¿Qué es el linfedema?

El linfedema es una acumulación de líquido linfático en los tejidos adiposos justamente debajo de su piel. Esta acumulación podría ser también considerada como una obstrucción que genera inflamación y malestar. A menudo ocurre en los brazos y las piernas, pero también puede surgir en rostro, cuello, torso, abdomen (vientre) y órganos genitales. Es importante saber que el linfedema puede en ocasiones empeorar al grado de causar problemas graves, y que a menudo es una afección crónica o de largo plazo. Por esta razón se requiere controlar en sus etapas iniciales para ayudar a reducir los síntomas y evitar que empeore.

¿Qué es el sistema linfático?

El sistema linfático forma parte del sistema inmunológico del cuerpo. Consiste de una red de ganglios, conductos o vasos linfáticos, así como órganos que funcionan en conjunto para recolectar y transportar el claro líquido linfático (linfa) a través de los tejidos hacia la sangre. Es muy similar a la manera en que las venas recolectan la sangre desde las partes distantes del cuerpo (como manos y pies) y la traen de regreso al corazón.

  • El líquido linfático que circula por el cuerpo contiene proteínas, sales y agua, además de glóbulos blancos, lo que ayuda a combatir las infecciones.
  • Los vasos o conductos linfáticos disponen de válvulas unidireccionales que funcionan en conjunto con los músculos del cuerpo para ayudar a trasladar los fluidos linfáticos (linfa) a través del cuerpo y controlar el flujo.
  • Los ganglios linfáticos son pequeños glándulas con la forma de un frijol y que junto con los vasos linfáticos funcionan para ayudar a filtrar las sustancias ajenas del cuerpo, tal como las células de un cáncer y las infecciones. Los ganglios linfáticos se localizan en muchas partes del cuerpo, incluyendo cuello, axilas, pecho, abdomen (vientre) e ingles.
  • Las anginas, las amígdalas, el bazo y el timo también son partes del sistema linfático.

¿Cómo se origina el linfedema?

Para las personas con cáncer, la acumulación del líquido linfático puede ocurrir por:

  • Cirugía contra el cáncer, especialmente cuando se extirpan los ganglios linfáticos.
  • Los tejidos cercanos afectados por la radioterapia que podrían incluir los ganglios y vasos linfáticos.
  • Infecciones que pueden afectar tejidos los tejidos alrededor o generar tejido cicatricial.
  • Otras afecciones de la salud, tal como enfermedades cardiovasculares, artritis y eczema.
  • Cambios o mutaciones genéticas que afecten al sistema linfático.
  • Lesiones o traumas en ciertas partes del cuerpo.

El sistema linfático

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Eyigör S, Cinar E, Caramat I, Unlu BK. Factors influencing response to lymphedema treatment in patients with breast cancer-related lymphedema. Support Care Cancer. 2015;23(9):2705-2710.

Ferguson CM, Swaroop MN, Horick N, et al. Impact of ipsilateral blood draws, injections, blood pressure measurements, and air travel on the risk of lymphedema for patients treated for breast cancer. J Clin Oncol. 2015;34(7):691-698.

Jackowski JA.  Lymphedema. In Brown CG, ed. A Guide to Oncology Symptom Management. 2nd ed. Pittsburgh, PA: Oncology Nursing Society; 2015:449-467.

Mitra D, Catalano PJ, Cimbak N, et al. The risk of lymphedema after postoperative radiation therapy in endometrial cancer. J Gynecol Oncol. 2016 Jan;27(1):e4.

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Referencias

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Actualización más reciente: febrero 1, 2020

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