacientes pueden morir debido a las complicaciones. La etapa de la enfermedad, la edad del paciente, el momento trascurrido desde el diagnóstico hasta el trasplante, el tipo de donante y el estado general de salud del paciente son todos factores que deben considerarse antes de tomar la decisión.

Usted querrá hacer muchas preguntas para asegurase de entender lo que se espera que suceda. Algunas personas acuden con un amigo o familiar que les ayude a recordar todo lo dicho por el médico o equipo de profesionales de trasplantes, así como para que les ayude a recordar las preguntas que quiere hacer, y anotar las cosas importantes. Otras personas prefieren grabar estas conversaciones, siempre y cuando cuenten con la aprobación del médico o enfermera para hacerlo. Estas son algunas preguntas que debe considerar. Para contestar algunas de estas preguntas, es posible que necesite hablar con el equipo de trasplante o las personas que se encargan del seguro médico y pagos en el consultorio médico y/o el hospital:

  • ¿Es el trasplante mi mejor opción? ¿Por qué? ¿Cuál es la meta?
  • ¿Cuántos trasplantes hace cada año para mi tipo de cáncer? ¿Cuál es su porcentaje de casos exitosos?
  • ¿Hay algún estudio clínico que deba considerar?
  • ¿Hay otras opciones de tratamiento que deba considerar?
  • ¿Qué tipo de trasplante de células madre recibiré? ¿Por qué?
  • ¿Cuáles son las probabilidades de encontrar un donante compatible?
  • ¿Cuáles son las probabilidades de que el trasplante sea eficaz?
  • ¿Cuál es el plan si el trasplante no es eficaz?
  • ¿Cuáles son los riesgos de esperar o probar con otros tratamientos primero?
  • ¿Es considerado el trasplante de células madre como un tratamiento experimental para mi enfermedad? ¿Por qué?
  • ¿Cuáles son los riesgos que enfrentaré?
  • ¿Qué tipo de tratamiento necesitaré antes del trasplante?
  • ¿Cuál será el costo del trasplante?
  • ¿Qué costos, de haberlos, estarán cubiertos por mi seguro médico? ¿Cuánto tendré que pagar?
  • ¿Cubrirá los costos de encontrar a un donante?
  • ¿Podré tener hijos después del trasplante? ¿Cuáles alternativas tengo si deseo tener hijos después?
  • ¿Qué efectos secundarios puedo esperar? ¿Serán muy graves? ¿Cuánto tiempo durarán?
  • ¿Qué tipo de medicamentos o de auto atención se utilizarán para controlar los efectos secundarios?
  • ¿Por cuánto tiempo necesitaré estar en el hospital?
  • ¿Podré recibir visitas?
  • ¿Qué tipo de atención médica de seguimiento necesitaré? ¿Cuán seguido será el seguimiento?
  • ¿Qué vacunas necesitaré recibir después del trasplante y cuándo me pondrán dichas vacunas?
  • ¿Cuáles son las probabilidades de que mi cáncer recurra después del tratamiento?
  • ¿Cuándo podré volver a trabajar?

Asegúrese de expresar todas sus inquietudes y de obtener respuestas que entienda. Asegúrese que el médico sepa también todo aquello que sea de importancia para usted. El trasplante es un procedimiento complicado. Infórmese tanto como le sea posible y planifique con anticipación antes de empezar.

Es importante que conozca la tasa de éxito del trasplante previsto en base a su diagnóstico y etapa en el tratamiento, junto con cualquier otra condición que podría afectarle tanto a usted como a su trasplante. Por lo general, los trasplantes suelen ser más eficaces si se realizan en las etapas iniciales de la enfermedad o cuando la persona se encuentra en remisión, que es cuando el estado general de salud es bueno. Pregunte sobre estos factores y cómo pueden afectar los resultados que se pueden esperar de su trasplante o de otra parte del tratamiento.

Muchas personas obtienen una segunda opinión médica antes de decidir someterse a un trasplante de células madre. También es probable que quiera hablar con su médico sobre esta opción. Además, llame a su compañía de seguro médico para preguntar si cubrirán el costo de una segunda opinión antes de proceder. Podría ser que también quiera decirles sobre el trasplante que está considerando y preguntar cuáles centros de trasplantes están dentro de la cobertura de su seguro de salud.

Costo del trasplante

Los trasplantes de células madre son muy costosos; algunas estimaciones van de $350,000 a $800,000 USD.

Debido a que un trasplante (o ciertos tipos de trasplante) aún es considerado como tratamiento experimental para muchos tipos de cánceres, en especial para cánceres de tumores sólidos, las compañías de seguro quizás no cubran los costos.

Independientemente de la enfermedad que tenga, es importante que confirme con su compañía de seguro médico qué es lo que cubrirá antes de tomar decisiones sobre el trasplante, incluyendo los costos de pruebas de compatibilidad del donante, recolección de células, medicamentos del tratamiento, hospitalización y cuidados posteriores. Repase el plan de trasplante junto con su compañía de seguro médico para averiguar qué costos están cubiertos. Pregunte si los médicos y el equipo de profesionales para trasplantes a los que usted contempla acudir pertenecen a la red de proveedores de su plan de salud y cómo se manejaría el reembolso de los gastos incurridos. Algunas compañías grandes de seguros de salud cuentan con administradores de casos para los trasplantes. Si este no es su caso, usted podría solicitar hablar con un representante que vela por los intereses de los pacientes. También puede hablar sobre los gastos en los que probablemente vaya a incurrir con los especialistas financieros y de seguro médico en el centro médico al que pertenecen las personas que le brindan atención médica. Esto le ayudará al darle una idea de lo que podría tener que pagar en copagos y/o coseguros.

La National Foundation for Transplants (NFT) proporciona una guía para la recaudación de fondos a fin de ayudar a los pacientes, sus familias y amigos a recaudar dinero para todos los tipos de trasplantes de células madre en los Estados Unidos. Puede comunicarse con ellos en línea en www.transplants.org o llamando al 1-800-489-3863.

Equipo de redactores y equipo de editores médicos de la Sociedad Americana Contra El Cáncer

Nuestro equipo está compuesto de médicos y enfermeras con postgrados y amplios conocimientos sobre el cáncer, al igual que de periodistas, editores y traductores con amplia experiencia en contenidos médicos.

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