Conceptos básicos de la radioterapia

La radiación es uno de los tratamientos más comunes contra el cáncer. El tratamiento con radiación también se conoce como radioterapia, irradiación o terapia de rayos X.

¿Qué es la radioterapia?

La radioterapia utiliza partículas u ondas de alta energía, tales como los rayos X, rayos gamma, rayos de electrones o de protones, para eliminar o dañar las células cancerosas.

Normalmente, las células crecen y se dividen para formar nuevas células. Sin embargo, las células cancerosas crecen y se dividen más rápidamente que la mayoría de las células normales. La radiación actúa sobre el ADN que se encuentra dentro de las células produciendo pequeñas roturas. Estas roturas evitan que las células cancerosas crezcan y se dividan, y les causan la muerte. Puede que también las células normales cercanas se afecten con la radiación, pero la mayoría se recupera y vuelve a tener una función normal.

A diferencia de la quimioterapia, en la cual generalmente se expone a todo el cuerpo a los medicamentos que combaten al cáncer, la radioterapia es un tratamiento de aplicación local. En la mayoría de los casos, la radiación se dirige y afecta a la parte del cuerpo tratada solamente. El tratamiento con radiación se planea con el objetivo de atacar a las células cancerosas, ocasionando el menor daño posible a las células sanas adyacentes.

Algunos tratamientos con radiación (radioterapia sistémica) usan sustancias radiactivas que se administran a través de una vena o de forma oral (por boca). A pesar de que este tipo de radiación pasa por todo el cuerpo, la sustancia radiactiva se acumula principalmente en el área del tumor, de modo que hay poco efecto en el resto del cuerpo.

¿Quién recibe radioterapia?

Más de la mitad de las personas con cáncer reciben tratamiento de radiación. A veces la radioterapia es el único tratamiento que se necesita contra el cáncer.

¿Cuáles son los objetivos de la radioterapia?

La mayoría de los tipos de radioterapia no alcanzan a todas las partes del cuerpo, lo que significa que no son útiles en el tratamiento del cáncer que se ha propagado a muchos lugares del cuerpo. Aun así, la radioterapia puede utilizarse para tratar a muchos tipos de cáncer ya sea sola o en combinación con otros tratamientos. Aquí se detallan algunas de las razones por las que se puede usar radioterapia:

Para curar o reducir el tamaño de un cáncer en etapa temprana

Algunos tipos de cáncer son muy sensibles a la radiación. En estos casos se puede usar la radiación sola para reducir el tamaño del cáncer o hacerlo desaparecer completamente. En algunos casos, primero se pueden suministrar algunos ciclos de quimioterapia. En otros tipos de cáncer se puede usar la radiación antes de la cirugía para reducir el tamaño del tumor (terapia preoperatoria o neoadyuvante) o después de la cirugía para ayudar a evitar el regreso del cáncer (terapia adyuvante).

Para determinados tipos de cáncer que pueden curarse mediante radiación o cirugía, puede que la radiación sea el tratamiento preferido. Esto se debe a que la radiación puede causar menos daño y es más probable que el órgano funcione adecuadamente después del tratamiento.

Para algunos tipos de cáncer, la radiación y la quimioterapia pueden usarse en conjunto. Algunos medicamentos de la quimioterapia (llamados radiosensibilizadores) ayudan a que la radiación sea más eficaz al hacer que las células cancerosas sean más sensibles a la radiación. La desventaja de administrar quimioterapia y radiación a la vez consiste en que los efectos secundarios a menudo son más graves.

Si usted necesita más de un tipo de tratamiento contra el cáncer, su equipo de atención médica contra el cáncer colaborará con usted para planificar su tratamiento.

Para evitar que el cáncer regrese (recurra) en otro sitio

El cáncer se puede propagar del lugar de su origen a otras partes del cuerpo. Los médicos asumen a menudo que algunas células cancerosas ya se han propagado incluso cuando no se pueden ver en los estudios por imágenes, como tomografías computarizadas o imágenes por resonancia magnética. En algunos casos, se puede tratar con radiación el área a donde el cáncer se extiende con más frecuencia para destruir cualquier célula de cáncer antes de que se conviertan en un tumor. Por ejemplo, las personas con determinadas clases de cáncer de pulmón pueden recibir radiación preventiva (o profiláctica) en la cabeza, porque este tipo de cáncer con frecuencia se propaga al cerebro. Algunas veces, la radiación para prevenir un futuro cáncer se puede administrar al mismo tiempo que la radiación que se suministra para tratar un cáncer que ya existe, especialmente si el área a donde el cáncer se podría propagar está cerca del tumor en sí.

Para tratar los síntomas causados por el cáncer avanzado

Algunas veces el cáncer se ha propagado demasiado como para ser curado. Pero algunos de estos tumores pueden aún ser tratados para reducir sus tamaños de manera que la persona se pueda sentir mejor. La radiación podría ayudar a aliviar problemas, tales como el dolor, la dificultad para tragar o respirar, o los bloqueos intestinales que pueden causar un cáncer avanzado. A menudo, a esto se le llama radiación paliativa.

¿Cómo se administra la radioterapia?

La radioterapia puede administrarse de tres maneras:

  • Radiación externa (o radiación de rayos externos): se emplea una máquina que dirige los rayos de alta energía desde fuera del cuerpo hacia el tumor. La mayoría de las personas recibe radioterapia externa durante el transcurso de muchas semanas en las que las sesiones se realizan de manera ambulatoria en un centro de tratamiento u hospital.
  • Radiación interna: a la radiación interna también se llama braquiterapia. Se coloca una fuente de radiación dentro o cerca del tumor en el cuerpo.
  • Radiación sistémica: para tratar a ciertos tipos de cáncer, se administran medicamentos radiactivos por vía oral o por vena. Estos medicamentos entonces viajan por todo el cuerpo.

El tipo de radiación que usted recibe depende del tipo de cáncer que tenga y dónde se localice. En algunos casos, se emplea más de un tipo.

¿Quién administra los tratamientos de radiación?

Durante la radioterapia, usted será atendido por un equipo de profesionales de la salud altamente capacitado. Su equipo de atención puede incluir las siguientes personas:

  • Oncólogo especialista en radiación: este médico está especialmente capacitado para tratar el cáncer con radiación, y supervisa su plan de tratamiento con radiación.
  • Físico especialista en radiación: se encarga de que el equipo de radiación funcione adecuadamente y se asegura de que usted reciba la dosis de radiación exacta, según las indicaciones de su oncólogo especialista en radiación.
  • Dosimetrista: esta persona es supervisada por el físico especialista en radiación y ayuda al oncólogo especialista en radiación a planificar el tratamiento.
  • Radioterapeuta o técnico de radioterapia: opera el equipo de radiación y le indica la posición en la que debe colocarse para recibir cada tratamiento.
  • Enfermera de radioterapia: cuenta con preparación especial en el tratamiento contra el cáncer, y puede proveerle información sobre el tratamiento con radiación y cómo tratar los efectos secundarios.

Es posible que usted también necesite los servicios de una dietista, un fisioterapeuta, un trabajador social clínico, un dentista o un oncólogo dentista o de otros médicos.

¿Causa la radioterapia cáncer?

Durante mucho tiempo se ha sabido que la radioterapia puede aumentar ligeramente el riesgo de padecer otro cáncer. Este es uno de los posibles efectos secundarios del tratamiento que los médicos tienen que tomar en cuenta cuando consideran los beneficios y los riesgos de cada tratamiento. En su mayor parte, el riesgo de otro cáncer ocasionado por estos tratamientos es mínimo y es superado por el beneficio de tratar el cáncer, aunque el riesgo no es cero. Esta es una de las muchas razones por las cuales cada caso es diferente y cada persona debe ser parte de la decisión sobre qué tipo de tratamiento es adecuado para él o ella.

Si su equipo de atención médica contra el cáncer recomienda un tratamiento con radiación, es porque entiende que los beneficios que recibirá superarán los posibles efectos secundarios. Aun así, esta es su decisión. Saber todo lo que pueda sobre los posibles beneficios y riesgos puede ayudarle a estar seguro de que la radioterapia es lo mejor para usted.

¿Afecta la radioterapia el embarazo o la fertilidad?

Mujeres: es importante evitar el embarazo mientras se recibe la radiación, ya que puede causar daño al bebé. Si usted cree que existe una probabilidad de quedar embarazada, asegúrese de consultar con su médico sobre las opciones de regulación de la natalidad.

Si usted está o pudiera estar embarazada, infórmeselo a su médico inmediatamente.

Hombres: se conoce poco sobre los efectos de la radiación en los hijos que fueron concebidos por hombres mientras recibían radioterapia. Debido a esto, los médicos a menudo recomiendan a los hombres que no embaracen a una mujer durante y después de varias semanas del tratamiento. Hable al respecto con su doctor para más información sobre este tema.

Preguntas que puede hacer sobre la radioterapia

Antes del tratamiento, a usted le pedirán que firme un formulario de consentimiento que declara que su médico le ha explicado cómo podría ayudar la radioterapia, los riesgos posibles, el tipo de radiación que se administrará y las otras opciones de tratamiento disponibles para usted. Antes de firmar el formulario de consentimiento, asegúrese de que ha tenido oportunidad de obtener respuestas a todas sus preguntas. Usted tal vez quiera preguntar sobre los siguientes temas:

  • ¿Cuál es el propósito de la radioterapia contra mi tipo de cáncer? ¿Es para destruir o para reducir el tumor, para prevenir o detener la propagación del cáncer, o para reducir la probabilidad de que el cáncer regrese?
  • Si debe aplicarse radiación tras la cirugía, ¿cuáles son las probabilidades de que se eliminará cualquier residuo de células cancerosas? ¿Podría usarse la radiación en vez de la cirugía?
  • ¿Cuál es la probabilidad de que el cáncer se propague o reaparezca si decido ya sea recibir o no recibir radioterapia?
  • ¿Qué tipo de radioterapia recibiré?
  • ¿Hay otras opciones de tratamiento?
  • ¿Qué puedo hacer para prepararme para el tratamiento?
  • ¿Cómo será la experiencia de someterse a la radioterapia? ¿Con cuánta frecuencia se administra? ¿Cuánto tiempo tomará?
  • ¿Cómo afectará la radiación el área cercana al cáncer?
  • ¿Cómo me sentiré mientras recibo el tratamiento? ¿Podré trabajar? ¿Ir a la escuela? ¿Cuidar de mi familia?
  • ¿Qué efectos secundarios son propensos a surgir? ¿Cuándo comenzarán, y cuánto tiempo durarán?
  • ¿Afectará alguno de estos efectos secundarios la forma natural de hacer ciertas actividades como comer, beber, hacer ejercicio, trabajar, etc.?
  • ¿Cambiará el tratamiento y/o los efectos secundarios mi aspecto físico?
  • ¿Qué efectos secundarios a largo plazo puedo tener?
  • ¿Tendré un mayor riesgo de padecer algún otro problema de salud en el futuro?

¿Emitirá radiación mi cuerpo durante o después de la radiación externa?

La radioterapia externa afecta a un grupo de células en su cuerpo sólo por un momento. Debido a que no hay una fuente de radiación en su cuerpo, usted no emitirá radiación en ningún momento durante o después del tratamiento.

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Last Medical Review: February 10, 2017 Last Revised: June 6, 2017

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